Dinsdag 20/10/2020

Hightech piraten roven Spaanse scheepswrakken leeg

Ze zien zichzelf als moderne piraten. In wezen zijn het antiekdieven, maar dan van het bijzonder goed geëquipeerde soort. Zelfs een onderwaterrobot hadden ze om naar schatten te zoeken in de gezonken schepen voor de Zuid-Spaanse Costa del Sol. De Guardia Civil rekende het voorbije weekend drie personen in en kondigde nog meer arrestaties aan.

Madrid

Van onze correspondent

Rudy Pieters

Een Amerikaanse vrouw en twee Hongaarse mannen waren al twee jaar schatten uit eeuwenoude wrakken aan het halen. Ze deden dat van op de Louisa, een Amerikaans schip dat met de laatste technologische snufjes was uitgerust, snufjes die je doorgaans enkel bij de legale schattenjacht aantreft.

"De Louisa had veel instrumenten voor onderwateronderzoek en die waren van hoge kwaliteit, wat laat veronderstellen dat in dit clandestiene project zwaar is geïnvesteerd", zeggen bronnen bij de Guardia Civil. "In het schip werd een decompressiekamer aangetroffen, waaruit men afleidt dat er op zeer grote dieptes gedoken werd en dat deze uitrusting de veiligheid van de duikers moest verzekeren. Ze beschikten ook over een hoogtechnologische onderwaterrobot om bepaalde zones op de zeebodem te onderzoeken."

Zo'n onderwaterrobot kost naar schatting 600.000 euro. Met sonarapparatuur werden de antiquiteiten gelokaliseerd. Duikers brachten sommige stukken stiekem naar boven in de dubbele bodem van hun zuurstoffles. Voorts werden gps-toestellen en metaaldetectoren aangetroffen, en een aanzienlijk arsenaal moderne wapens, waaronder vijf M-16-geweren, vermoedelijk om zich tegen andere plunderaars te verdedigen.

Ze waren aan het werk voor de kust van Cádiz, waar het grootste scheepskerkkof van Spanje ligt. Er rusten meer dan zevenhonderd galjoenen en andere schepen, de meeste zijn gezonken tussen de zestiende en achttiende eeuw. Verscheidene hadden goud en andere schatten aan boord.

Op de Louisa vond de zeeafdeling van de Guardia Civil 27 kanonkogels uit de zeventiende eeuw, drie Romeinse ankers van meer dan tweeduizend jaar oud, de hals van een nog oudere Fenicische amfoor, en kogels die nog waren gebruikt bij de beroemde slag van Trafalgar tussen de Spaanse en Engelse vloot.

Volgens de Guardia zien de arrestanten zichzelf als moderne piraten. De speurders vonden een enorme piratenvlag in het schip en foto's waarop de verdachten met zwarte schedel en beenderen, het piratensymbool, poseerden.

Het onderzoek begon toen de Louisa in een haven bij Cádiz lag en vermoedens rezen dat het zich klaarmaakte voor een nieuwe schattenjacht. In een nabijgelegen droogdok troffen de speurders een tweede schip aan, waaraan twee machines waren bevestigd om zand op de zeebodem te verwijderen. Bij een huiszoeking op de Louisa werden massa's documentatie aangetroffen, waaronder zeekaarten en zeer gedetailleerde aantekeningen over archeologische sites en duikcampagnes. De clandestiene schattenjagers maakten ook gebruik van fotokopieën van oude zeekaarten uit Spaanse archieven en vertalingen van oud-Spaanse teksten.

Operatie Baai, waar de aanhoudingen van het voorbije weekend deel van uitmaakten, is nog niet afgerond. De Guardia Civil zegt dat het netwerk zeker zeventien personen telt, onder wie historici die de archieven moesten raadplegen. De kopstukken zouden uit Texas komen.

Spanje heeft het grootste onderzeese archeologische patrimonium ter wereld. De wrakken liggen over de hele wereld verspreid. "Alleen al in de Golf van Cádiz zijn 720 schipbreuken gedocumenteerd tussen 1500 en 1820, misschien zijn er meer", zegt koopvaardijkapitein Juan Manuel Gracia Menocal. "Van die 720, van Tarifa tot Ayamonte, zijn er 170 met 'schatten', een lading die ongeveer 24 miljard euro waard zou kunnen zijn." Veel schipbreuken ontstonden toen rottende rompen ondiepe delen van de zeebodem raakten.

Gracia Menocal richtte in 1996 de Vereniging voor de Redding van Spaanse Galjoenen op. Samen met eminente historici klaagt hij al jaren aan dat de Spaanse regering niets doet om dit enorme erfgoed te beschermen. Zelf levert de vereniging wetenschappelijke steun en zoekt ze internationale samenwerking voor de zoektocht naar de galjoenen.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234