Woensdag 21/10/2020

'Het is een sociaal project'

Seizoensrevelatie AS Eupen ontvangt vanavond leider Club Brugge. De Panda's huppelen fluitend door de competitie en spelen de halve finale van de beker. Het geheim? Centen uit Qatar en voetbaltalent uit Afrika.

De spelersgroep van Eupen bestaat uit dertien verschillende nationaliteiten en er worden zeven talen gesproken. Zeven Afrikaanse landen zijn vertegenwoordigd en dat is geen toeval. Eupen plukt namelijk de beste talenten uit de in Senegal gebaseerde academie van Aspire. Na uitvoerige scouting stelt de academie daar een spelersgroep van twintig prille tieners samen. Zij krijgen een studiebeurs en worden er tot hun 18de opgeleid. Eens ze meerderjarig zijn, komen de beste spelers naar Eupen.

Ook in Qatar heeft Aspire een academie. Daar worden de Qatarese talenten klaargestoomd voor het WK van 2022 in eigen land. Linksachter Al Abdulrahman is de enige Eupen-speler die uit Qatar komt. Officieel wordt hij gehuurd van Al Sadd. In januari komen er opnieuw enkele spelers uit de Aspire Football Dreams Academy naar Eupen.

Afrikaanse goudklompjes

Financieel hoeft Eupen zich geen zorgen te maken. Toen de Qatarezen van Aspire de club in 2012 overnamen, werden alle rode cijfers weggegomd. Bovendien legt Aspire elk jaar ettelijke miljoenen op tafel om de club draaiende te houden. Zo kan Eupen comfortabel werken met een budget van 12 miljoen euro, een bedrag waar zowat de helft van de teams uit 1A alleen maar jaloers op kan zijn.

Aan dure transfers waagt Eupen zich niet. Spits en topschutter Mamadou Sylla wordt voor 200.000 euro van Espanyol gehuurd. De enige speler die Eupen effectief geld kostte. Alle anderen komen uit de eigen kweekvijver of werden transfervrij of voor een peulschil ingelijfd.

Tariq Abdulaziz Al Naama is de voorzitter van Eupen. De Qatarees is een van de patrons van de Aspire Zone Foundation. De spelers hebben hem nog niet ontmoet. De Duitser Andreas Bleicher, officieel bestuurslid van Eupen, legt de feitelijke brug tussen Aspire en Eupen. Josep Colomer heeft de sportieve leiding. Algemeen directeur Christoph Henkel is verantwoordelijk voor het dagelijkse beleid.

De intenties van de Qatarezen? "Het gaat in eerste instantie om een sociaal project. Het heet ook Football Dreams. Die Afrikaanse jongens krijgen de kans om hun droom waar te maken", zegt Henkel. AS Eupen heeft afspraken lopen met Aspire tot 2022 en Aspire heeft contracten met de stad Eupen om het stadion te huren tot 2043.

De goudklompjes van Eupen heten Eric Ocansey (19), Amine Lazare (18) en Henry Onyekuru (19). Vooral die laatste is een revelatie. Buitenlandse scouts zitten dan ook op vinkentouw. Onder meer CSKA Moskou, Fenerbahçe en Hoffenheim zouden zich al gemeld hebben. Ook Anderlecht zou interesse tonen, al lijkt het niet simpel om Onyekuru ook effectief aan de haak te slaan. Zo werken alle spelers van de Academy met dezelfde makelaar, ene Lamine Savane. De eindbeslissing ligt bij Aspire. In het verleden werden er nog maar twee spelers verpatst: Diallo ging naar Valencia B en Diagne belandde bij Barcelona B. In Qatar gaan ze er prat op dat hun talenten bij gereputeerde Europese clubs terechtkomen.

Trainer Jordi Condom (47) profiteert mee van de succesjes van AS Eupen. De Spanjaard had een bescheiden spelerscarrière. Als trainer begon hij op La Masía. Bij de jeugd van Barcelona werkte hij met enkele talenten. "Héctor Bellerín (Arsenal), Keita Baldé (Lazio) en Adama Traoré (Middlesbrough) zijn spelers die ik bij Barça onder mijn hoede had."

Via sportief directeur Colomer belandde Condom bij Eupen, eerst drie jaar als assistent en sinds twee seizoenen als hoofdcoach. Zijn contract loopt af in juni en misschien doet Eupen er best aan om dat te verlengen. Er zijn namelijk enkele Belgische subtoppers die Condom nadrukkelijk in de gaten houden.

De Spanjaard wil best hogerop. "Uiteindelijk dromen we allemaal van een topclub, maar nu is dat niet aan de orde. Ik zit goed bij Eupen."

Dromen van de Heizel

Aspire breidt zijn netwerk uit. Naast Eupen gingen nog twee teams met de Qatarezen in zee. Al sinds 2014 zijn er banden met LASK Linz, momenteel aan de leiding in de Oostenrijkse tweede afdeling. Het Spaanse Cultural Leonesa kwam eind vorig jaar in handen van Aspire. Die club staat op kop in de Spaanse derde afdeling.

Sportief gaat het Eupen allemaal voor de wind. De Panda's verteerden de overstap naar de hoogste afdeling zonder al te veel moeite, degradatiezorgen dreigen niet. "Tot dusver is het verhaal van ons seizoen eerder positief", geeft coach Condom mee.

En dan is er het bekersprookje. Eupen schakelde Club Brugge en Kortrijk uit en mag het in de halve finale tegen Zulte Waregem opnemen. Henkel droomt van de Heizel. "Het zou natuurlijk fantastisch zijn, maar het gaat ons vooral om het behoud in 1A. We willen een stabiele eersteklasser worden en liefst voor de komende vijf tot tien jaar. We hebben niet meteen de ambitie om uit te groeien tot een topclub. Onze jonge spelers moeten zich kunnen ontwikkelen en dat kan het best bij een rustige, stabiele club."

Het enige minpunt aan het verhaal blijft de publieke belangstelling. Met drieduizend fans voor de thuiswedstrijden behoort Eupen bij de slechtste van de klas. Ook voor de affiche tegen Club Brugge werden bij de thuisaanhang nog maar 1.700 tickets verkocht. "We hadden gehoopt dat het aantal rond de vierduizend zou schommelen", zegt Henkel. "Op zich niet zo bizar. Eupen is een kleine stad met 18.000 inwoners. Bovendien ligt de stad vlak bij de Duitse en de Nederlandse grens. Als je meer landinwaarts trekt, bots je op een traditieclub als Standard. Daar haal je niet zomaar fans weg."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234