Vrijdag 20/05/2022

'Hier heb ik mijn hele leven voor getraind'

Xavier Malisse krijgt veel lof na verlies met knap weerwerk tegen Andre Agassi: 6-4, 7-5 en 7-5

Wie een legende kan verslaan, oogst roem. Dat weet Xavier Malisse ook, maar 'le jour de gloire' kwam er niet tegen Andre Agassi. Wel mag Malisse terugblikken op knap weerwerk in drie sets: 6-4, 7-5 en 7-5. Het publiek op Court Central wist die prestatie te appreciëren en gaf een staande ovatie. En dan was er nog het compliment van Agassi zelf: 'Xavier is een groot talent; dit had voor hetzelfde geld op een vijfsetter kunnen uitdraaien.' Een chronologisch relaas van een dag die, zo zegt Malisse, 'hem de rest van zijn leven zal bijblijven'.

Bart Fieremans

* 9.00 uur: de 15.200 zitjes van Court Central zijn nog leeg; ook het terrein ligt er verlaten blij. Het rode gravel glinstert in de zon. De hemel boven Parijs is blauw, het belooft een hete, droge dag te worden.

* 9.45 uur, Court Central: Mariano Zabaleta en Younes El Aynaoui kloppen al wat balletjes in. Straks, om elf uur, staat hun partij als eerste geprogrammeerd op het hoofdterrein. Xavier Malisse zelf verkoos om niet op te warmen op Court Central. "Er was alleen nog een half uurtje vrij rond negen uur en dat is te vroeg", zo had Malisse, die graag uitslaapt, een dag eerder gezegd.

* 10.55, Court 4: Xavier Malisse en zijn begeleiders betreden Court 4 voor nog een lichte tennistraining en om de spieren wat los te gooien. Met zijn dubbelpartner Kristof Vliegen, alias 'The Fly', slaat Malisse balletjes over en weer. Op het terrein ernaast is er meer bekijks. Geen wonder: daar traint Serena Williams. Op een tribune slaan enkele West-Vlaamse tennisfans met een Belgische hoed op hun hoofd Malisse gade. De winstkansen van Malisse worden ingeschat. "Vijftig procent, neen dat is te hoog", zegt Jan-Dirk Vandenberghe. "Veertig of dertig procent is realistischer. Agassi is een zalige speler, maar nu mag hij van mijn part verliezen. Met 12-10 in de vijfde set, dat zou mooi zijn." Dat houdt Malisse fysiek toch nooit vol? "Ach, die krampen tegen die Stefan Koubek waren ook show", meent Nico Declercq. "Psychologische oorlogsvoering. Hij zal tegen Agassi nu heel wat meer gemotiveerd zijn dan tegen een modale Oostenrijker."

* 11.55 uur, Court 12: ook Andre Agassi zal zich een half uurtje opwarmen. Noblesse oblige: de veiligheidsmaatregelen zijn strenger, fans moeten afstand bewaren. Journalisten met een badge mogen binnen, maar een VRT-camerateam mag niet vanaf de zijlijn filmen. Een van de bodyguards van Agassi controleert even later nog eens de badge. Als Andre Agassi, met hippe zonnebril en in zwarte tenniskledij, op het veld verschijnt, laat het publiek zich met geklap en met kreten horen. Dat heet roem. * 13.59 uur, Court Central: Mariano Zabaleta zet in de vierde set zijn matchpunt om tegen Younes El Aynaoui. Nog even geduld voor Malisse, want eerst is er nog Serena Williams tegen Barbara Schett.

* 14.58 uur, Court Central: Serena Williams heeft haast, ze heeft Barbara Schett afgedroogd met 6-0 en 6-0. Het is nu de beurt aan Malisse en Agassi.

* 15.07 uur, Court Central: de gladgeschoren karakterkop van Agassi laat zich als eerste zien, op vijf meter afstand gevolgd door de met twee tenniszakken bepakte Malisse. Agassi wuift naar het enthousiaste publiek.

* 15.14 uur, Court Central: start van de eerste set. Malisse begint met opslaan, wint het eerste punt na een lange rally besloten met een geslaagd knap dropshot. Toch moet Malisse meteen enkele breakpunten toestaan. Hij redt zich uit de benarde situatie en wint het psychologisch belangrijke eerste game. In het achtste game laat Malisse zelf drie breakkansen onbenut, en op zijn beurt moet Malisse in het negende game drie breakkansen proberen te redden. Dat lukt niet, en Agassi pakt daarna de eerste set met 6-4. Malisse heeft in vele lange adembenemende rally's wel getoond dat hij zijn mannetje kan staan.

