Dinsdag 07/07/2020

Het vreemdelingenlegioen van het peloton

Er reden eens een Israëliër en een Namibiër over een kasseistrook... Neen, dit is geen cafémop, wel het verhaal van Israel Cycling Academy, het meest diverse team van het pak.

Twee Canadezen, een Namibiër, drie Israëliërs, twee Australiërs, een Let, een Est, een Nieuw-Zeelander, een Nederlander, een Amerikaan, een Tsjech, twee Spanjaarden en een Mexicaan. In tegenstelling tot wat haar neutraal zwarte koerstruitjes doen vermoeden, scheurt er dezer dagen geen bonter gekleurde ploeg over onze kasseien dan Israel Cycling Academy. De meest opvallende nieuwkomer in de Procontinentale afdeling waagde zich gisteren aan de GP Le Samyn.

"Vorig seizoen hebben we op vier verschillende continenten gekoerst, maar hier in Vlaanderen trekken wij grote ogen. De combinatie van slecht weer en kasseien is uniek", lacht manager Ran Margaliot, in 2012 nog zelf renner bij Saxo Bank. Met harde windstoten, regenbuien en modderige stroken had de GP Le Samyn inderdaad meer weg van een cross dan van een wegkoers.

"Het was verschrikkelijk!", grijnst Daniel Turek. De Tsjech was samen met Canadees Ben Perry de enige van de ploeg die de streep haalde. "Niemand heeft hier enige ervaring met kasseistroken. In pakweg Israël of Namibië hebben ze die natuurlijk niet... Maar ach, in ons eerste Vlaamse voorjaar draait het vooral om ervaring. Kijk maar eens naar de toppers in het peloton: die hebben er allemaal minstens vijftig kasseiklassiekers opzitten. Hoe vaker we door jullie Vlaamse heuvels ploeteren, hoe beter we zullen worden."

Ook voor materiaalman Jost Zevnik zijn de Vlaamse weersomstandigheden iets nieuws. "Vandaag is een van onze renners halverwege de race zijn zadel kwijtgeraakt, heb je dat ooit al gezien?", lacht hij in een sappig Hebreeuws accent. "Jullie wegen zijn een echte aanslag op onze uitrusting."

Ervaring opdoen

En toch draait het Vlaamse voorjaar voor Israel Cycling Academy voornamelijk om koersplezier. "Ik zeg de jongens voor elke race dat ze zich moeten amuseren", zegt manager Margaliot. "De Omloop was onze eerste WorldTour-race ooit. Van het openingsweekend hebben we dan ook intens genoten. We zijn hier om onze rugzakken vol ervaring te steken voor de komende seizoenen.

"We rijden met de jongste professionele ploeg ter wereld: gemiddeld zijn onze renners 23 jaar oud. Dat we in de Omloop en Samyn slechts met twee renners konden finishen, kan ons niets schelen, het is zelfs normaal. Het belangrijkste is dat we agressief koersen en in elke ontsnapping mee proberen te zijn. We hebben toch niets te verliezen."

Het schrikt Margaliot alvast niet af om grote ambities te koesteren met zijn multicultureel project. "De Tour van 2018: daar willen we bij zijn. En intussen willen we ons, als het even kan, ook getoond hebben in de Ronde van Vlaanderen en Parijs-Roubaix."

Het meerjarenplan van Margaliot is niet nieuw, het bleef zelfs ongewijzigd sinds de ploeg in 2015 met veel bombarie werd opgericht en voorgesteld in Jeruzalem. Opvallende aanwezige toen was wereld- ster Peter Sagan, die zijn naam en gezicht aan het project verbond. "De samenwerking met Sagan kwam er via fietsensponsor Cannondale. Toen hij de overstap maakte naar Specialized, viel de deal dan ook in het water."

Dat bevestigt ook de entourage van Sagan. "Maar het bleek voor Peter uiteindelijk ook gewoon te vroeg om zich al aan een buitenlandse academie te verbinden", zegt vertrouwensman Pierre Orphanidis. "Nadat zijn samenwerking met Israel was stopgezet, heeft hij zijn eigen academie in Slowakije gestart. Dat kost hem minder energie. Intussen blijft Peter zeker een grote sympatisant van het Israëlische project."

Na het afscheid van 'peter' Sagan verloor de ploeg geen sponsors. Opmerkelijk. "Dat heeft alles te maken met onze fondsenwerving. Die is uniek voor de wereld van het wielrennen", zegt Margaliot. "We werken immers niet met bedrijven die return on investment verwachten, maar met non-profitorganisaties en filantropen. Zij verwachten geen bepaalde sportieve prestaties van ons in ruil voor hun steun. Je mag die mensen gerust wereldverbeteraars noemen."

De twee belangrijkste geldschieters van de ploeg zijn de Israëlische miljardairs Ron Baron en Sylvan Adams. Die laatste verdiende zijn fortuin als vastgoedmagnaat in Canada, en legt zich al jaren toe op het promoten van de wielersport in Israël.

"Want je mag er zeker van zijn dat we traag maar gestaag aan het uitgroeien zijn tot een echte wielernatie. In steden als Tel Aviv of Jeruzalem zie je vandaag meer fietsen dan auto's. Er zaten daar de voorbije week ongetwijfeld heel wat mensen voor hun televisie te supporteren. Hopelijk kunnen we ons de komende maanden nog vaak aan hen tonen, maar ook aan fans uit de rest van de wereld. Wist je trouwens dat we ook een heel grote achterban in Afrika hebben? De meeste van onze Facebook-volgers komen van daar."

Belgisch tintje

De ploeg is duidelijk apetrots op haar internationale tintje. "Klopt. We willen iedereen duidelijk maken dat je niet altijd uit Frankrijk, Spanje, België of Italië moet komen om een groot renner te worden", zegt Margaliot. "Als we jonge sportievelingen in Afrika, Azië en Israël kunnen laten dromen van een wielercarrière, dan zijn we voor een deel in ons opzet geslaagd. Al die nationaliteiten in onze ploeg hebben trouwens ook een Belgisch tintje: Guy Sagiv, Israelisch kampioen op de weg, is hier geboren. Misschien brengt hij ons binnenkort wel geluk op de kasseien van zijn geboorteland. Ach, wat er ook gebeurt: we blijven altijd hard werken en ervaring opdoen. Op een dag volgt de beloning."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234