Donderdag 21/11/2019

Globetrotter die kan coachen

Tom Saintfiet, kapperszoon uit de Kempen, wordt de bondscoach van Bangladesh. Geen enkele Belg heeft zoveel landenteams getraind: hij zit aan zeven.

Namibië, Zimbabwe, Ethiopië, Jemen, Malawi, Togo en nu dus Bangladesh: het lijstje van Tom Saintfiet oogt indrukwekkend. Dat geldt ook voor zijn taak in Bangladesh. Zijn voorganger liet zware verliezen optekenen tegen Jordanië, de Verenigde Arabische Emiraten en Tadzjikistan, nochtans ook geen voetbalgrootheden.

Verliezen met 8-0 en 6-1 is niet ongewoon voor de Bengalen, maar toch willen ze zich plaatsen voor de volgende groepsfase van het Aziatisch kampioenschap. Saintfiet heeft maar twee kwalificatiewedstrijden tegen Bhutan om zich te bewijzen. Als het niet lukt, kan hij op 10 oktober alweer op zoek naar een nieuw exotisch oord.

"Ik hou wel van een uitdaging", vertrouwt Saintfiet ons toe vanuit zijn hotelkamer net buiten hoofdstad Dhaka, "en ik ga ervan uit dat we 65 procent kans maken tegen Bhutan. Ik ben vaak ergens aan de slag voor een korte periode, als crisismanager. Dat ik nooit langer blijf, heeft niet met mijn prestaties te maken, maar met het gebrek aan middelen in die landen om een coach zoals ik te betalen."

Saintfiet is niet aan zijn proefstuk toe, met 20 jaar ervaring als coach, waarvan 15 in het buitenland. Zijn eerste buitenlandse opdracht was op de Faeröer, maar de echte doorbraak kwam er als assistent van Walter Meeuws, toen die aangesteld werd als coach van Al-Gharafa in Qatar.

"Tom is nogal ne keirel", vertelt Meeuws. "In tegenstelling tot de meeste coaches is hij geen bekende voetballer geweest, en dat maakt zijn palmares nog indrukwekkender. Hij heeft me meteen een sms'je gestuurd nadat hij in Bangladesh tekende. En ik ben nog naar zijn huwelijk geweest. Hij is getrouwd met een Zimbabwaanse, aan het Zilvermeer in Mol."

Zijn echtgenote leerde Saintfiet kennen als bondscoach in Namibië. "Ze werkte er als sportjournaliste en ik vond dat ik goede contacten met de pers moest hebben", lacht de coach. "Nu is ze zwanger van ons kindje. Zij zit in België, ik in Bangladesh, maar we weten niet hoelang ik hier trainer zal zijn."

Nog voor Saintfiet voet aan grond zette in Bangladesh kende hij elke speler van zijn elftal bij naam, net als hun positie en hun huidige club. "Om het volkslied te leren, is de tijd deze keer te kort." Vrienden noemen de man een doorzetter en een vlotte prater.

Tussen de buitenlandse avonturen in loodste hij KV Turnhout in 2014 naar de eindronde in derde klasse. Toenmalig voorzitter Marcel Hendrickx heeft er een wrang gevoel bij, omdat zijn coach een aantal vreemde keuzes maakte in de beslissende match, waardoor het alsnog verkeerd ging. "Daarna vertrok hij met de noorderzon. Ik vond hem een prima coach, maar misschien is hij toch vooral een avonturier."

Lacherig

De Belg heeft de afgelopen jaren in die mate naam gemaakt bij Afrikaanse clubs en landenteams dat de Kameroeners woedend waren op hun voetbalbond toen die Hugo Broos en niet Saintfiet aanduidde als bondscoach. De Bengalen onthaalden hem dan weer als de grootste coach uit hun geschiedenis.

"Ik merk dat mensen er soms lacherig over doen", zegt hij zelf. "Maar geen enkele voetbalfan in het buitenland kan een coach uit de Belgische eerste klasse opnoemen. Een bondscoach is veel bekender. De kleuren van de shirts zijn exotischer, de namen ook, maar voor de rest is mijn taak dezelfde als die van de Belgische coach."

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234