Donderdag 08/12/2022

Groener dan wit

Het begon in 1980 met ecologische zeep. Het Belgische Ecover leerde ons volk groen wassen, met ecologische was- en reinigingsproducten. Nu keren ze terug naar hun roots met Wellments: biologische shampoos, badschuim, douchegels en meer van dat. 'Van was- en reinigingsproducten naar verzorging is eigenlijk niet zo'n grote stap', zegt CEO Mick Bremans. 'Het zijn tenslotte allemaal wassende producten.'

Door Veerle Helsen

In het Kempense Malle staat 's werelds eerste ecologische fabriek. Gebouwd in 1992 door Ecover, de Belgische producent van milieuvriendelijke was- en reinigingsproducten. "Correctie", zegt de charismatische Mick Bremans van Ecover, "we zeggen nooit over onze producten dat ze milieuvriendelijk zijn, alleen dat ze minder schadelijke effecten hebben op het milieu dan conventionele producten. Ook onze producten laten sporen na." De fabriek van Ecover heeft een grasdak van 5.400 m2, een groendak eigenlijk, met vooral vetplanten die makkelijk overleven in een voedingsarme omgeving. "Want het is natuurlijk ook niet de bedoeling dat we die planten elke dag gaan besproeien en bemesten. Dan zou het ecologische effect gauw tenietgedaan worden." Voordeel van dat plantaardige dak? Het doet dienst als ultieme isolatie, want de fabriek heeft geen centraal verwarmingssysteem.

Het gebouw is te klein geworden voor het groeiende Ecover, en dus palmen ze nu een extra huurpand aan de overkant van de straat in. Daar staan aan de ingang Wellmentsproducten uitgestald, de nieuwe natuurcosmeticalijn. Shampoos, badschuim, douchegels, massageoliën en dergelijke, ruikend naar natuurlijke munt, roos of citroengras.

Het is niet de eerste keer dat Ecover dat zijsprongetje maakt, want het lanceerde eerder bijvoorbeeld al een shampoo. Zonder al te veel succes, dat mag gezegd. Bremans verklaarde zelfs in een interview dat ook hijzelf de shampoo niet denderend efficiënt vond. "Tja, een journalist had de shampoo getest en was er niet laaiend enthousiast over. Ik heb hem niet tegengesproken. (lacht) Die oude shampoo was een probeersel. We komen uit een tijd, in het begin van het bedrijf, dat onze producten vooral groen moesten zijn. Hun werking was een bijkomende factor." Groene wasproducten hebben jarenlang gekampt met het vooroordeel dat ze minder wit zouden wassen, maar die veronderstelling is er nu aan het uitgroeien, aldus Bremans.

Hij gebruikt de bewuste shampoo trouwens nog altijd. Bij Ecover is iedereen immers testpersoon. Het bedrijf is officieel tegen dierproeven, dus dient het personeel als proefkonijn. "We zijn één groot laboratorium", vertelt Bremans. "Onze Ecoverwasproducten testen we ook wel op algen en watervlooien, daar bestaat misschien wat discussie over." (lacht) Net zoals het wasgamma van Ecover, zijn ook de Wellmentsproducten biologisch afbreekbaar. "Al moet je dat wel nuanceren. Je kan een shampoo in stukjes knippen tot het geen shampoo meer is, maar uiteindelijk zal het detergent altijd actief blijven. Eerlijk gezegd hebben we nog geen testen uitgevoerd om de biologische afbreekbaarheid van Wellments te bepalen, zoals we dat wel met Ecover doen. Maar als we naar de ingrediënten kijken, kunnen we ervan uitgaan dat ze hoog zullen scoren."

Het merk Wellments draagt het Duitse BDIH-label. Dat garandeert dat alle gebruikte ingrediënten 100 procent natuurlijk zijn en sluit synthetische stoffen uit. Het muntbadschuim ruikt dus naar echte munt en niet naar een chemische variant, ook al is de natuurlijke geur misschien minder krachtig. "Ja, soms ruikt synthetische aardbei sterker naar de vrucht dan de natuurlijke versie, dat is waar. Synthetische producten schuimen ook meer. Maar daarom wassen ze nog niet beter. Dat is pure inbeelding. Wist je dat aan sommige wasproducten zelfs schuimremmers worden toegevoegd? Omdat schuim hinderend kan werken."

