Donderdag 21/10/2021

'Hier is alles mogelijk'

Vijf jaar lang sliep hij in zetels en douchte hij in fitnesscentra, maar de Belg Patrick van Rosendaal moest en zou zijn American dream verwezenlijken. Wat bezielt iemand om een topjob in de financiële sector op te geven om in korte broek Belgen rond te leiden in New York? 'De liefde natuurlijk. Nee, niet voor een vrouw. Voor de skyline.'

Hij heeft ons naar een klein steegje in Williamsburg, Brooklyn, geleid. Ooit was dit een arme arbeiderswijk en een no-gozone, vandaag is het de place to be voor wie hip en trendy wil zijn.

The Sketchbook Project heet het winkeltje: een plek waar creatieve geesten hun talent en ingevingen op papier kunnen loslaten en schetsboeken kunnen ontlenen. Onze gids is verrukt over zijn vondst. "Kijk, dit is de kracht van New York, de reden dat ik hier nooit meer weg wil", zegt Patrick van Rosendaal (38). "Een constante stroom aan inspiratie en ideeën. Dat geeft energie om er zelf voluit voor te gaan. Voor je eigen droom, hoe onmogelijk die ook mag lijken. Kom, hiernaast is een ongelofelijke koffiebar waar ze het druppen van je latte tot op de seconde chronometreren. Fenomenaal."

Van Rosendaal praat en stapt alsof hij zelf al zes kopjes cafeïne achterover heeft geslagen. Zelf houdt hij het bij: "de spirit van de big apple die door mij stroomt". "Sinds ik hier woon en als stadsgids werk, ben ik een andere mens. Als ik in de financiële sector was blijven werken, had je mij maar een arrogante klootzak gevonden. En terecht."

Zowel het schetsboekproject als de koffiebar hebben een prominente plaats gekregen in zijn eerste boek: Be NY. Het is behalve stadsgids ook het relaas van een man die alles opgaf voor een leven van krabben en ploeteren in New York. Je zou het niet meteen denken, met zijn gidspetje en korte broek, maar Van Rosendaal was in een vorig leven een keihard en succesvol zakenman. Een zogenaamde 'Vlerick golden boy': marketing gestudeerd aan de Vlerick Business School in Gent en meteen ingelijfd door de Société General in Parijs. Door de financiële crisis stapte hij over naar de ADL-onlinediamantbeurs. Hij woonde in Londen en reisde de wereld rond. Tot hij op een van zijn zakentrips een Amerikaanse schone tegen het lijf liep.

"Ik was op slag verliefd, bereid om alles voor haar te doen. Ik heb mijn job opgezegd, ben naar de Amerikaanse Midwest verhuisd en was na een paar maanden getrouwd. Een shotgunwedding. Maar na een jaar heeft ze me buiten gezet. Cultuurverschillen, zei ze enkel. Ik heb daarna nog hard mijn best moeten doen om aan de Amerikaanse autoriteiten te bewijzen dat het geen schijnhuwelijk was om in het land te blijven. Terwijl ik kapot ging aan liefdesverdriet."

Simpel maar geniaal

Aandringen heeft geen zin, veel wil hij niet over haar of die periode kwijt. Enkel dat hij zich plotseling op straat bevond, in een vreemd land, zonder geld of vrienden. Maar een retourtje België was geen optie. "Te trots zeker? Ik schaamde me. Ik was met veel lawaai naar Amerika vertrokken, dan kon ik toch niet na amper een jaar met hangende pootjes terugkeren? Ik ben koppig. Het type dat gerust drie dagen voor een winkel wil overnachten om toch maar als eerste de nieuwe iPhone te bemachtigen. Ik wilde aan het thuisfront en mezelf bewijzen dat ik het hier toch kon maken. New York leek me de beste optie. Eén blik op die skyline en ik was verkocht. De grootsheid die die stad uitstraalt, is ongeëvenaard. Die belofte van: alles is mogelijk."

Beloftevol of niet, de eerste vijf jaar waren hard. Hij werkte als afwasser en ober in Belgische bars en restaurants, combineerde soms vier jobs tegelijk. Zijn 'huis' was een nagenoeg lege kamer, niet veel groter dan een schoendoos. "Geld voor lakens had ik niet, dus sliep ik op de Armani-kostuums die ik nog had van mijn tijd als zakenman", vertelt hij, terwijl hij zich een weg baant door de New Yorkse metro.

