Zaterdag 21/05/2022

Groene surprise in de woestijn

De meeste toeristen die Marokko bezoeken raken niet veel verder dan Marrakech. Voor liefhebbers zijn de tuinen van Majorelle zowat het summum van de Marokkaanse tuin, ook al zijn ze het werk van een Franse schilder en een Franse couturier. Maar het zuiden van Marokko heeft nog veel meer te bieden, ook op tuingebied. Zo zijn de paradijselijke tuinen van het Palais Salam en La Gazelle d'Or in Taroudant van een verbluffende schoonheid.

Taroudant, gelegen op 80 km van Agadir, in de vruchtbare vallei van de Souss aan de rand van de woestijn, wordt wel eens het zuidelijke Marrakech genoemd. Vooral vanwege de soeks, die weliswaar kleiner maar gezelliger en vooral veel goedkoper zijn dan die van Marrakech. En misschien vanwege de indrukwekkende okerkleurige omwalling rond het stadje, waardoor het wel een versterkte burcht lijkt. Voor de rest is Taroudant nauwelijks te vergelijken met Marrakech. Het is veel kleiner (ook al is het met 70.000 inwoners de grootste stad van zuidelijk Marokko), veel rustiger, veel authentieker ook en je komt er nauwelijks toeristen tegen. Het is de streek van de amandelbomen die in februari met duizenden tegelijk bloeien, van de eindeloze citrusboomgaarden en van de uitgestrekte velden met bloeiende krokussen, waarvan de stampers geoogst worden als saffraan.

In de twaalfde eeuw was Taroudant de hoofdstad van een onafhankelijk prinsdom maar het kende zijn grootste bloeiperiode in de 16de eeuw toen Mohammed ech Cheikh, de stichter van de dynastie van de Sa'adi, zich in de stad vestigde en van daaruit Marokko veroverde. Taroudant was een knooppunt van de trans-Sahara-handel met Tombouctou/Timboektoe: suiker, indigo en textiel werd geëxporteerd en goud geïmporteerd. Met dat goud financierden de Sa'adi hun strijd tegen de Portugezen en de Spanjaarden en hun verovering van Marokko. Zij bouwden ook de stadswallen en lieten verschillende paleizen optrekken, waarvan de meeste jammer genoeg zijn verdwenen. De Sa'adi, die Marokko van 1549 tot 1654 bestuurden, verhuisden uiteindelijk naar Marrakech en droegen ook in hoge mate bij tot de bloei van die stad. In het begin van de 20ste eeuw vormde Taroudant nog een van de belangrijkste haarden van verzet tegen het Franse protectoraat.

La Gazelle d'Or ligt enkele kilometers buiten de stad en is, samen met La Mamounia in Marrakech, waarschijnlijk het beroemdste en een van de meest luxueuze en in ieder geval duurste hotels van Marokko. Het werd kort na de Tweede Wereldoorlog gebouwd door een Belgisch-Franse baron die er zijn gasten ontving, en later omgebouwd tot hotel. In principe is het niet te bezoeken en zijn de schitterende tuinen alleen toegankelijk voor hotelgasten. Maar als er weinig gasten verblijven, wil de portier wel eens een oogje dichtknijpen en kun je vanuit de bar genieten van het uitzicht over de tuinen.

Voor het hotel ligt een kleine patio met in het midden een waterbassin. De ingang van het hotel gaat bijna helemaal verborgen onder een enorme bougainvillea. Ook elders in de tuin zorgen bougainvillea's in felroze en wit voor een uitbundig bloemenspektakel. In de omsloten tuin bij de bar verbindt een smal kanaal een klein waterbassin met het grote zwembad. Langs de paden in de schaduw van hoge palmbomen bloeien onder meer clivia's, canna's, aloë's en tientallen hippeastrums in de uitbundigste kleuren. Net zoals in het Palais Salam zorgen ook hier de bananenbomen, de boomgrote poinsettia's en de vele bamboes voor een tropische atmosfeer.

In de formeler aangelegde tuinen ziet de eigenares van het hotel, mevrouw Bennis, persoonlijk toe op de kleurencombinaties. Nu eens bloeien er uitsluitend witte en rode bloemen, later op het seizoen gevolgd door het blauw van onder meer agapanthus. In de grote rozentuin zijn omwille van de kleur alleen moderne Iceberg-rozen aangeplant. Dat is misschien de enige valse noot in deze tuinen, als men weet dat een beetje voorbij Taroudant de vallei van de Dadés ligt, bekend voor de velden met heerlijk geurende Damascenerrozen.

In de biologische moestuin worden groenten en aromatische kruiden voor het hotel gekweekt. Elders in de uitgestrekte tuinen groeien en bloeien olijfbomen, amandelen, abrikozen, perziken, vijgen, mandarijntjes, sinaasappelen en pompelmoezen, granaatappels, avocado, papaya's en bananen als een streling voor oog, neus en mond. De hotelkamers bevinden zich in kleine paviljoentjes die gegroepeerd liggen rond een Engels aandoend gazon, waarop schapen en paarden grazen en dat uitgeeft op een golfterrein. De bungalows liggen verscholen in weelderige tuinen, waar onder meer jasmijn en Solanum, Nicotiana en lelies bloeien, allemaal planten die vooral 's avonds en 's nachts heerlijk geuren. Het moet een genot zijn om hier een nacht te kunnen doorbrengen.

