Zaterdag 27/11/2021

Happy hurricane in New York

Onze correspondent maakte de orkaangekte in New York mee vanuit zijn woning in de wijk Brooklyn. Hij besluit te blijven zitten waar hij zit. 'We pakken de kaarsen en laten de badkuipen vollopen.' Een verslag van hoe het the Big Apple drie bange dagen verging.

Vrijdagmiddag: evacueren of niet?

New York gaat voor het eerst in de geschiedenis over tot de gedwongen evacuatie van de door overstroming bedreigde lager gelegen buurten. Gelukkig kan het nieuws nog net mee in de zaterdagkrant. Dan vraagt een collega: "Moeten jullie niet weg?" Oei, nog niet aan gedacht, terwijl we in Brooklyn wonen, vlakbij de Manhattan Bridge, pal aan de East River. Mijn vrouw kijkt op internet: we zitten een paar straten van Zone A, die ontruimd moet worden. Ons appartementsgebouw is in Zone C. Burgemeester Bloomberg bekijkt zaterdagochtend of er nog meer gebieden moeten worden ontruimd. Wat als we ook weg moeten? Waar moeten we naartoe? Hotels laten onze hond niet toe, en vrienden hebben geen plek. We zoeken het meest nabijgelegen evacuatiecentrum op. Maar het eigenwijs negeren van een ontruimingsbevel is een optie.

's Avonds is het vol en druk in ons Italiaanse huisrestaurant. "Happy hurricane", zegt een man aan de bar en heft zijn cocktailglas. Een Titanicgevoel dringt zich op. Op televisie zegt burgemeester Bloomberg over zijn noodmaatregelen: "Maandagochtend kunnen we er grappen over maken, maar tot dan is dit een zaak van leven en dood."

Zaterdagochtend: stilte voor de storm

Het is in de buurt stiller dan anders. Bewoners zijn bezig ons gebouw te verlaten. Het is drukkend onder een loodgrijze lucht. In het park voor de honden hebben een paar zwarte vrouwen het alleen nog maar over de orkaan. "Als de honden gaan blaffen en de vogels wegvliegen, is er iets aan de hand", zegt een van hen. "Ga altijd met de vogels mee." Een ander is boos over Bloombergs evacuatiebevel: "Niet iedereen heeft een buitenhuis in New Jersey".

De wind wakkert eventjes aan: ben jij dit al, Irene? In een van de weinige winkels die nog open zijn, staat een lange rij van mensen die eten inslaan. De langste rijen bij Trader Joe's staan er niet voor het water, maar voor de wijn. De sfeer is lacherig en nerveus.

Zaterdagmiddag: orkanentoeslag in de taxi's

Het weer verslechtert. Het begint te regenen. Het Vrijheidsbeeld is vrijwel verdwenen in de grijze nevel boven de New York Bay. Het is een beeld vol mysterie en dreiging als in oude Engelse riddersagen. Het zuidpuntje van Manhattan, met Wall Street en Ground Zero, is vrijwel uitgestorven. Op wat toeristen na. In Battery Park, waar de hardste klap wordt verwacht, lopen Mona Lazar en Cornel Cofaru. Het Roemeense stel is laconiek. "Het wordt een mooie herinnering". Ook de Italiaanse toeriste Federica Giangiulio zegt geen stress te kennen. Toeristen zijn zo'n beetje nog de enigen op straat in Manhattan. Veel winkels en eettenten zijn dicht. Dure warenhuizen als Bloomingdales en Bergdorf Goodman hebben planken voor de etalageruiten. Het geeft de dure avenues de aanblik van Bagdad. Verder zijn ze spookachtig leeg. Zelfs het kapitalisme maakt pas op de plaats. Dat geldt niet voor de taxichauffeurs. Deze overlevers uit de derde wereld zijn ook door Irene niet van de straat te jagen, maar ze laten de klant een flinke orkanentoeslag betalen. Terug in ons gebouw in Brooklyn vragen we aan iedereen in de lift of ze weggaan. Als ze zeggen te vertrekken, speelt het kuddedier in ons op. Moeten we toch niet weggaan, ook nu Bloomberg dat niet verplicht stelt voor Zone C?

