Woensdag 27/10/2021

Goede gok op seks haalt stad uit het slop

Greg Sheets, manager van hotel The Palms: 'In moeilijke tijden willen mensen plezier hebben en deze stad is de uitlaatklep van iedereen'Doe hier wat je thuis niet kunt, zeggen de billboards. 'Wat in Las Vegas gebeurt, blijft in Las Vegas'

Las Vegas is weer Sin City

Jarenlang probeerde Las Vegas zich om te vormen van gokparadijs tot familiebestemming. Dat leek aardig te lukken, tot na de aanslagen van 9/11 het 'Disney-toerisme' kelderde. Sindsdien trekt de stad weer voluit de kaart van seks. En dat loont.

Las Vegas

Van onze correspondente

Hélène Schilders

Muziek bij de striptease kan ook. De hotelmanager toetst een knopje in en de zwoele stem uit het surround sound system knalt door de hotelkamer. Met glimmende ogen blikt de manager naar de stripperspaal in het midden van de ruimte. "Het is te leuk hier." Weet hij dat uit eigen ervaring? Het babyface kleurt rood. "Ik ben wel eens in deze kamer geweest, ja."

Het Palms-hotel is een onopvallende toren op enkele kilometers afstand van de beroemde Las Vegas Boulevard, de Strip, maar het is de drijvende kracht achter het nieuwste imago van de steeds veranderende gokstad. Las Vegas profileert zich weer als hot en sexy. Niet langer met oubollige topless danseressen met veren op hun billen of met clichématige strippers in groezelige clubs. In de hyperhormonale MTV-cultuur concurreert Sin City met hippe, jonge seks, vaak op het randje en soms er regelrecht over.

The Palms verhuurt in het weekeinde hotelkamers met stripperspalen voor 2.000 dollar per nacht. Het hotel wordt uitgebreid met een nachtclub vol Bunny's en een Playboy Mansion. En het is dringen voor de Pimp and Ho-feesten, waarop mannen zich als pooier uitdossen en vrouwen als prostituee, en de vip-parties waarop de uitgenodigde mannelijke sterren hun eigen zijden pyjama krijgen. Playmates en lingeriemodellen zijn welkom, "zolang ze zich navenant kleden", grinnikt hotelmanager Greg Sheets.

Seks en gokken vormden altijd de pijlers van Las Vegas. Eind jaren negentig ging de Strip evenwel tijdelijk op keurig. Er kwamen toprestaurants, kunstgaleries, kwaliteitsshows en attracties voor het hele gezin. Die transformatie viel samen met een exploderend inwonersaantal, de stad werd een magneet voor gepensioneerden en gezinnen, waardoor Las Vegas de snelst groeiende metropool van Amerika werd. Erg lucratief was de 'Disneyficatie' van de Strip niet. Toen het toerisme na de terreuraanslagen kelderde en 11.000 mensen in de casino's en hotels hun baan verloren, gooide de stad het roer radicaal om.

George Maloof, eigenaar van het NBA-basketbalteam Sacramento Kings, opende twee maanden na het terroristisch geweld The Palms. Zijn gouden formule om vooral jonge mannen te trekken - seks, sport, muziek en beroemdheden - werd al snel gekopieerd door een handvol andere hotels. Nachtclubs kregen suggestieve namen als Mist en Taboe. Gentlemen's club Sapphire opende de Playgirl Lounge, waar vrouwen naar strippende mannen kunnen kijken.

De facelift van sommige familiehotels heeft echter wel een heel krampachtig gelaat opgeleverd. In de disco van Paris Las Vegas dansen schaars geklede serveersters tegen betaling met klanten. Het suffe Stardust lokt toeristen naar de Havana Night Club met een poster van een halfblote dame. MGM Grand programmeert het deerniswekkend slechte La Femme, gebaseerd op de Moulin Rouge-shows in Parijs. Overal op de Strip spetteren pronte borsten en schokkende billen van breedbeeldschermen. Doe hier wat je thuis niet kunt, zeggen ze. Want, zoals de huidige slogan belooft, wat in Las Vegas gebeurt, blijft in Las Vegas. "Natuurlijk kom ik voor de seks, waarvoor anders?", zegt Damir Muslic (23) in de nachtclub van The Palms. "Hier zijn de vrouwen gewillig." Dat kost wel wat. Slikkend telt Muslic 21 dollar voor zijn twee cocktails neer.

