Zaterdag 19/06/2021

Harry Markopolos

Harry Markopolos, de man die Madoff vloerde, mikt nu op superbedrijf General Electric

Harry Markopolos (l.) Beeld Bloomberg via Getty Images
Harry Markopolos (l.)Beeld Bloomberg via Getty Images

De Amerikaanse klokkenluider Harry Markopolos, die eerder Bernie Madoff ontmaskerde, sloeg deze weer weer toe. Volgens hem fraudeert het beursgenoteerde reuzenconglomeraat General Electric. De adder onder het gras: Markopolos verdiende aan zijn eigen onthulling zelf nogal wat geld.

Alles wat Harry Markopolos (62) doet en zegt, volgen de financiële markten met begerige blikken. De gewezen optiehandelaar en aandelen­analist op Wall Street werd in 2004 fulltime klokkenluider. Zijn eerste grote prooi: Bernie Madoff. Het was Markopolos die in 2005 ontdekte dat diens beleggingsfonds een piramidespel was. Na een eenmansoffensief om dit te ontmaskeren, viel Madoff in 2008 door de mand. Hij bleek 65 miljard dollar te hebben verduisterd. Madoff kreeg 150 jaar gevangenisstraf als grootste witteboordencrimineel in de geschiedenis. Markopolos, de sullig ogende accountant, werd een superheld.

Donderdag publiceerde Markopolos een 175 pagina’s dik rapport met de conclusie dat “General Electric (GE) voor 38 miljard dollar (ruim 34 miljard euro) aan verliezen heeft weggemoffeld in de boekhouding”. “Mijn team en ik zijn zeven maanden bezig geweest met een onderzoek naar de boekhouding van GE en denken dat deze 38 miljard slechts het topje van de ijsberg is”, schreef hij in een persbericht. Markopolos noemt het een grotere fraudezaak dan de geruchtmakende ondergang van de energiereus Enron in 2001 en WorldCom een jaar later samen. Markopolos noemde GE zelfs ‘Genron’. Na de bekendmaking kelderde het aandeel van GE met 13 procent.

‘Vals en misleidend’

GE ontkende meteen de aanklacht. “De beschuldigingen zijn vals en misleidend. We zijn teleurgesteld dat een individu zonder enige kennis van GE deze ernstige aanklachten doet. GE opereert integer en staat achter zijn financiële verslagen.”

Veel beleggers schrokken zich echter lam. Als Markopolos dit aan de orde stelde, moest er wel wat aan de hand zijn. Een verborgen schuld van 38 miljard dollar zou het einde betekenen van GE, een gigant die vliegtuigmotoren, medische apparatuur en energiecentrales bouwt en ook nog actief is in vervoerdiensten en financiële diensten. De beleggers verkochten massaal aandelen, en de koers zakte met 13 procent.

Vijf jaar geleden was GE misschien nog onkwetsbaar. Sindsdien volgen de tegenslagen elkaar op en wordt het bedrijf vergeleken met een gewonde mammoet. Zo kwetsbaar dat het er nu op lijkt dat een individu de genadeklap kan toedienen. Vorig jaar werd GE voor het eerst uit de geschiedenis verbannen uit de Dow Jones-index, de koersgraadmeter van de dertig grootste bedrijven in de VS.

Toen werd het vrijdag en bleek Markopolos zelf een slaatje te slaan uit zijn onthulling. Hij tipte op voorhand en tegen een beloning een onbekend hedgefonds. Dat verkocht aandelen, die na de beursval goedkoper konden worden teruggekocht. Daarmee zou een superwinst kunnen worden gemaakt, waarvan Markopolos naar eigen zeggen “een redelijk percentage” zou krijgen.

‘Premiejager’

Strafbaar is dat niet: iedereen mag marktanalyses schrijven, wat de onthulling van Markopolos in feite was. Hij stuurde zijn rapport ook naar toezichthouder SEC. Klokkenluiders kunnen 30 procent van een boete boven de 1 miljard dollar krijgen. Als GE wordt bestraft voor boekhoudfraude, zou Markopolos dus een beloning kunnen krijgen van honderden miljoenen.

Op Wall Street worden types als Markopolos wel ‘de premiejagers van het financiële Wilde Westen’ genoemd. Markopolos zou eerder al eens 100 miljoen dollar hebben verdiend door samen met ex-medewerkers fraude bij de financiële instellingen State Street en BNY Mellon bij de SEC te melden.

Larry Culp, topman van General Electric, noemde de aantijgingen “een zuiver voorbeeld van marktmanipulatie”. Hij erkende dat GE na de publicatie van het rapport zelf aandelen was gaan inkopen om de koers te ondersteunen. Uiteindelijk bleef het verlies beperkt tot 10 procent.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234