Zaterdagnacht: de sneeuwstorm was erger

Er is bijna niemand meer op straat. Alleen politie en brandweer. Slechts één restaurant is open, dat van ons. Maar met één man aan de bar en één tafeltje bezet biedt het van buiten een Hopperiaanse aanblik, terwijl de wind de regen door de straten zwiept. We bereiden ons voor op een ruige nacht. Onze flat is inmiddels halfleeg. We pakken de kaarsen en laten de badkuipen vollopen voor het geval de stroom en watervoorziening uitvallen.

De autoriteiten zijn niet van het scherm te slaan en leggen een bijna gekmakende daadkracht aan de dag. De voorbereidingen zijn nodig, maar ze zijn wel heel openlijk bezig met het uitvechten van de vorige oorlog en hun politieke toekomst. President Obama wil alles doen om te voorkomen dat Irene net zo'n drama voor hem wordt als Katrina voor Bush. Bloomberg wil niet meer afgaan als bij de sneeuwstorm van vorige winter. Gouverneur Cuomo van de staat New York oefent voor het presidentschap. Achter hem staan leden van de Nationale Garde, de klep van hun uniformpet zo diep over de ogen getrokken dat het lijkt alsof ze niet kunnen wachten om die Irene met huid en haar op te vreten. "New Yorkers denken dat ze alles aankunnen, maar ze zijn ook slim genoeg om niet met Moeder Natuur te dollen", zegt Cuomo.

De media opereren als de voorhoede van de orkaan, bereid om retorisch alvast het nodige van haar vernietigende werk voor hun rekening te nemen. Elk mogelijk gevaar wordt maximaal uitvergroot. Een verslaggever aan Rockaway Beach doet het voorkomen alsof elk moment de flatgebouwen en de huizen kunnen worden verzwolgen door de zee. Ondertussen is de wind niet krachtig genoeg om de baseballpet van zijn hoofd te blazen.

Verder horen we hoe de avenues van Manhattan een soort kloven zijn die kunnen veranderen in windtunnels, waarin prullenbakken projectielen worden. Ook wordt gewaarschuwd voor de wolkenkrabbers, want op grotere hoogte is de wind nog krachtiger dan aan de grond. Dit is een echte stresstest voor New York met zijn 6.000 wolkenkrabbers en zo weinig ervaring met orkanen, zegt een verslaggever. Vlak voor de nacht zegt Bloomberg dat iedereen die in hoge gebouwen boven de tiende etage woont, extra gevaar loopt. Zij moeten wegblijven van de ramen. Wij zitten 24 hoog en een van de buitenmuren is een glaswand.

Buiten is het pikzwart. Af en toe zijn er lichtflitsen. Fluitend geselt de wind onze high rise. In het schijnsel van de lantaarnlampen is te zien hoe regen de straten striemt. Maar de driedubbele ramen en de balkondeur houden het, met gemak. Bij de sneeuwstorm van vorig jaar was het erger.

Zondagochtend: daar is de zon

Bij het eerste licht gaan we de straat op. Het centrum van de inmiddels verzwakte orkaan trekt over de stad. Wind en regen gieren door de straten. Om acht uur is er een kritiek punt: dan bereikt het water in de East River zijn hoogste punt. Maar hoewel het water hoog staat, blijft de buurt een overstroming bespaard. Op het moment dat de autoriteiten waarschuwen voor tornado's in New York, verbetert het weer snel. En even na negenen is daar zelfs, heel aarzelend en heel even, de zon. Een miljoen mensen zitten zonder stroom, er zijn veel bomen geveld en sommigen buurten zijn overstroomd. Wij laten de badkuipen leeg lopen.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234