Maandag 14/10/2019

'Google heeft een plaats in het wielrennen'

Zondag de Ronde. Dan rijdt Bob Verbeeck (56) graag thuis voor tv mee op de rollen. Vanaf dit jaar organiseert Golazo de Driedaagse van De Panne. De Eneco Tour en de Ronde van België zitten al langer in de portefeuille. Heeft Wouter Vandenhaute (Flanders Classics) er een grote concurrent bij?

Verbeeck verzamelt koersfietsen, één exemplaar staat gestald tegen de wand van zijn bureau in het Golazo-hoofdkwartier in Paal. Kan tellen als inspiratie: het gaat om de koersfiets van Fabian Cancellara van zijn Tour-rit vorig jaar in Bern. "Ik kocht die voor een goed doel. Een juweeltje. Cancellara is wat groter dan mij, maar ik concludeerde ook snel dat het de benen zijn die bepalen hoe snel je rijdt, en niet de fiets." (lacht)

Fiets je zelf veel?

"Ja, graag en veel zelfs. Toen ik stopte als toploper (Verbeeck haalde de halve finale van de 5.000m op de Spelen van 1984, BF) was ik nog vrij jong, 25 jaar. En daarna deed ik veel te weinig aan sport. Maar vanaf mijn veertigste begon ik te fietsen. Ik ben nog altijd vrij competitief. Rustig rijden in een groepje past mij niet."

Golazo organiseert zaterdag de Ronde van Vlaanderen voor toeristen. Hoeveel mensen nemen aan al jullie evenementen deel?

"Samen tel ik 340.000 mensen, en zowat 30.000 via onze community apps. Het aantal lopers is nog groter. Als je bekijkt hoeveel mensen wij aan het sporten zetten, praat je in België over 1,2 miljoen mensen per jaar. En in Europa over enkele miljoenen."

Golazo zet zich ook meer en meer op de markt in het profwielrennen. De Eneco Tour en Ronde van België had je al, en nu ook De Panne. Met welke visie?

"De nadruk van ons bedrijf ligt op recreatiesport, maar we willen dat ook een platform op topniveau geven om sponsors aan te trekken. We vonden het beter om dan vijf à zes profkoersen per jaar te hebben, zodat je bedrijven een mooi aanbod kunt geven. We hebben ook de Elfstedenronde in Brugge en de Sluitingsprijs Putte-Kapelle in ons programma.

"Ik hecht ook aan traditie. De Driedaagse van De Panne is gestart in 1977 en de koers heeft een mooi palmares. Hetzelfde met Putte-Kapellen, dat al sinds 1929 bestaat. Ik zou het spijtig vinden als die zou verdwijnen. Daarom hebben we in 2002 ook de Ronde van België (Baloise Belgium Tour, BF) van onder het stof gehaald. Die koers is gewonnen door alle Belgische wielericonen en is vijf jaar ouder dan de Ronde van Vlaanderen. Het zou zonde zijn om die niet meer te organiseren.

"De Eneco Tour verworven we op vraag van Hein Verbruggen (ex-voorzitter UCI, BF): 'Wil je een Ronde van de Benelux opstarten, dan is daar plaats voor in de WorldTour.' Maar ik zeg niet dat de Eneco Tour daarom ons paradepaardje is. De Baloise Belgium Tour is even belangrijk, daar krijgen alle continentale en procontinentale ploegen van het land de kans om zich in de kijker te rijden. De VRT en RTBF zendt die uit, voor die ploegen is dat belangrijk om hun sponsorcontracten te vernieuwen. Zo dragen we in onze visie ook bij tot het competitief wielrennen."

De grote brokken in de Vlaamse koers zitten wel bij Wouter Vandenhaute met de Flanders Classics. Hoe zie je die concurrentie?

