Maandag 26/10/2020

Wetenschap

Hawking en Zuckerberg willen satellietjes naar sterrenstelsel sturen

Miljardair Yurii Milner (links) en Stephen Hawking bij de presentatie van het Breakthrough Starshot-initiatief.Beeld EPA

Is er leven op Pluto, kun je dansen op de maan? Wetenschapper Stephen Hawking wil het nog wat verderop zoeken. Hij wil samen met Mark Zuckerberg van Facebook een zwerm satellietjes richting Alfa Centauri sturen, een sterrenstelsel dat uit drie sterren bestaat.

Alfa Centauri staat het dichtst bij de aarde van alle sterren. Maar makkelijk bereisbaar is hij niet: de afstand bedraagt 4,4 lichtjaar. Een gewone raket zou er vele tienduizenden jaren over doen om er te komen. Bovendien is een ongelooflijke hoeveelheid energie nodig om een 'normaal' ruimtevaartuig er te krijgen. Hawking en Zuckerberg hebben daarom samen met de Russische filantroop en internetmiljardair Joeri Milner een plan ontwikkeld om duizenden kleine satellietrobotjes er sneller te krijgen.

De satellietzwerm wordt, zo is het plan, uitgezet door een moederschip, waarna ze foliezeiltjes uitklappen die zullen worden aangestraald door krachtige lasers op aarde. De geladen deeltjes zullen het zeil raken en zo voor minieme voortstuwing zorgen. Door het ontbreken van enige vorm van luchtweerstand zullen de ruimtescheepjes uiteindelijk een snelheid kunnen bereiken die enigszins inde buurt van de lichtsnelheid komt - eenvijfde (60 duizend kilometer per seconde) moet haalbaar zijn.

Bijna de lichtsnelheid

Ondanks deze duizelingwekkende snelheid blijft de reistijd dan overigens nog altijd een jaar of twintig. Het doel: ontdekken of er enige vorm van leven is. Rond een van de drie sterren, Alfa Centauri B, hebben astronomen een planeet ontdekt die mogelijk even zwaar is als de aarde.

Het idee is afgeleid van bestaande technieken waarbij kleine satellieten (zogenoemde cubesats) meereizen met een raket die een grote satelliet uitzet, of worden losgelaten uit het ruimtestation ISS. Met ruimtezeilschepen is ook al geëxperimenteerd. Vorig jaar zette de Amerikaanse particuliere ruimtevaartorganisatie Planetary Society de LightSail uit, een kleine sonde met een zeil, om te onderzoeken of ruimtereizen op zonnewind mogelijk is. Het voordeel: er hoeft geen zware brandstof mee om de sondes op snelheid te brengen.De techniek lijkt nu al geschikt om te worden gebruikt voor kleine ruimteschepen, precies de apparaten die Hawking en Zuckerberg willen uitzetten. Een ander voordeel boven het sturen van een enorm schip, is dat vele kleintjes een grotere overlevingskans hebben. Als bijvoorbeeld een sonde uitvalt door een botsing met een stukje ruimtepuin, zijn er nog talloze over die zijn taak kunnen overnemen.

De sondes zullen vermoedelijk een groot deel van de reis slapend afleggen, om pas tot leven te komen als hun zonnepaneeltjes voldoende licht vangen van de ster die ze bezoeken. De plannenmakers denken er ook aan ze te voorzien van het radioactieve element americium, dat als brandstof voor een kleine energiecentrale kan dienen. Het gewicht van elke sonde zou enkele grammen bedragen. Milner heeft alvast 100 miljoen dollar vrijgemaakt voor het project, dat Breakthrough Starshot is gedoopt. Uiteindelijk is vijf tot tien miljard nodig, vooral voor de bouw van gigantische laserstations, denken de betrokken wetenschappers.

Miljardair Yuri Milner houdt een zogeheten StarChip omhoog.Beeld EPA
Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234