Dinsdag 07/07/2020

Engels voetbal

Had Beckham maar getekend

Leyton-supporters protesteren tegen hun preses na het duel tegen Hartlepool.Beeld Photo News

Drie jaar geleden was Leyton Orient een strafschop verwijderd van promotie naar tweede klasse, maar afgelopen weekend is de op een na oudste club van Londen gedegradeerd uit de vierde en laagste profdivisie. Met dank aan een incompetente eigenaar.

Het einde van 112 jaar betaald voetbal voor de Orient Express kwam in het Noord-Engelse spoorwegstadje Crewe, waar het met 3-0 verloor van de lokale club Crewe Alexandra. De 22ste plek, die veiligheid zou garanderen, is met twee wedstrijden te gaan niet meer haalbaar. Een enkele fan liet tranen de vrije loop.

Tijdens de wedstrijd begonnen Crewe-aanhangers mee te zingen toen 'Stand up for the Orient' klonk uit de monden van de honderden meegereisde fans. "De solidariteit van andere fans is hartverwarmend", zegt fan Ed Morgan, een 30-jarige klusjesman. "Dat hebben we nodig. Degradatie is niet eens onze grootste zorg. Het is nog maar de vraag of we volgend seizoen nog bestaan."

Om faillissement te vermijden, moet de club voor 12 juni tienduizenden ponden aan schulden - een weeksalaris voor een beetje Arsenal-speler of van zijn bekendste fan, componist Andrew Lloyd-Webber - afbetalen aan vier crediteuren, waaronder de gemeente, het evenementenbedrijf dat stewards levert en de clubfotograaf.

Daarnaast heeft de club meer dan 5 miljoen aan langlopende schulden, meer dan de waarde van de bezittingen. Spelers en gewone personeelsleden wachten al weken op hun salaris. De Leyton Orient Fans' Trust, een supportersstichting, heeft al meer dan 100.000 euro opgehaald, onder meer 8.800 euro bij de wedstrijd tussen Spurs en Bournemouth.

Fans van laatstgenoemde club weten hoe het is om bijna hun club te verliezen. Bournemouth viel in 2009 ei zo na uit de vierde divisie, maar draaien nu lekker mee in de Premier League. Voor Leyton is dat heel ver weg.

Te veel risico's

De val is snel gegaan. In mei 2014 speelde het nog op Wembley in de play-offs van de League One (derde divisie) tegen Rotherham. In die tijd hoopte Orient zelf het Olympisch Stadion te gaan delen met grote buurman West Ham United. Hoe anders zou de geschiedenis zijn verlopen als Orient het plaatselijke talent David Beckham begin jaren 90 wél een jeugdcontract had gegeven? Beckham groeide uit tot mondiaal fenomeen en 115-voudig international.

In 2014, na negentien jaar succesvolle jaren, besloot eigenaar en levenslange Orient-fan Barry Hearn de club voor het symbolische bedrag van 5 pond te verkopen. Dat deed Hearn, de grote man in de darts- en snookerwereld, op typerende wijze: hij liet Channel 4 een film maken, Orient: Club for a Fiver. Het wekte de aandacht van de Italiaanse ondernemer Francesco Becchetti, net als Tony Soprano rijk geworden in de afvalwerking, eigenaar van een Albanese televisiezender en geheel onbekend met de voetbalwereld. Vorige maand erkende Hearn, nog steeds erevoorzitter, de club aan de verkeerde te hebben verkocht en hij riep de 50-jarige Italiaan op de club te redden door deze te verkopen.

Het wanbeleid van de Italiaan is met stijgende verbazing aanschouwd. Door met geld te smijten hoopte hij Orient in zijn eerste seizoen alsnog naar de Championship te loodsen. Sommige spelers kregen 10.000 euro per week betaald, wat veel is in de derde divisie. Het jaarbudget ging van 1,6 naar ongeveer 4,7 miljoen euro. Maar in het tweede jaar zakte Orient terug naar de laagste divisie en de paniek nam toe. Met Omer Riza is de club toe aan de tiende trainer in drie jaar tijd, maar de oud-speler van ADO kon het tij afgelopen maanden niet meer keren. In de laatste wedstrijden heeft hij jeugdvoetballers opgesteld, omdat de vaste spelers niet meer wilden spelen.

In de tussentijd heeft Becchetti wel een belastingschuld van een kwart miljoen betaald, om faillissement te voorkomen. Wat hij precies met de club van plan is, weet niemand. Na de gewonnen wedstrijd, op tweede paasdag, tegen Hartlepool vond er een veldinvasie plaats, waarbij fans ageerden tegen de afwezige Becchetti.

"Een man kan veel kapot maken", zegt de 60-jarige supporter Geoff Salmon, die zijn 'debuut' als fan maakte in dat ene jaar waarin Orient op het hoogste niveau speelde. "Ik ga al vijftig jaar naar wedstrijden van Orient. Dit stadion is mijn tweede huis, de club mijn familie. En ik zal blijven gaan, al spelen we straks in de zevende divisie."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234