Zaterdag 23/10/2021

'Heel veel zin in nieuw seizoen'

Een drama, dat leek 2012 voor Philippe Gilbert te zullen worden. Maar op de voorlaatste zondag van september, op 'zijn' Cauberg in Valkenburg, werd hij plots wereldkampioen. Gilbert rekende af met een seizoen waarin hij constant op zoek was naar zichzelf. Maar volstaat het voor een vijfde Kristallen Fiets morgen?

Philippe Gilbert gaat niet loos na zijn wereldtitel. De kans op een met liters champagne en uitpuilende tafels gevulde feestwinter lijkt nihil. Natuurlijk was er tijd en ruimte voor vertier en ontspanning in de nadagen van de Ronde van Lombardije, die hij na een val in de afzink van de Muro di Sormano vroegtijdig verliet.

"Ik heb mijn regenboogtrui gevierd, ja. Met vrienden en kennissen. Iedereen die me na aan het hart ligt." Echtgenote Patricia en zoontje Alan kregen de aandacht die ze tijdens het seizoen zo vaak moesten missen. Op de obligate actes de présence die onvermijdelijk met zijn nieuwe status van wereldkampioen gepaard gaan, houdt Gilbert echter bewust de knip. Want sinds 1 november roept de plicht. Korte, rustige tripjes - onder meer met Eddy Merckx - om in de stemming te komen. Maar twaalf dagen later toch al een volwassen tocht van vier uur. "Genoeg gerust", vindt Gilbert. "Ik benblij dat ik de training kan hervatten. Nu al kijk ik met heel veel honger uit naar het nieuwe seizoen."

Je hebt het blijkbaar keurig in de hand, dat leven van wereldkampioen. Is het makkelijk 'neen' zeggen?

"Absoluut. Het is niet anders dan vorige winter. Ik doe enkel wat ik graag wil doen. Uiteraard vallen er heel wat uitnodigingen in de bus. Maar ik voel geen enkele verplichting of druk. Alles wordt zorgvuldig gefilterd door de persdienst van de ploeg. Slechts tien procent overleeft het. Daarvan pik ik er op mijn beurt zo'n tien procent uit. Op honderd aanvragen wordt er uiteindelijk misschien één weerhouden."

Zoals een achtervolging tegen Gianni Meersman, vanavond bij de start van de Gentse zesdaagse.

"Voor dat soort dingen loop ik warm, ja. Ik kom graag naar het Kuipke. Ik zie Gent een beetje als de bakermat van de koers, de stad waar het wielerseizoen eind februari, begin maart echt begint. Ik heb er ook altijd veel supporters gehad. Vanavond zitten er vijfduizend mensen vol enthousiasme toe te kijken. Die kom ik heel graag tegemoet."

Beschrijf eens in een paar woorden wat de regenboogtrui betekent.

"De verwezenlijking van een kinderdroom. Een verdiende beloning voor jarenlang keihard werken, vond ik ook. Ik kwam in het verleden al enkele keren dicht in de buurt: achtste in Stuttgart 2007, zesde in Mendrisio 2009 en in 2010 in Geelong stervend in het zicht van de haven. Dan weet je dat het op een dag wel eens prijs kan zijn. Als het dan zover is, geniet je daar intens van."

Train je ook met dat shirt?

"Zeker. Dat leidt ertoe dat al eens meer wielertoeristen rechtsomkeer maken en zich in mijn spoor nestelen. Je kunt dat vervelend vinden, maar het hoort nu eenmaal bij wereldkampioen zijn. Meer dan vroeger steken mensen ook de hand op of roepen me ze wat toe. Vooral in het fanatieke, wielergekke Italië heeft de regenboogtrui blijkbaar een magisch effect. Bravo, bravo, hoor ik heel vaak wanneer ik die kleine dorpjes tussen Monaco en Sanremo doorkruis."

Niets is mooier en comfortabeler om de winter mee in te gaan dan een wereldtitel, zegt Tom Boonen. En hij kan het weten.

"'Wat een geluk heb jij toch', druk ik mezelf elke dag op het hart. Telkens ik voor een nieuwe training in het zadel kruip, besef ik welk onvergetelijk moment ik alweer tegemoet ga. Dit bezorgt me zowaar nog meer werkvreugde dan vroeger."

Denk je dat de wereldtitel en je twee ritzeges in de Vuelta voor de Kristallen Fiets zullen opwegen tegen het superseizoen van Boonen?

"Moeilijk te zeggen. Tom reeg dit seizoen de grote overwinningen aan elkaar. Anderzijds: een wereldtitel is toch ook niet niks. Ik kan het stemgedrag niet inschatten of beïnvloeden. Maar ik neem aan dat het voor sommigen geen eenvoudige opdracht is geweest. De meningen en de doorslaggevende criteria zullen zwaar uiteenlopen. Het feit dat Tom voor een Belgisch en ik voor een Amerikaans team uitkom, zal misschien wel meespelen. Dat is hoe ik erover denk."

Wat is jou voor de rest nog bijgebleven van het Belgische wielerjaar?

"Even denken, want ik ben niet echt meer into cycling op dit moment. (korte stilte) De ereplaatsen van Thomas De Gendt en Jurgen Van den Broeck in Giro en Tour, uiteraard. Sterk en zeer waardevol. Maar helaas niet buitengewoon. Het zijn geen overwinningen. En dus laten ze op de mensen geen blijvende indruk na. Ook niet bij mij. Topsport draait nog altijd om winnen. Anders was het geweest mocht Van den Broeck op zijn 22ste top vijf hebben gereden in de Tour. Maar op zijn 29ste..."

Het wordt uitkijken naar 2013, nu de 'Grote Twee' eindelijk weer over de volle honderd procent van hun fysieke mogelijkheden beschikken. Prima zaak voor de Belgische wielersport?

"Ja. Soms vergeten we in welke weelde we momenteel baden. En over welke fenomenen we nu al jaren beschikken. Ik houd eerlijk gezegd een beetje mijn hart vast voor wat er na Boonen en Gilbert komt.

"Vergeet niet dat het Belgische publiek jarenlang verwend is geweest. Tom en ik gaan nog wel een tijdje mee, maar stilaan hebben we nood aan één of twee degelijke opvolgers met groot potentieel. Ik kijk er reikhalzend naar uit, maar zie ze niet meteen. Het risico bestaat dus dat we over afzienbare tijd plots in een zwart gat vallen."

Heb je al zicht op volgend seizoen? Waar start je je campagne?

"Ik weet niet waar de informatie vandaan kwam dat ik de Tour Down Under zou gaan rijden. Er is nog niets vastgelegd. Begin november hebben alle renners op een teamvergadering in Gent hun wensen kenbaar gemaakt. Voor Australië zijn er een vijftiental gegadigden voor zeven plaatsen, voor Oman misschien vijf.

"We zullen ons dus goed moeten verdelen. Voor de rest ben ik niet geneigd om veel wijzigingen aan te brengen in mijn programma. Ik ben gemaakt voor het eendagswerk, mijn hart klopt voor de klassiekers. In het bijzonder les Ardennaises. Daar zal ik me dus ook verder op toeleggen."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234