Maandag 18/10/2021

Heliopolis: een Belgische stad midden in de Sahara

Baron Georges-Edouard Empain was een groot industrieel en werkte als adviseur voor koning Leopold II. Hij mag dan slechts een voetnoot zijn in de geschiedenisboeken, toch heeft hij iets opmerkelijks gerealiseerd, wat weinig Belgen hem zullen nadoen. De baron heeft zijn eigen stad gebouwd, midden in de Sahara, op nog geen 15 kilometer van Caïro. Terzake zomer brengt vanavond een bezoekje aan deze Belgische oase, die in de toeristische gidsen is terug te vinden als Masr al-Gedida of Nieuw-Caïro.

Empain ging op zoek naar de geschikte locatie voor zijn droom en vond die ten noordoosten van Caïro. In 1907 begon hij met de bouw van de stad die hij Heliopolis zou dopen, wat 'stad van de zon' betekent. De stad was te vergelijken met een fata morgana: paleizen, luxetuinen met prachtige bloemen en planten, een renbaan, luxehotels, flats, woningen en scholen. Hij voerde een strikte bouwreglementering in, die bepaalde dat alle constructies in neo-Arabische stijl moesten zijn. De baron legde ook een treinverbinding aan tussen Caïro en zijn stad en ontwikkelde later het tramnet van de Egyptische hoofdstad.

Heliopolis is inmiddels een voorstad van Caïro geworden. De woestijnbarrière werd in de jaren vijftig doorbroken toen de hoofdstad uit haar voegen barstte. De oorspronkelijke bewoners van de 'stad van de zon' waren rijke Europese diplomaten en handelaren. Hoewel er ondertussen gezinnen uit de middenklasse wonen, blijft Heliopolis een verzamelplaats voor ministers, diplomaten en zelfs de president van Egypte.

Terzake zomer

Canvas20.00

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234