* 15.53 uur, Court Central: start van de tweede set. Malisse verteert het verlies van de eerste set goed en houdt zijn opslag vast. Maar bij 2-2 maakt hij op eigen opslag enkele slordige fouten. Eén breakpunt kan hij nog redden, maar het volgende is raak voor Agassi. Malisse dwingt daarop zelf drie kansen op een rebreak af, maar kan het opnieuw niet afmaken. Agassi mag bij een 5-4-voorsprong serveren voor de set, maar dan bijt Malisse stevig van zich af en komt op 0-40. Met een knappe forehandcross houdt Malisse zich in de set: 5-5. Maar niet voor lang want Agassi breakt meteen terug: 6-5. Agassi laat zich geen tweede keer ringeloren en stuurt Malisse van links naar rechts. De Amerikaan pakt zo de tweede set met 7-5.

* 16.35 uur, Court Central: start van de derde set. Malisse lijkt fysiek al vermoeider maar put vertrouwen uit enkele knappe winners. En hij krijgt als underdog het publiek achter zich. Malisse houdt gelijke tred tot 5-5, maar de kracht van Agassi is ook dat hij het juiste moment afwacht om toe te slaan en zijn tegenstander af te maken. Agassi maakt in het elfde game na een 30-0-achterstand vier punten op rij. Vooral de beslissende bal staat symbool voor de klasse van Agassi: een haarfijne lob vanuit een moeilijke positie. Malisse krijgt nog steunbetuigingen van het publiek maar Agassi heeft geen zin in verlengingen en serveert de wedstrijd genadeloos uit.

* 17.24 uur, Court Central: beide spelers krijgen voor hun vertoning met tal van knap uitgespeelde punten een staande ovatie van het Parijse publiek. Na de match geeft Agassi Malisse nog een schouderklopje, even later volgt bij een tv-interview nog een compliment. "Het was niet altijd makkelijk om de bal in het oog te houden, omdat Malisse technisch zo een mooie speler is om naar te kijken. Deze wedstrijd had alle kanten uit kunnen gaan. Voor hetzelfde geld zou deze partij over vijf sets zijn gegaan."

* 17.50 uur, Interviewruimte: Agassi looft voor de schrijvende pers Malisse om zijn uitstekende partij. "Hij is een ongelooflijk getalenteerde speler en kan zijn spel erg goed variëren. Hij beweegt goed en gebruikt de vaart van de ballen van de tegenstander, maar kan zelf ook versnellen. Zowel offensief als defensief trekt hij zijn plan. Als je tegen hem niet elk shot goed verzorgt, kom je in de problemen." Wel vraagt ook Agassi zich af waarom Malisse dan niet hoger in de ranglijst staat. "Hij kan beter dan waar hij nu staat. Met hard werken en een goede begeleiding heeft hij nog iets om naar uit te kijken."

* 18.20 uur, Interviewruimte: Malisse mag zijn versie van de wedstrijd geven. "Het was zonder meer mijn beste partij van het seizoen. Ik weet niet of ik Andre tot zijn beste niveau heb gedwongen, want ik ken zijn beste niveau niet. Maar ik heb in alle drie de sets wel kansen gehad om te winnen. Maar precies op de cruciale momenten pakt Agassi dan met ongelooflijke shots uit: een ace, een lob of een winner. Daarom is hij nummer één."

Agassi mag dan niet de sterkste opslag hebben, uit de wedstrijd bleek dat hij ongelooflijk moeilijk te breaken valt. Malisse: "Zijn service is echt niet te onderschatten. Hij zet er veel kick op en als je die niet diep terugspeelt, zet hij je meteen aan het lopen. Dan weet je bijna op voorhand dat het punt verloren is." De lof van Agassi voor zijn tennis doet deugd, geeft Malisse toe. "Als je respect krijgt van een speler als hem, dan is dat zeer sympathiek. Maar na een week mag ik daar niet meer aan denken."

Roland Garros is voor Xavier Malisse mogelijk een keerpunt na een seizoen waarin hij nauwelijks nog een wedstrijd kon winnen. Nu trekt hij over enkele weken met nieuwe moed naar Wimbledon, waar hij een halve finale en dus veel rankingpunten te verdedigen heeft. "Ik heb weer goesting om te reizen en te tennissen", zegt Malisse. "Dat was de eerste vier maanden niet het geval. Ik zat niet altijd op het juiste pad. Steven Martens (die hem tijdelijke coacht, BF) heeft me daarbij goed geholpen. Op training ging het al weken beter, nu loopt het ook in wedstrijden."

Hoe dan ook zal Malisse de derde ronde op Roland Garros tegen Andre Agassi nooit vergeten. "Een vol stadion, een goede partij tegen Andre Agassi en de steun van het publiek. Ik heb na de match mijn ogen nog eens goed de kost gegeven. Dat blijft me mijn hele leven bij. Om zo'n moment mee te maken, daar heb ik mijn hele leven voor getraind."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234