Zondag 05/04/2020

Het vuur is helemaal gedoofd bij de wonderboys

Vorig seizoen wonnen ze de Engelse titel, dit seizoen vechten ze tegen de degradatie. Leicester City is helemaal de kluts kwijt en verloor nu ook thuis van Everton met 0-2. Mirallas en Lukaku scoorden elk één keer.

In de stad zelf doen talrijke muurschilderingen van Claudio Ranieri en zijn spelers denken aan het afgelopen seizoen, maar op het veld schittert Leicester City niet meer. Op tweede kerstdag leden The Foxes alweer hun negende nederlaag van het seizoen. In het eigen King Power Stadium verloren ze met 2-0 van Everton, nota bene het team dat in mei nog een figurantenrol had gespeeld tijdens de kampioenenwedstrijd (3-1). Voor Leicester City staat de strijd tegen degradatie nu voorop, net als het bereiken van de kwartfinales van de Champions League. Wat is er aan de hand met de wonderkinderen van 'Sir Claudio'?

Er waren natuurlijk excuses aan te dragen voor de nederlaag tegen de mannen van Ronald Koeman. Achterin werd Robert Huth hard gemist en voorin James Vardy. Laatstgenoemde is drie wedstrijden geschorst na een onterechte rode kaart vorige week tegen Stoke City, ontvangen voor een onbesuisde tackle op de bal. Op de tribunes hadden 30.000 supporters uit protest maskers van hun talisman opgedaan. Extra zuur: Everton kon wel beschikken over Ross Barkley, ondanks diens brute aanslag op de enkels van Jordan Henderson.

Het rood voor Vardy had voor een uniek fenomeen gezorgd: Ranieri die zijn zelfbeheersing verloor. De woede van de aimabele Italiaan was gericht op de falende scheidsrechter Craig Pawson, maar mogelijk zat er ook vleugje frustratie in over het feit dat zijn ploeg niet meer het niveau bereikt van het afgelopen seizoen.

Vooral buiten het King Power Stadium verloopt de verdediging van de landstitel moeizaam. In negen uitwedstrijden hebben The Foxes maar twee punten behaald. Op Anfield Road, Old Trafford en Stamford Bridge fungeerde de geroemde verdediging zelfs als een vergiet (4-1, 4-1 en 3-0). Alleen thuis tegen Manchester City (4-2) kon het als vanouds spelen: snel, agressief en direct.

Minder rust

Een lichtpuntje vormt het debuut in de Champions League. De landskampioen is door de groepsfase heen gezeild en reeds voor de laatste speelronde had Leicester zich geplaatst voor de knock-outfase. Ranieri had zelfs besloten om een B-team naar Porto te sturen voor de afsluitende wedstrijd. Het resultaat was een 5-0-nederlaag en het besef dat de selectie niet sterk is in de breedte. De Europese inspanningen hebben ook hun weerslag gehad op de matchen in de Premier League. Vorig seizoen genoot Leicester van de doordeweekse rust, zoals Liverpool en Chelsea dat nu met overgave doen.

Dat de extra werkdruk juist bij Leicester zo hard aankomt, heeft te maken met de gehanteerde speelstijl. In het kampioensjaar wist de ploeg door een enorme werklust het verschil in kwaliteit met de topclubs ongedaan te maken. Als bezetenen joegen de spelers op elke bal, van doelman Kasper Schmeichel tot spits James Vardy. En in het bijzonder Shinji Okazaki. Leicester wist de helft van de persoonlijke duels te winnen, een percentage dat dit jaar is gedaald naar 44 procent.

Hier gaat het niet alleen om fysieke hindernissen, maar ook om geestelijke. De gretigheid is verdwenen, de wil om voor elkaar door het vuur te gaan. Dit wordt gesymboliseerd door Vardy, de aanvalsleider die een jaar geleden het record van Ruud van Nistelrooy brak door in elf achtereenvolgende wedstrijd te scoren. Dit seizoen heeft hij twaalf keer op rij niet gescoord.

Hij mist niet alleen kansen, maar krijgt ook minder ballen op een presenteerblaadje aangereikt, door Riyad Mahrez bijvoorbeeld, de kwikzilverachtige linkspoot die een matig seizoen draait en tegen Everton zelfs op de bank zat. De twee topspelers, die als enige Premier League-spelers in de top tien stonden bij de recente Gouden Bal-uitreiking, hebben niet meer de ruimte waarover ze vorig seizoen beschikten. Tegenstanders hebben gezien hoe snel Leicester kan counteren en zakken daarom diep terug wanneer ze tegen de kampioenen spelen. Spelen op balbezit gaat de mannen van Ranieri minder goed af.

Sterkere topploegen

Het geheim was de snelle omschakeling van verdedigen naar aanvallen, iets waarbij de naar Chelsea vertrokken ballenveroveraar N'Golo Kanté een cruciale rol speelde. Het verschil is zichtbaar in een typerende statistiek: op 18 december 2015 stond Leicester bovenaan en Chelsea zestiende, een jaar later is de situatie precies omgekeerd. Het vervangen van deze Mo Farah van de Premier League bleek onmogelijk te zijn.

Per saldo is Leicester City sinds de zomer verzwakt, maar dat is niet het hele verhaal. De traditionele topploegen zijn na een mager jaar een stuk sterker geworden, met name Chelsea, Liverpool en Manchester United. Bij romantici leefde de hoop dat de hegemonie van de grote zes gebroken was en dat een ploeg als Watford, Stoke of Crystal Palace een 'Leicester' zou doen. Op Liverpool na hebben de topploegen tot dusver vrijwel alleen onderlinge wedstrijden verloren. De club uit de stad waar zich het National Space Centre bevindt, staat weer met beide benen op de aarde.

"Vorig seizoen waren we de underdog, nu zijn we de te kloppen ploeg. Dat merken we, zeker zonder Kanté, die voor twee speelde", zegt de 62-jarige Chris Wellman, een handelaar in wijnaccessoires die al decennia naar elke uit- en thuiswedstrijd gaat. "Dit seizoen staat in het teken van Europa. Ik ben al naar Brugge, Kopenhagen en Porto geweest en ga nu naar Sevilla. Het is niet goedkoop, maar ik hou er rekening mee dat het misschien wel de laatste keer is dat we Europees spelen."

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234