Vrijdag 04/12/2020

Het echte leven van twee jonge Indiase acteurs in 'Slumdog Millionaire'

Kindster in de sloppenwijk

De grote Oscar-slokop dit jaar was zonder twijfel Slumdog Millionaire. Van alle jongens en meisjes die in de film meespelen, waren er twee voor wie het leven op het witte doek en dat in de realiteit niet echt veel van elkaar verschilden. Rubina en Azharuddin groeiden op met muren van tentzeil en open riolen. Het succes dat hen nu te beurt valt, houdt ook een enkeltje in naar een betere woning en hopelijk een beter bestaan. Portret van twee eventjes wereldberoemde, negenjarige Indiase kinderen. Door Catherine Vuylsteke

Rubina Ali

Dankzij de film kan Rubina de komende acht jaar dagelijks naar school, met de riksja

Wie haar stralende gezichtje zag tijdens de jaarlijkse hoogmis van Hollywood, zou denken dat dit snoezige meisje geboren was voor de roem. Niets is minder waar. Het had weinig gescheeld of regisseur Danny Boyle van Slumdog Millionaire moest het zondag zonder Rubina Ali en Azharuddin Ismael doen. Hun ouders gaven im-mers geen toestemming om de kinderen mee te nemen naar de VS, ze wilden het geld voor de vliegtickets liever uitbetaald krijgen. Dat leek hen zinniger. Wie de achtergrond kent van de 9-jarige bewoners van een Mumbaise sloppenwijk kan daar begrip voor opbrengen.

Rubina is de jongste van de drie kinderen van Rafiq Qureshi, een timmerman uit Garib Nagar, een krottenwijk aan de spoorweg in Bandra Oost die het zonder stromend water, elektriciteit en riolering moet doen. Een gelukkige kindertijd had het meisje tot dusver niet. Toen ze vier was, ging haar moeder Khushi er met een 'rijke man' vandoor. Haar vader zegt dat ze haar daarna nooit meer zagen, tot deze week.

Slumdog Millionaire, waarin Rubina de kinderversie speelt van het personage Latika, sleepte acht Oscars in de wacht, en dat deed Khushi naar huis terugkeren. Ze zei dat ze in "het succes van haar kind" wilde delen maar dat ze niet erg welkom meer was in de uit weinig meer dan zeildoek en golfplaat bestaande woning van de Qureshi's. Eerst kreeg de vrouw het aan de stok met Rubina's stiefmoeder Munni, een dag later moesten zij en haar ex-echtgenoot door buren uit elkaar worden gehaald. De vrouw zou inmiddels weer vertrokken zijn.

Rubina's weg naar de rode loper in Los Angeles, na de eerste vliegreis van haar leven, begon met Parvez Ahmed. Die gewezen sloppenwijkbewoner selecteert geschikte acteurs voor Indiase films, commercials en promotiefilmpjes voor het goede doel, en werd in 2007 door de Britse regisseur Danny Boyle aangezocht om kinderen te casten voor Slumdog Millionaire.

Rubina werkte dertig dagen op de filmset. Ze werd daar volgens de Britse rioolpers omgerekend slechts 560 euro voor betaald, geld dat overigens bijna geheel opging aan de medische kosten van haar vader. Terwijl zijn dochter op het witte doek werd vereeuwigd, brak Rafiq Qureshi immers een been. Sindsdien kan hij niet meer werken.

Voor Rubina is Slumdog Millionaire niet alleen een trip geworden naar Hollywood en Disneyland, compleet met Hollywoodiaanse carrièredromen, het is ook een opstapje naar een voor velen van haar leeftijdgenootjes zo vanzelfsprekende plek als een school. Voor de filmproducer in juni vorig jaar regelde dat ze werd ingeschreven in Naseema, een Engelstalige school voor achtergestelde kinderen, had Rubina nog nooit een leslokaal van binnen gezien. Nu is ze samen met Azharuddin de beroemdste leerling van het etablissement.

Het schoolgeld van zo'n 40 euro per maand is vooruit betaald. Daarnaast regelden de filmmakers dat zij en Azharuddin de komende acht jaar dagelijks per riksja naar school kunnen. Ze worden opgehaald en weer thuisgebracht. Regisseur Boyle wil er zeker van zijn dat de kinderen hun opleiding afmaken. Haar vader Rafiq Qureshi heeft de producer "beloofd" dat zijn dochter alle kansen zal krijgen. Hij zweert bij het heil van een studie, ook al kreeg hij zelf nooit de kans om een opleiding te volgen.

Tevens zorgde Boyle ervoor dat Rubina en haar familie, evenals Azharuddin en zijn broers, zussen en ouders, naar een flat kunnen verhuizen. Ook de Maharashtra Huisvestingsautoriteit liet bij monde van haar directeur Gantam Chatterjee weten dat er aan beide gezinnen fatsoenlijk onderdak wordt geschonken. "Ze hebben ons land internationale eer bezorgd en verdienen het niet om naast een riolering te bivakkeren in een woning met muren van zeildoek", zei de man.

