Woensdag 21/10/2020

HET WARMSTE LABOTER WERELD

Prototypes die door zijn gezin getest worden, en multifunctionele meubelen die telkens weer een andere bestemming krijgen. Jan Aerts, creatief directeur bij Bulo, vond in een art-decowoning het ideale laboratorium.

De woning, getekend door architect Jos Evrard, dateert uit 1935 en was toen de eerste in de straat. De wijk was verkaveld naar aanleiding van de Wereldexpo, de A12 had het landschap nog niet doorklieft en de weilanden reikten tot aan Wilrijk. Foto's tonen hoe het huis in de jaren 30 werd omringd door weilanden met schapen. "Het was hier zoals op den boerenbuiten", vertelt Jan Aerts. "Gezien mijn jeugd in de bosrijke Kempen was de groene omgeving van deze woning een absoluut pluspunt. We woonden op dat moment in Arendonk, maar het dagelijks pendelen, de files en drie jonge kinderen deden ons uitwijken naar Antwerpen. De zoektocht verliep moeizaam, tot ik op een dag een advertentie zag: 'charmante art-decowoning in Expo-wijk'. De buurt was ons onbekend, maar bleek al snel ideaal: vlak bij de oprit van de autostrades, met voldoende ruimte voor de kinderen en toch dicht bij het centrum. Ons budget was krap en er was een hoger bod ingediend, maar de eigenaars - een bejaard echtpaar - hebben uit emotionele overwegingen aan ons voorrang gegeven. Ze wilden dat het huis opnieuw een warm nest zou worden voor een groot gezin.

"De dag dat we de definitieve akte ondertekend hebben, zullen we nooit vergeten. Toen we 's avonds thuiskwamen, zagen we op het televisiejournaal twee smeulende WTC-torens. De wereld stond in brand, de beurskoersen kelderden en wij hadden net al onze reserves in bakstenen gestopt. En toen moest het echte werk nog beginnen. Het huis was niet conform aan hedendaags wooncomfort. De afgelopen twaalf jaar hebben we systematisch gerenoveerd. Elektriciteit en verwarming waren verouderd, het eiken parket bedekt met tapijt en de muren behangen met kurk, om akoestische redenen. De vorige eigenaars waren immers fervente jazzliefhebbers en hadden een deel van de woonplaats ingericht als bar, inclusief discobal en dansvloer. Het was een huis waarin geleefd en gefeest werd. Schetsen aan de muur verraadden het beroep van de eigenaar. De man was altijd scheepsarchitect geweest, maar ondertussen blind en doof. Hij had geen andere optie dan te verkopen, maar het was met pijn in het hart."

Work in progress

Twaalf jaar later is de achtergevel van de woning volledig gerenoveerd en bieden grote glaspartijen een mooi uitzicht op een wintergroene eucalyptus. "Het wijkt serieus af van mijn Kempense roots," lacht Aerts, "maar die boom geeft mij een instant vakantiegevoel. De zoektocht naar een vorstbestendige variant heeft me uiteindelijk geleid naar een gespecialiseerde kweker in het Brusselse. Dat typeert me wel: als ik iets wil, duik ik diep in de materie."

Niet dat hij zich daardoor ontpopt heeft tot verwoed tuinier. De rest van de besloten stadstuin is organisch gegroeid, met als eyecatcher de witte polyester tuinbank waarvan de interieurversie in het salon afwisselend fungeert als televisiemeubel, salontafel en zitbank. Bij wijze van afstudeerproject ontwierp Aerts beide objecten onder de noemer 'niet gedefinieerd meubel'. Na een kort intermezzo van drie jaar bij een architectenbureau kon de jonge productontwikkelaar aan de slag bij Bulo. Het verklaart waarom de inrichting en plaatsing van meubels in de woning een work in progress is. "Ik woon tussen de eerste prototypes waardoor ik op basis van dagelijks gebruik vaak nog aanpassingen doorvoer. Soms zijn de meubels wel beschadigd, maar dat heeft als voordeel dat er geleefd mag worden. En de constante aanvoer van nieuwe modellen resulteert in een dynamische inrichting. Alleen de open haard is een vaste waarde, tussen living en keuken. Die laatste ruimte is het kloppende hart van het huis omdat er gekookt, gegeten en gestudeerd wordt."

De keuken is low budget van Ikea, weliswaar met fornuis en oven van Smeg. Een vergadertafel van Bulo fungeert als eettafel. Daarboven zweeft de druppellamp van Philips. In tegenstelling tot het lichtarmatuur, ontworpen door een anonieme productontwikkelaar, heeft de klok aan de muur dan weer wel een grote naam: George Nelson, die dan weer geflankeerd wordt door kunstwerkjes van een knutselende dochter.

"Ik houd van dergelijke contrasten. Persoonlijk vind ik niets zo zielloos als de typische eenheidsworstvilla's, volgestouwd met duur design. Het zal wel een beroepsmisvorming zijn, maar ik heb een hekel aan gestandaardiseerde producten. Zo heb ik ook de zetels in het salon op maat laten maken omdat ik nooit mijn gading vind in bestaande ontwerpen. Vaak kloppen de afmetingen niet met de ruimte, en als productontwikkelaar ben ik ook altijd op zoek naar multifunctionaliteit. Zoals twee zetels die samen kunnen fungeren al logeerbed, met uitneembare kussens in de leuningen."

