Maandag 05/12/2022

Het mirakel van Di Matteo

Als Chelsea zaterdag de Champions League wint op het veld van Bayern München, is dat een klein mirakel. Nooit eerder slaagde een team dat pas zesde eindigde in zijn eigen competitie daarin. Maar mirakels zijn bij Chelsea schering en inslag sinds Roberto Di Matteo (41) het roer overnam van hoofdcoach André Villas-Boas.

lechts één coach slaagde er ooit in om de Champions League te winnen in een seizoen waarin hij niet als hoofdtrainer begon. Dat goede voorbeeld werd in 1993 geleverd door onze eigen Raymond Goethals. De 'Tovenaar' nam in de loop van het seizoen de scepter bij Marseille over van Jean Fernandez en zette AC Milan in de finale - in München - opzij met 1-0.

Roberto Di Matteo nam de leiding bij Chelsea op 4 maart over van André Villas-Boas. De cijfers die hij sindsdien neerzette, staan als een huis. 'The Blues' speelden onder Di Matteo twintig matchen, waarin ze dertien keer wonnen, vier keer gelijk speelden en slechts drie keer verloren. Di Matteo leidde Chelsea naar winst in de FA Cup tegen Liverpool (2-1) en naar de finale van de Champions League.

Zonder een felle ruzie tussen Zdenek Zeman en Di Matteo, nu 16 jaar geleden, was dit allemaal niet mogelijk geweest. Di Matteo groeide op in Zwitserland, waar hij speelde voor Zürich en Aarau. Als stijlrijke, maar ook wel harde middenvelder werd hij in 1993 bekroond tot voetballer van het jaar in Zwitserland. Lazio Roma plukte hem transfervrij weg en al snel werd Di Matteo Italiaans international. Maar drie jaar later was er dus die zware ruzie met coach Zdenek Zeman, over een defensieve fout in een match tegen Inter. Die ruzie liep zodanig uit de hand, dat Di Matteo absoluut weg moest bij Lazio.

Ruud Gullit haalde Di Matteo naar Chelsea, waar hij al snel uitgroeide tot een belangrijke schakel op een middenveld? Hij won het The Blues de Europabeker voor bekerhouders, de eerste Europese clubtrofee sinds 1971, en twee FA Cups.

Op zijn 31ste was zijn carrière voorbij. Maar Di Matteo bleef wonen in Croydon, in de buurt van Londen, en ging er jaren later ook als trainer aan de slag. Dat gebeurde bij de Milton Keynes Dons, waarmee hij drie jaar geleden in zijn debuutseizoen maar nipt naast de promotie greep in League One (derde klasse). Een jaar later leidde hij West Bromwich Albion meteen naar de Premier League.

Vorige zomer ging Di Matteo als assistent van Villas-Boas aan de slag bij de club waar hij als speler zijn mooiste tijden had meegemaakt. Een drama leek in de maak. In de Premier League moest Chelsea afhaken en in de 1/8ste finales van de Champions League leken ze na een zware 3-1-nederlaag in Napels recht op de uitschakeling af te stevenen.

Tot Roman Abramovitsj op 4 maart Villas-Boas ontsloeg en assistent Di Matteo aan het hoofd van het team zette. En die greep meteen in. Onder Villas-Boas waren de pensioners Frank Lampard (33), Didier Drogba (34) en John Terry (31) in februari op de bank beland, maar de Portugees kon de oorlog met zijn kleedkamer niet winnen. Di Matteo maakte zijn oudjes meteen weer belangrijk, en kreeg daar meteen veel voor terug. Vooral de gevoelige en eergierige Drogba - die helemaal op zijn retour leek - speelde als herboren. Onder Di Matteo stond er weer een hechte ploeg.

Ultradefensief

Dé grote stunt van Di Matteo kwam er in de halve finales van de Champions League tegen favoriet Barcelona. Met een ultradefensieve aanpak en twee geweldig uitgevoerde counters hield Chelsea in Camp Nou de 1-0-voorsprong uit de vast, in blessuretijd werd het zelfs nog 2-2.

Hoe zwaar Chelsea elke voetbalromanticus in de halve finales ook in het hart raakte, één ding moet je 'The Blues' nageven. Chelsea vocht voor elke morzel grond, zelfs Drogba en Torres gingen diep mee verdedigen. Dat Di Matteo zijn vedetten zover kreeg, is zijn grootste verdienste. En wie veel geeft, krijgt veel terug. De belangrijke spelers van Chelsea hielden de voorbije weken al een pleidooi om Di Matteo aan te houden als hoofdcoach, maar zelf hield die het hoofd koel.

"Ik heb er geen probleem mee als ik niet aanblijf, zelfs als ik de Champions League zou winnen", zegt Di Matteo. Maar als hij zaterdagavond het mirakel compleet maakt en Roman Abramovitsj de trofee schenkt die de Russische multimiljardair al sinds de overname van Chelsea in 2003 tevergeefs najaagt, dan verdient Di Matteo niet alleen een nieuw en stevig opgewaardeerd contract, maar ook een standbeeld op Stamford Bridge.

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234