Seks heeft Las Vegas uit het slop gehaald. In 2003 steeg het aantal toeristen voor het eerst sinds de aanslagen weer, tot 35,5 miljoen. Ze gaven bijna 33 miljard dollar uit, een miljard dollar meer dan de jaren ervoor. Vorig jaar bezocht naar schatting een recordaantal van 37 tot 38 miljoen mensen de stad. "Aan seks kun je in Vegas momenteel onbeperkt veel geld verdienen", zegt Palms-manager Sheets. "In moeilijke tijden willen mensen plezier hebben en deze stad is ieders uitlaatklep."

Veel van de 1,7 miljoen inwoners van groot-Las Vegas leven in vreedzame coëxistentie met al het bloot, want toerisme zorgt voor inkomsten en werkgelegenheid. De werkloosheid is nog maar half zo hoog als vlak na de terreuraanslagen en ligt lager dan het landelijk gemiddelde. Omdat toeristen zoveel BTW betalen, houden ze ook de lokale belastingen voor Las Vegas bescheiden. Maar nu rond de Strip een reguliere stad is ontstaan, botst het Sin City-imago met de opvattingen van sommige inwoners, die in hun buitenwijken billboards van halfblote vrouwen zien opduiken. Een coalitie van burgerorganisaties dringt er bij de overheid op aan dergelijke borden te verbieden.

"Ik kan mijn kinderen niet naar school, de kerk of het voetballen brengen zonder die beelden te zien. Ik heb geen keuze", zegt advocaat Michael Wixom van het Main Street Billboard Comittee. Volgens Wixom, die al twintig jaar in Las Vegas woont, zijn de advertenties in al die tijd niet zo seksueel expliciet geweest. "Wij moeten zelf gaan beslissen wat voor gemeenschap deze snelgroeiende stad wordt. Dat laten we nu over aan de industrie."

Afgezien van een enkel verdwenen billboard heeft de groep niet veel succes behaald. De overheid heeft weinig zin in een waarschijnlijk vruchteloos juridisch gevecht tegen de billboards omdat de vrijheid van meningsuiting in Amerika vrijwel onaantastbaar is. Het rijkelijk aanwezige bloot houdt toeristen met kleine kinderen daarentegen niet thuis. Officiële cijfers geven aan dat hun aantal stabiel is gebleven. Kyle Bickler, die met zijn gezin voor Treasure Island staat, trekt zijn schouders op. "Ik vind het alleen maar lelijk wat ze hiermee hebben gedaan." Voor het familiehotel kronkelen sexy meisjespiraten op een parelmoerwit geschilderd schip. In het sprookjesboekdecor op de achtergrond is, als een puist, een nachtclub opgedoken. Alleen Adam en Cheri Liebow haasten zich na een foto op straat naar binnen met hun dochters. "Wij zijn absoluut tegen al dat bloot", zeggen ze. "We komen ons hotel niet uit."

Toch is Sin City lang geen Sodom en Gomorra. In de casino's is naaktheid verboden en de theatershows moeten door de ambtelijke kuisheidscontrole. Cirque du Soleil mocht Zumanity alleen opvoeren als het gezelschap zich aan de regels hield: geen zichtbaar schaamhaar of bilnaden, geen naakte performers in het publiek en geen geslachtsdelen aanraken tijdens de orgiefinale waaraan bezoekers deelnemen.

De Canadese groep zeilt knap tussen die beperkingen door met een circusshow over de complexe menselijke seksualiteit. Topless danseressen zwemmen sierlijk in een transparante badkuip, twee mannen voeren een paringsdans uit en sm-dansers met enorme dildo's stampen op country & western rond. De zinderende spanning in de zaal komt tot een climax als de presentator, een getatoëeerde travestiet, roept: "Schreeuw, gil, laat een wind, gebruik al je gaten! Zijn jullie klaargekomen?" "O yeah!", brult de zaal.

Met verhitte gezichten duiken de bezoekers na afloop het Cirque du Soleil-winkeltje in. "Bij andere shows wil je je herinneren waar ze over gingen", zegt verkoopster Traci Parsons. "Bij deze wil je het gevoel onthouden dat je erbij had." Wat is dat voor gevoel? De vuurrode lak-bh in de etalage? De mannenstring met rits? Nee. De meesten gaan terug naar hun hotel met een flesje massageolie. Zelfs in Sin City blijven Amerikanen een romantisch volk.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234