Zaterdag 23/01/2021

Harde werker, slimme vos

De Waalse zakenman Albert Frère wordt vandaag in de bloemetjes gezet door het weekblad Trends. Wij peilden bij drie andere topmanagers wat voor iemand Frère eigenlijk is - behalve de rijkste man van België met een geschat vermogen van 3 miljard dollar.

door Johan Corthouts

Brussel l Het is de eerste maal dat het zakenblad Trends een prijs voor het levenswerk van een zakenman uitreikt. Maar Frère is dan ook een monument om u tegen te zeggen in het Belgische bedrijfsleven.

Ooit werd baron Frère in Franse financiële kringen 'le petit belge' genoemd. Vandaag behoort de Belgische baron tot de 25 invloedrijkste zakenlui in Europa, en staan zijn beursgenoteerde bedrijven GBL en NPM in hoog aanzien bij beleggers.

Intussen is Frère bijna 81, maar de man weet van geen ophouden. De Belgische baron moeit zich dezer dagen openlijk in de overnamestrijd rond de Franse energiereus Suez, waarvan hij de belangrijkste aandeelhouder is.

De voorbije maanden dook zijn naam ook op in diverse andere dossiers, gaande van de verkoop van hamburgerketen Quick tot de mislukte overnamepoging van prestigieuze merken zoals Taittinger en Austin Martin, de wagen van James Bond. Sometimes you lose, sometimes you win. Ook Frère ontsnapt niet aan de wetmatigheden van de vrije markt.

Belangrijkste wapenfeit vorig jaar was zijn terugtrekking uit de Duitse mediareus Bertelsmann. Dat gebeurde niet zonder slag of stoot. Frère verplichtte de steenrijke familie Mohn ertoe om 4,5 miljard euro op tafel te leggen om hem uit te kopen. Il fallait le faire.

Wat is het geheim van deze man, die haast vanuit het niets een miljardenbusiness uitbouwde? "Hij is een harde werker. Hij wordt omringd door een sterk team en hij heeft een goede neus voor zaken. Frère is een slimme vos. Voor sommige mensen lijkt hij misschien een opportunist, maar dat is hij zeker niet. Alle beslissingen die hij neemt, zijn doordacht", zegt Karel Vinck, topman van de Belgische kopergroep Cumerio en een oud-zakenpartner van Frère.

"Frère laat geen enkele opportuniteit liggen. Hij is zeer begaafd en beschikt over de nodige wilskracht om zijn objectieven te realiseren", zegt Luc Bertrand, topman van Ackermans en Van Haaren. Die Belgische groep, die met Deme een van de grootste baggerbedrijven onder zijn vleugels heeft, participeert samen met Frère in GIB, dat onlangs zijn meerderheid in Quick verkocht.

Zowel Bertrand als Vinck, twee voormalige Managers van het Jaar, vinden Frères bekroning door Trends verdiend: "Hoeveel Belgen zijn er die bij grote groepen als Suez, Total en Lafarge (Frans bouwmaterialengroep, JCS) de lakens uitdelen?", aldus Bertrand.

"Er zijn er weinigen in België die op dit niveau rondlopen", zegt Vinck. Hij vindt wel dat Frère in de loop van zijn carrière het nodige geluk heeft gehad. "De overheid heeft indertijd bijzonder veel geld op tafel gelegd voor de overname van Frères staalfabrieken."

Het geld dat de staalbaron puurde uit die verkoop, gebruikte Frère als springplank voor participaties in de financiële wereld. Mocht de Belgische overheid geen smak geld op tafel hebben gelegd voor de overname van Cockerill-Sambre, had Frère wellicht nooit zijn succesverhaal kunnen schrijven.

Maar niet iedereen is blij met de prijs voor Frère. Een voormalige Manager van het Jaar die liever anoniem blijft, begrijpt niet waarom de Waalse financier een dergelijke Lifetime Achievement Award in ontvangst mag nemen. "Voor zichzelf heeft hij goed gepresteerd. maar niet voor België."

Vinck en Bertrand bestrijden die visie. "De man wordt verweten de Belgische belangen niet goed verdedigd te hebben. Maar wat doe je als de overheid pas in actie schiet om bedrijven in België te verankeren als het kalf verdronken is? Je kan moeilijk zeggen dat Frère onethisch heeft gehandeld. Hij heeft beslissingen genomen in het belang van de bedrijven waarvan hij aandeelhouder is", zegt Vinck.

Bertrand: "Zijn belang voor de Belgische economie mag niet onderschat worden. Dankzij Frère is er nog altijd een Belg die bij Suez en zijn dochter Electrabel mee aan tafel zit."

Albert Frère

l Geboren op 4 februari 1926 in Fontaine-l'Evêque

l Zoon van een ijzerhandelaar

l Kwam na de dood van zijn vader op 17-jarige leeftijd aan het hoofd van het familiebedrijfje

l Begon in 1954 te investeren in staalfabrieken. Op het einde van de jaren '70 controleerde hij de hele staalindustrie in de streek van Charleroi

l Na een fusie van zijn onderneming met het Luikse Cockerill tot Cockerill-Sambre verkocht hij de onderneming aan de overheid voor bijna 50 miljoen euro.

l Met dat geld lanceert hij zich in financiële kringen. Frère bouwt strategische belangen op in de Bank Brussel Lambert, verzekeraar Royale Belge, oliemaatschappij Petrofina, de holding Generale Maatschappij en mediabedrijf RTL.

l Die worden later doorverkocht aan buitenlandse groepen. Royale Belge komt in handen van het Franse Axa, Petrofina gaat naar het Franse Total. De Belgische energiebedrijven Electrabel en Tractebel worden verkocht aan de Franse energiereus Suez. De bank BBL wordt ingelijfd bij het Nederlandse ING. RTL wordt verkocht aan Bertelsmann.

l Kreeg in 2002 de titel van baron

l Is samen met de Franse miljardair Bernard Arnault van LVMH eigenaar van het prestigieuze bordeauxwijnhuis Château Cheval Blanc

l Staat 224ste op de rijkenlijst van Forbes met een geschat vermogen van 3 miljard dollar.

Luc Bertrand, Manager van het Jaar (1991):

Dankzij Frère is er nog altijd een Belg die bij Suez en zijn dochter Electrabel mee aan tafel zit

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234