Het Franse label Ecocert prijkt dan weer niet op de Wellmentsproducten. Dat label kijkt ook naar de oorsprong van de ingrediënten, of ze bijvoorbeeld al dan niet organisch geteelt zijn. "Je moet altijd een keuze maken tussen de beschikbare labels. Zo deelt de Europese Commissie ook een Ecolabel uit, met het logo van een bloem. Maar de voorwaarden die gesteld worden, zijn erg willekeurig. Zij vinden dat er ongeveer 20.000 liter water nodig is om de giftige stoffen in één nootje shampoo te neutraliseren, dat is ongeveer een volle tankwagen! En voor een bakje waspoeder komen ze uit op 4.500 liter. Dat is willekeur, en echt niet te rijmen met realiteitszin."

Qua verpakking van de nieuwe producten hebben ze naar een balans gezocht. "Het zijn wellnessproducten, dus ze moeten ook een zekere luxe uitstralen, daar kan je niet omheen. We kijken ook naar de emotie die een verpakking bij de consument teweegbrengt. Want je kan nog het meest ecologische product ever maken, het zal geen effect hebben op het milieu als niemand het gebruikt."

Het wordt dringen in de natuurcosmeticamarkt. "We hebben geen research gedaan naar marktpotentieel. Als we tien jaar geleden hadden geluisterd naar de marktspecialisten... Iedereen verklaarde ons voor gek. Maar tot nu toe is het niet slecht uitgedraaid, hè." Hebben we met Wellments nu een Belgische concurrent voor grote natuurcosmetische kleppers als Aveda, Weleda of Dr. Hauschka? "Oei, we denken er nog niet aan ons daarmee te vergelijken. We lanceren nu dit gamma en we zullen verder wel zien. We willen natuurcosmetica op een moderne manier naar de mensen toe brengen. Weg uit de niche. We kunnen alleen maar hopen dat we in de toekomst echte concurrenten worden." Wellments kan trouwens niet echt Belgisch genoemd worden, want van oorsprong is het een Oostenrijks merk -- net als Aveda trouwens, terwijl Weleda haar oorsprong vindt in buurland Zwitserland -- dat drie jaar geleden door Ecover werd opgekocht.

Ecover zelf heeft zijn hoofdzetel wel nog in België, maar de belangrijkste aandeelhouder is Deens. Frans Bogaerts, de oorspronkelijke Belgische oprichter van Ecover, verkocht het bedrijf in de jaren '90. "We hadden toen net de eerste groene golf achter de rug, maar die is even snel gaan liggen als hij was opgekomen. Nu kennen we eenzelfde beweging, maar die is duidelijk stabieler, met dank aan Al Gore en de bewustmaking in de media." Bogaerts was een pionier, een rol die ze bij Ecover willen verderzetten. Eind 2007 gaan ze in samenwerking met het Engelse Best Foot Forward hun ecologische voetafdruk meten, iets wat weinig Belgische bedrijven hen nadoen. "We blijven groeien, en dus wordt het moeilijker om onze impact op het milieu te controleren. Ja, je kan zeggen van plantaardige ingrediënten dat ze in principe CO2-neutraal zijn, omdat ze bij het groeien evenveel CO2 absorberen als ze creëren. Maar als je ze dan per schip naar Europa brengt, verliezen ze die neutraliteit."

Vroeger maakten ze bij Ecover een verschil tussen de donkergroene en de lichtgroene consument. De eerste is zich bij alle producten die hij koopt bewust van de impact op het milieu. Hij of zij koopt al Ecover sinds de oprichting van het bedrijf. De tweede koopt ook groene producten, let ook op energieverbruik in zijn woning of de CO2-uitstoot van zijn wagen, maar laat zich niet bij elke commerciële keuze leiden door het milieucriterium. Hij of zij is er iets later bijgekomen. En het is vooral die groep die extra overtuigd moet worden. Zeventig procent van de consumenten is immers geïnteresseerd in groene aankopen, maar maximum dertig procent doet het ook. Ecover maakt de vergelijking echter niet meer. "Misschien kwam dat nogal paternalistisch over. (lacht) We moeten niemand gaan vertellen in welk hokje ze zitten. Ik vind trouwens ook niet dat men ons per se een groen bedrijf moet noemen. Wij hebben onze principes, en die delen we met onze klanten. Maar als je ons roze of oranje of blauw wil noemen, ook goed." n

Ja, soms ruikt synthetische aardbei sterker dan de vrucht zelf

Je kan het meest ecologische product ever maken, het zal geen effect hebben op het milieu als niemand het koopt

Synthetische producten schuimen meer, maar daarom wassen ze nog niet beter

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234