Zulke omstandigheden zijn overigens het lot van minstens 56 miljoen Indiërs, of van één op de vier stedelingen. In Mumbai zelf woont zelfs de helft van de inwoners in vergelijkbare sloppen.

Azharuddin Ismael

De 1.900 euro gage is volledig opgegaan aan de medische kosten van vader Mohammed

Azharuddin komt uit dezelfde wijk als Rubina en is de zoon van brandhoutverzamelaar Mohammed Ismael. Die vader van vijf kinderen noemt zijn zoon "de lotus die uit het slijk is opgegroeid". Toen de jongen uit de VS terugkwam, had hij zijn speech voor de buren, heel India en zelfs de wereld klaar. "Wat Shah Rukh Khan en Amitabh Bacchan (twee van India's grootste supersterren, CV) niet konden", zo verklaarde hij aan de ingang van de luchthaven van Mumbai, "heeft mijn zoon voor zijn land klaargespeeld. Onze eer is tevens de nationale glorie."

Azharuddin liep net zoals Rubina nooit eerder school. Westerse journalisten die hem in de voorbije dagen of weken interviewden in het gammele krot waar hij met zijn familie woont, schreven dat hij het er tot op heden moeilijk mee heeft dat hem duidelijk een beter leven wacht dan zijn vriendjes. De jongen zei dat hij het gevoel heeft dat hij nu anders wordt bekeken door de buurt. Dat bleek ook uit de vaak gemompelde beweringen van omwonenden van wie de kinderen niet in de Oscarprijzen vielen.

De centenkwestie is een rode draad door de vele verhalen die over de film te lezen vallen op het internet. Waarschijnlijk gaat dat deels terug op de erg fragiele financiële toestand waarin de bewoners zich bevinden. Vader Mohammed Ismael bijvoorbeeld klaagde steen en been tegen buitenlandse journalisten over de karige gage die zijn zoon had ontvangen. Ook zijn vrouw, Azharuddins moeder, die bij een ongeval een oog verloor, zei zich af te vragen wanneer er zou worden uitbetaald. Ze hoorde immers dat de film 10 miljoen euro had gekost en dat de verkochte bioscoopkaartjes tot dusver al 75 miljoen euro in het laatje hadden gebracht, een bedrag dat met de huidige Oscarlawine nog zal verveelvoudigen.

Regisseur Boyle en producer Colson zeggen dat de familie 1.900 euro heeft ontvangen voor de rol van hun zoon als Salim, de oudere broer van hoofdpersonage Jamal. Dat geld ging evenwel op aan de ziekenhuiskosten van vader Mohammed, die met tbc moest worden gehospitaliseerd. Enkele maanden na de opnamen voor Slumdog Millionaire kregen Boyle en Colson onverwacht bericht van Azharuddins vader. Die vertelde dat hun illegale hut was weggebulldozerd. Colson maakte meteen geld over om een ander onderkomen te zoeken, maar volgens de familie ging een tussenpersoon ermee aan de haal.

De toekomstige huisvesting van het gezin is door de filmmakers geregeld, maar Boyle en Colson maken er geen geheim van dat ze niet zomaar de eigendomsrechten aan Azharuddins ouders hebben overgemaakt. "Als we hen juridisch eigenaar zouden maken, dan verkochten ze geheid hun flat", zo vertelde de producer tegen het boulevardblad Daily Telegraph. "Daarom is een juridische voogdij bepaald, waarbij de gezinnen woonrecht hebben en de kinderen op hun achttiende eigenaar worden, als ze de school hebben afgemaakt. Op dat moment komt er ook een geldbedrag voor hen vrij."

Boyle en Colson zeiden ook dat ze vele problemen hadden met bewoners die vonden dat ze meer verdienden dan wat ze hadden gekregen. Ze besloten daarom een fonds met 560.000 euro startkapitaal op te zetten, waarmee activiteiten gepland worden ter verbetering van de woonomstandigheden in de sloppenwijk, alsook van de scholing van de kinderen. Boyle zei erbij dat hij "beseft dat het niet eenvoudig te zorgen dat het scholingsproject van de jonge sterren de goede kant blijft opgaan".

Buurtbewoners hadden hem onder meer verteld dat Azharuddins vader al contact zocht met grote Indiase bedrijven die de jongen misschien in een reclamefilm willen laten figureren. Eerder werd de filmmaker erop gewezen dat de kinderen niet altijd aanwezig zijn op school omdat vooral Azharuddins vader daar weinig belang aan hecht. "Ik hoop alleen", stelde hij met een lichte zucht, "dat hun aandeel in de film niet afglijdt tot een 'flits van glorie'."

n Een rustende Azharuddin en zijn vader naast hun huis in de sloppenwijk Behrampada.

n Rubina Ali, in het deurgat van haar 'huis' in de sloppenwijk Bandra.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234