Het Palais Salam werd in het begin van de 19de eeuw door de plaatselijke pasja (burgemeester) gebouwd tegen de muren van de stad in een deel van de vroegere kasbah, de versterkte burcht van de stad, maar is sinds de jaren dertig van de vorige eeuw een (overigens zeer betaalbaar) luxehotel. Het lijkt wel een sprookje van duizend-en-een-nacht als je 's avonds, na een rit van een uur van het vliegveld van Agadir, door de imposante poort in de stadswallen het hotel binnentreedt. Door een smalle gang met kleurrijke tegeltjes, aan weerszijden beplant met citrusbomen en bloeiende hibiscus, kom je bij de lobby.

Van daaruit beland je meteen in de eerste tuin, een soort tropische oase met hoge palmbomen die boven de muren uittronen, grote bananenbomen en metershoge bamboes, caoutchouc-bomen, mimosa, Erytrina, Callistemon, hibiscus, oleanders en enorme Ponsettia (Euphorbia pulcherimma), bij ons beter bekend als kerstster, het kleine plantje met rode of witte bladeren dat wij rond Kerstmis in huis halen, maar dat hier bijna zo hoog groeit als een boom. Ook de pelargoniums zijn hier doorlevend en groeien uit tot metershoge struiken.

In het midden van deze tuin ligt een groot zwembad en iets verder een smal kanaaltje dat gevoed wordt door een waterval tegen de stadswallen en dat uitmondt in een klein waterbassin waarin schildpadden rondkruipen. Rond het bassin en het kanaal staan overal tafeltjes in de schaduw van de palmbomen waar je kunt genieten van het avondmaal. Het hoofdgebouw waar de restaurants zijn ondergebracht gaat bijna helemaal schuil onder metershoge bloeiende klimplanten in de felste kleuren, zoals bougainvillea, Bignonia, Lantana, Mandevilla, Plumbago, Hoya carnosa, Ipomoea. Een van de opmerkelijkste klimplanten is een reusachtige Solandra maxima, met enorm grote oranjegele bloemen die wel uit was lijken te zijn gemaakt.

Enkele jaren geleden werd er een nieuwe vleugel bijgebouwd. De nieuwe hotelkamers liggen op verschillende niveaus verspreid langs een wirwar van smalle straatjes, binnenpleintjes en patio's, waardoor het geheel wel een dorp, een medina met roze huizen lijkt. Vanaf de vele terrassen heeft men een prachtig uitzicht over de tuinen van het hotel en over een deel van de stad. 's Morgens vroeg word je gewekt door het gekwetter en gekir van honderden vogels die nestelen in gaten in de muren of die in grote kooien in de tuin worden gehouden. Nog met de slaap in de ogen ontdek je de verrukkingen van een authentieke islamitische patiotuin, een echte riad, met een kruisvormig pad in witte en blauwe tegeltjes met in het midden een prachtige betegelde fontein.

Je loopt er onder de eeuwenoude dadelpalmen en twee enorme ficussen van meer dan tweehonderd jaar oud, tussen een weelderige, bijna tropische beplanting van bananen, citrusbomen, hibiscus. Langs de paden bloeien onder meer kleurrijke canna's en clivia's, gladiolen, fresia's, Strelitzia en geurende jasmijn, mirte... In een volgende tuin staan allemaal bananenbomen. In nog een andere tuin zijn reuzencactussen geplant, elders bloeien geurende rozen.

Genietend van een ontbijt onder de palmbomen met op de achtergrond het kabbelende geluid van water en de kwetterende vogels, realiseerde ik me pas goed de betekenis van een beroemd Arabisch tuingedicht, 'Arsa', 'de lusttuin', van Thami al-Mdaghri: "Open de ogen; wandel rond en kijk, / naar de tuin en zijn bloemen, / naar de bomen die verstrengeld zijn zoals de verliefden / die als dronken ronddwalen in de tuin. / Waarvan zijn ze dronken? Van deze ochtenddauw. / Van de oranjebloem die net ontloken is / Van de dauw die weent / als de tranen van een geliefde! / En de luit en de viool antwoorden, / en de vogels zingen in de bomen." n

INFO Taroudant ligt op 80 km van Agadir.

Palais Salam: 00212-48/85.25.01.

La Gazelle d'Or: 00212-48/85.20.39

Marokkaanse Nationale Dienst voor Toerisme,

Louizalaan 402, 1000 Brussel, 02/646 63 20

Dit is de streek van de amandelbomen, van de eindeloze citrusboomgaarden en van de uitgestrekte velden met bloeiende krokussen, waarvan de stampers geoogst worden als saffraan

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234