"Om wat te sparen, verhuurde ik mijn studio door aan toeristen via Airbnb. Zelf sliep ik op de zetel van kennissen, douchen deed ik in de fitness. In België kijken ze dan op je neer, in New York vragen ze gewoon naar je plannen voor de toekomst. Iedereen is hier zo groot als zijn ambities. Die mentaliteit zorgt ervoor dat je er zelf ook in blijft geloven."

Vandaag durft hij voor het eerst hardop te zeggen dat hij het gemaakt heeft. Of beter: waargemaakt. Zijn appartement van 2.500 dollar aan de Upper East Side is nog steeds niet groter dan een studentenkamer in Antwerpen, maar een eigen boek en een deal met touroperator Connections tonen aan dat zijn idee aanslaat. "Een idee even simpel als geniaal. Al heeft het me wel vijf jaar gekost om het te bedenken (lacht). Ik ben begonnen met gidsen op grote toeristenbussen, maar de concurrentie is bikkelhard. Maar een Belg die enkel Belgen rondleidt: dat bestond nog niet. Belgische toeristen hebben graag iemand die dezelfde taal en cultuur deelt, dan zijn ze op hun gemak."

Als hij vertelt dat zijn bedrijfje in een dik jaar tijd 400 procent is gegroeid, komt de marketingboy weer even bovendrijven. "Ik heb al drie scooters versleten, een kantoortje en vijf losse medewerkers, vooral vrouwen van Belgische expats. Elk jaar komen er 120.000 Belgen naar New York, en ik heb nog maar 3 procent van dat marktpotentieel aangeboord. Alles wat ik verdien, steek ik er weer in. Ik heb net 20.000 euro geïnvesteerd in een campagne van Duval Branding, maar dat is het me waard."

Yuppie tour

Dat Van Rosendaal nu in de markt wordt gezet als dé Belgische gids in New York wordt hem lang niet door iedereen in dank afgenomen. "Die Belgische afgunst toch. Als je hier zo rijk bent dat je je Bentleys mee verscheept als je op reis gaat, zullen de New Yorkers applaudisseren. In België krijg je meteen jaloezie."

Hij biedt 'yuppie tours' aan, maar evengoed een 'alternatief' parcours langs een 'verborgen' tennisveld in Central Station en de straten van Williamsburg. Andere wijken in Brooklyn mogen in werkelijkheid een stuk alternatiever zijn dan deze ultrahippe wijk, de doorsnee toerist die nog nooit of amper in New York is geweest, zal smullen van de trendy koffiebars en winkeltjes. Dat weet Van Rosendaal. Net zoals hij beseft dat veel toeristen niet geïnteresseerd zijn in de architect van elk gebouw, maar wel willen horen dat de Empire State 73 liften, 1.000 bedrijven en 6.500 ramen telt.

Ook tijdens onze tour ontpopt hij zich als een wandelende encyclopedie. "Wist je dat New York zo veel restaurants heeft dat je je leven lang drie keer per dag uit eten kunt gaan zonder twee keer in hetzelfde restaurant te belanden?"

Even uitvoerig doet hij zijn privéleven uit de doeken, tot zijn innige vriendschap met twee New Yorkse dames van tachtig toe en alle details over zijn kersverse huwelijk met 'zijn Ineke'. "Het was meteen koekenbak toen ik haar en een vriendin door de stad gidste. Ik ben de gelukkigste man op aarde sinds ze beslist heeft hier te komen wonen."

De glimlach lijkt op zijn gezicht gebeiteld. Overal waar hij komt, neemt hij mensen vast of nodigt hij ze uit op zijn "book launch in het huis van de consul". Zijn enthousiasme is zo uitgesproken dat je je afvraagt of hij een rolletje speelt. "Nee, New York heeft dat effect op je. Je wordt vanzelf zo vermoeiend (lacht). Kijk, ik heb een droomvrouw en een droomjob, dan kun je niet anders dan elke ochtend om vijf uur met een glimlach uit je bed springen."

Patrick van Rosendaal, BE NY, Lannoo, 224 p., 22,99 euro, vanaf 7 oktober in de winkel.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234