Donderdag 28/05/2020

Held dankzij Kennedy's kokosnoot

William Liebenow zou roemloos zijn vergeten, had zijn pad niet dat van John F. Kennedy gekruist. In WO II redde hij de latere president met gevaar voor eigen leven van een onbewoond eiland.

De 26-jarige Kennedy kwam daar terecht toen zijn torpedoboot, de PT-109, geramd werd door een Japanse destroyer. Twee bemanningsleden stierven, elf zouden de aanvaring overleven. Zij ontkwamen naar een stip op de kaart met de heerlijke naam Plumpuddingeiland. Daar leefden ze zes dagen overwegend van kokosnoten.

Door hongersnood gedreven, beslisten ze al zwemmend de oversteek te wagen naar een groter eiland, kilometers verderop. Ze kwamen er in contact met inboorlingen die bereid bleken de Amerikaanse basis te alarmeren. Ze kregen de schaal mee van een kokosnoot waarin Kennedy een boodschap had gegrift.

Zo kwam het dat luitenant Liebenow erop uit werd gestuurd om de overlevenden van de PT-109 op te sporen met zijn torpedoboot PT-157. Op de avond van 7 augustus 1943, onder dekking van de zwoele duisternis, infiltreerden ze de vijandelijke wateren van de Stille Zuidzee. Ze vonden de opvarenden van de PT-109 en brachten hen veilig terug.

Het verhaal zou deel gaan uitmaken van de legende rond Kennedy, vooral toen bekend werd hoe hij de zwaargewonde technicus Patrick McMahon tijdens het zwemmen op sleeptouw had genomen. McMahon klampte zich vast aan een reddingsboei, Kennedy trok hem voort, terwijl hij het touw van zijn reddingsvest tussen zijn tanden hield gekneld.

De latere president werd op slag een door de wol geverfde oorlogsveteraan in plaats van een bevoorrecht kind. Sommigen vroegen zich af of het überhaupt wel zo heldhaftig was om je boot stomweg doormidden te laten varen door een vijandelijk vaartuig. "Ik begrijp hoe zulke dingen kunnen gebeuren", verdedigde Liebenow tijdens een interview in 2005 Kennedy. "Maar ik begrijp ook dat mensen die er niet bij waren dat niet begrijpen."

Later zou Liebenow nog eens meer dan zestig mensenlevens redden: de opvarenden van de USS Corry, een Amerikaanse torpedobootjager die tijdens de landing in Normandië midscheeps werd getroffen. Na de oorlog werkte Liebenow jarenlang in de spoorwegindustrie. Zijn pad zou opnieuw dat van JFK kruisen, toen die zich al kandidaat had gesteld als president. Kennedy vertrouwde zijn redder toe dat hij zo veel mensen tegenkwam die beweerden bemanningsleden te zijn geweest van de PT-157. "'Lieb', zei hij tegen mij, 'als ik de stem krijg van iedereen die zegt dat hij die nacht aan boord was van jouw schip, dan win ik die verkiezingen met gemak.'"

Dat die overwinning zijn dood zou worden, wist niemand al op dat moment.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234