"In tegenstelling tot de Flanders Classics ligt bij ons de nadruk niet op het profwielrennen. We zijn geen concurrenten. Ik zie hem eerder als een complementaire partner. Golazo heeft niet de intentie om een echt belangrijke speler in het profwielrennen te worden."

Vandenhaute komt wel op jouw terrein. Hij wil de datum van De Panne in de week voor de Ronde inpalmen. Laat je je wegzetten?

"Het gezond verstand zal zegevieren. We zijn niet de enige beslissende partij. Dat moeten we met de UCI bespreken, en met Flanders Classics. We gaan dat doen, maar daar kan ik nu weinig over zeggen. De uiteindelijke beslissing ligt bij de vzw Driedaagse De Panne, de eigenaar."

De switch van voorzitter Bruno Dequeecker viel wel op. Voor Golazo in beeld was, zei hij geen oorlog met Vandenhaute te willen. Nu wil hij 'desnoods naar de rechter stappen' om zijn datum te behouden.

"Woorden als oorlog zul je mij nooit in de mond horen nemen. Ik zal niet zeggen dat het op die datum moet en zal. We bekijken de opties en kiezen de beste piste voor de fans en om de beste renners te hebben."

Dat is nu al een probleem. De Panne is gedevalueerd: toppers blijven weg of geven op.Bij de Diamond Games wou je ook altijd Venus Williams, dus ook Sagan in de Driedaagse?

"We bekijken eerst de opzet. Ik zeg niet dat we Sagan móéten hebben. Weet je wat echt ons paradepaardje was vorig jaar? One Mile a Day. Een initiatief voor lagere scholen. Leraren die met hun klas elke dag naar buiten gaan en een mijl lopen of wandelen. 700 scholen, 200.000 ingeschreven kinderen. Dat vind ik belangrijker dan Sagan in De Panne."

Hoe wil jij het profwielrennen beter maken? Vandenhaute stoort zich aan het conservatisme in het wereldje.

"Wat zeker anders moet, is het model van de teams. Heel wat teams leven bij de gratie van een mecenas. Dat is niet houdbaar. Waarom investeren Google, AB InBev of BNP Paribas niet in wielerteams?"

Lefevere slaakte al vaker een noodkreet. Hoe los je het op?

"Er is te weinig conceptueel over nagedacht. Golazo heeft dat met Telenet-Fidea in het veldrijden wel gedaan. We verbonden dat team aan het grootste icoon in het veldrijden, Sven Nys, en maakten het onderdeel van een permanente infrastructuur, het Sven Nys Cycling Center. Mensen kunnen permanent mountainbiken en veldrijden op een domein van 13 hectare. We hebben niet alleen de kern van vijftien cyclocrossers, maar 25.000 recreanten zijn lid van het team. Zoiets blijft interessant voor sponsors, en zou je kunnen toepassen op wielerteams."

Wil je met Golazo zelf instappen in een wielerploeg?

"Daar ligt niet ons doel. Voor mij zijn goede en veilige Vlaamse fietspaden belangrijker dan een goede wielerploeg bezitten."

Vind je het van deze tijd dat fans gratis naar wielrennen kijken?

"Er is al een betaalmodel. De Vlaamse koersen komen op Sporza, maar de dotatie van de VRT komt van bedrijven en individuën die belastingen betalen. Waar je op alludeert, is of de persoon langs de weg moet betalen. Dat is lastig, want de weg is van iedereen."

Slotvraag, voor wie supporter jij zondag?

"Ik vind Sagan een topper, maar ik ben echt fan van Greg Van Avermaet. Ik bewonder hoe waardig Greg zijn sport beoefent, met serieux en respect voor collega's. Van Avermaet is zo'n beetje de Sven Nys van de weg. Greg bouwt nu ook aan een geweldig palmares. Ik was in Rio bij zijn olympisch goud en stond te springen op het strand van Copacabana. Ik zal dus heel blij zijn als Greg de Ronde wint en Tom Boonen Parijs-Roubaix."

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234