Zondag 01/08/2021

Google slaat slag met uw oude dag

Voor de zoveelste keer heeft Google een beloftevolle start-up overgekocht. Het gaat om Lift Labs, dat een lepel uitvond om Parkinson-patiënten te helpen bij het eten. De overname past in de strategie van de technologiegigant om in te spelen op de toenemende vergrijzing en bijhorende kwaaltjes. En daar winst uit te halen, natuurlijk.

Nog geen jaar geleden bracht Lift Labs 'Liftware' op de markt. Dat is een klein, hoogtechnologisch apparaatje waar iemand die lijdt aan hevige handtrillingen, vooral ten gevolge van Parkinson, een speciale lepel of vork kan aansluiten en zo opnieuw kan eten of soep drinken zonder te morsen. Lift Labs ontwikkelde daarvoor speciale algoritmes die het trillen tot 70 procent kunnen neutraliseren. Het ding kost zo'n 228 euro en kan je ook gebruiken met een sleutel. Verdere toepassingen zal het bedrijf dus ontwikkelen binnen de afdeling Life Sciences van Google X, het ietwat geheimzinnige labo van de internetreus.

Google is al jaren veel meer dan de online zoekmachine. Omdat de markt voor online advertenties onder druk staat doordat we steeds meer mobiel surfen, ziet de internetgigant zich verplicht om in heel uiteenlopende terreinen te investeren in de hoop de nieuwe kip met gouden eieren te vinden.

Zo kocht het de voorbije drie jaar honderden bedrijven op voor meer dan 23 miljard euro. Daarnaast investeert het zelf in geldverslindende onderzoeksprojecten, zoals Google X. Oprichters Larry Page en Sergey Brin weten ook wel dat niet elke geïnvesteerde euro iets zal opleveren. Zolang er maar een paar schotten in de roos vallen. De X in Google X staat naar verluidt voor het verbeteren van een probleem met factor 10 in tien jaar tijd. Om maar te zeggen dat Google de blik stevig op de toekomst richt.

En zoals we intussen allemaal weten, komt in de nabije toekomst de vergrijzing op ons af. Volgens cijfers van de Verenigde Naties zal tegen 2035 meer dan 1,1 miljard mensen ouder zijn dan 65, goed voor 13 procent van de wereldbevolking. Dat betekent dat we voor een explosie van ouderdomskwalen en ernstige ziektes staan. De verkoop van toestellen zoals Liftware kan dus alleen maar stijgen.

Dat er munt te slaan is uit de vergrijzing, weten bedrijven al langer. Denk maar aan het beleggen in rusthuizen in eigen land, of op maat gemaakte reizen voor bemiddelde senioren. Wereldwijd is de vergrijzingsindustrie -van anti-rimpelcrème tot hormonenbehandeling - volgens het onderzoeksbureau BCC Research goed voor 201,8 miljard euro. Farmabedrijven investeren al jaren in medicijnen en middeltjes die de effecten en kwalen van ouderdom tegengaan.

Alleen wil Google nog een stap verder gaan. Niet alleen beschikt het over diepe zakken met een cashreserve van 43,7 miljard euro, op technologisch vlak staat het al jaren aan de absolute top. En net die innovatieve voorsprong wil het gebruiken om gezondheidszorg op een heel ander niveau te brengen.

Zo werkt het al een tijdje aan een speciale ooglens die continu de suikerspiegel meet. Eind juli lanceerde het nog Baseline, een project om de mens genetisch en moleculair volledig in kaart te brengen. Want als Google op één vlak de grenzen heeft verlegd, is het wel het omzetten van miljarden gegevens naar concrete kennis en toepassingen.

"Gezondheidszorg wordt ook steeds meer een informatiewetenschap", zei Larry Page vorig jaar in Time. "Via het kruisen van al die statistieken wil Google de oorzaken achter ouderdomsziektes als kanker of Alzheimer in kaart brengen. Ik ben ervan overtuigd dat dat tot totaal nieuwe inzichten zal leiden."

Het eeuwige leven

Page deed de uitspraak naar aanleiding van een grote investering in Calico, een jong biotech-bedrijf dat met een groep vermaarde genetici onderzoek doet naar ouderdom. "Google gaat ons het eeuwig leven schenken", was de interpretatie toen van een aantal media.

Lange tijd hoorden we over Calico zeer weinig, tot het vorige week samen met farmagigant AbbVie een investering aankondigde van 1,2 miljard euro in een gloednieuw onderzoekscentrum. Calico zou bestuderen hoe het verouderingsproces in onze genen precies verloopt, waardoor AbbVie medicijnen op de markt kan brengen die het effect van ouderdomsremmende genen kunnen imiteren, samen met remedies tegen ouderdomsziektes. Niet zozeer langer leven, alleen meer gezonde jaren van ons leven.

Hoeveel Google toen precies pompte in het bedrijf wou het toen niet kwijt, net als het nu niet vrijgeeft hoeveel het betaalt voor Life Labs. Er is trouwens ook een persoonlijk belang voor Google. Sergey Brin heeft zelf 50 procent kans om Parkinson te krijgen. Zo kondigde hij in 2009 aan een paar miljoen euro te investeren in 23andMe, het bedrijf van zijn vrouw dat DNA-onderzoek verricht.

Of de investeringen iets opleveren, zowel voor Google als de patiënt, zal pas in de komende jaren blijken. Bovendien kan je je vragen stellen rond de bescherming van onze persoonlijke medische gegevens, en of eventuele toepassingen niet enkel voor de gegoede klasse betaalbaar zullen zijn.

Met het negatieve imago van IBM in de jaren 80 in het achterhoofd, is 'Don't be evil' nog altijd de officiële leuze van Google. In de ambitie om nog decennia de grootste te blijven, lijkt het bedrijf stilaan op de limieten van dat voornemen te botsen.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234