Redelijk maniakaal

In zijn zoektocht naar de juiste proporties en subtiel evenwicht tussen modernisme en respect voor authenticiteit, beperkt Aerts zich niet tot meubels. Na de renovatie van de voordeur en de garagepoort staan nieuwe ramen op de planning. "Ik zou voor een grotere, horizontale verdeling willen gaan, met fijnere profielen en van staal. Een herinterpretatie van de oorspronkelijke stijl."

Door het historisch karakter hier en daar te doorbreken, wil Aerts een museumgevoel vermijden. Subtiele details geven de woning een eigentijds interieur. Zo werden de randen van de lichtkoepel in de gang opnieuw bekleed en geschilderd in het geel. Afgewisseld met andere subtiele accenten in rood en blauw verraadt het universeel kleurgebruik in de woning een stille passie voor Mondriaan en Rietveld. Ook de zwevende kleerkasten in de slaapkamers zijn overal uniform en door Aerts zelf ontworpen. Al dan niet gecombineerd met de typische blokkenkasten van Q-Lock, dat andere Belgische meubelmerk dat Aerts een warm hart toedraagt. Nog een constante in de woning zijn de talloze kaders die wachten op hun bestemming aan de muur. Het doet een zekere luiheid of nonchalance vermoeden, maar het tegendeel blijkt waar. Het beraadslagen of iets wel goed genoeg is om op te hangen, en zo ja, op welke plaats, blijkt een werk van lange adem. "Opnieuw beroepsmisvorming," geeft Aerts toe. "En bij twijfel geeft mijn vrouw me gelukkig wel het laatste woord. Ik moet bekennen redelijk maniakaal te zijn. Toegegeven, ik zou moeilijk het huis kunnen delen met een creatief alter ego. Interieurdiscussies zouden dan al te snel resulteren in een ongezonde competitie. En de zuivere blik van mijn vrouw vind ik soms interessanter dan advies van een collega, omdat zij intuïtief heel goed aanvoelt wat mooi en juist is."

Alleen over de tieners heeft hij nog weinig invloed waardoor de kinderkamers stilaan een stijlbreuk met de rest van het huis forceren. "Helaas delen we niet dezelfde smaak, maar ze mogen hun stempel drukken, zolang ze het maar zelf doen. Af en toe probeer ik wel subtiel bij te sturen, want het blijft soms toch moeilijk om los te laten."

Huis als inspiratiebron

Dat Aerts als creatief directeur zijn hart verbonden heeft aan Bulo, zie je onmiskenbaar aan het interieur van zijn woning. In de inkomhal zetten de lampen van Jules Wabbes meteen de toon. Een verdieping hoger, in de pianohoek, worden vintage zetels van B&B Italia en een tafeltje van Vincent Van Duysen geflankeerd door een bureau van Jules Wabbes. Op het zwevend terras stond een kantoortafel die eigenlijk niet bestemd was voor buiten, maar door de hernieuwde samenwerking met H2O wordt deze vervangen door een outdoorversie die op Interieur wordt gelanceerd. Zelfs in de master bedroom is Aerts' werkgever prominent aanwezig in de vorm van een Ann Demeulemeester-tafel en een sportmat die Dirk Bikkembergs ooit ontwierp in opdracht voor Bulo. De vrouw des huizes gebruikt ze nu voor yoga-oefeningen. Opvallend is de afwezigheid van een werkkamer. "Voor meetings en praktische zaken ga ik naar het bedrijf, maar inspiratie vind ik thuis, 's avonds, in het weekend of op gestolen momenten tijdens vakanties. Ik heb altijd verschillende Moleskine-boekjes op zak voor snelle schetsen die ik dan later uitwerk op computer."

De DAN-collectie, waarmee Bulo zich lanceert in het interieursegment, is dan ook grotendeels hier tot stand gekomen. De nieuwe lijn omvat tafels, kasten en wandrekken met als uitgangspunt een ladder die, afhankelijk van de constellatie, diverse meubelvormen kan aannemen. De naam DAN is in dat opzicht niet toevallig. Als term uit de Japanse vechtsport refereert het immers naar opeenvolgende niveaus, een knipoog naar het modulaire aspect van de collectie.

In dialoog met CEO Christian Salez stond Aerts aan de geboortewieg van DAN, en hij noemt het dan ook met veel vuur zijn kind. Na achttien jaar in de luwte gewerkt te hebben, zal Aerts' naam als creatief directeur voor de eerste keer worden uitgespeeld. Een slimme keuze van Salez, die twee jaar geleden aantrad als CEO bij Bulo en sindsdien een nieuwe wind doorheen het bedrijf blaast. Dat DAN in de Angelsaksische wereld ook als roepnaam wordt gebruikt, sluit in dat opzicht naadloos aan bij de andere nieuwigheden sinds zijn aantreden, zoals de stoel Louise en de ladebak Walter.

Net als in het verleden bij Delvaux heeft Salez ambities over de landsgrenzen heen. Na de Biënnale Interieur wordt al gedroomd van een veroveringstocht op Milaan, waardoor de naam van Aerts wel eens snel een internationale bijklank zou kunnen krijgen. In het kielzog van zijn vriend en studiegenoot Raf Simons, die ook jaren onder de radar werkte.

De vergelijking doet Jan Aerts meteen relativeren. Bescheidenheid siert. De twee hebben niet voor niets Kempense roots.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234