Woensdag 20/10/2021

'Glamour van start-ups is laagje vernis'

Geen tijd voor familie, zero slaap en altijd onderweg. Het leven van een start-upondernemer is eigenlijk geen leven. De Belgische techondernemer Davy Kestens blogt een ontluisterend beeld van achter de schermen van zijn start-up.

Het was een heuse cri du coeur, die Instagram-post van Davy Kestens. De 26-jarige oprichter van Sparkcentral was een van de eerste Belgen die het geluk en het succes in Silicon Valley gingen opzoeken. Na enkele succesvolle kapitaalrondes haalde Kestens miljoenen dollars op, en bouwde een stevig fundament onder zijn start-up.

Maar dat daar een stevige prijs tegenover staat, bewijst zijn jongste blogpost op Instagram. Vrij vertaald: "Steeds weer onderweg voor het werk naar een volgend hotel lijkt misschien glamour, het betekent in de praktijk weinig tot geen slaap, constant het werk achterna hollen, je familie of geliefden missen, en na weken van hollen crashen in een luchthavenhotel, waar je nog snel enkele uren werkt vooraleer je volgende vlucht vertrekt."

En toch: "Ik zou dit leven met niets willen ruilen. Omdat ik me nog nooit zo uitgedaagd én voldaan gevoeld heb. But for f's sake, stop glamorizing the start-up lifestyle."

Kestens zelf konden we niet bereiken voor extra commentaar, hij hing alweer in de lucht onderweg naar ergens.

Ook Xavier Damman ruilde op jonge leeftijd het druilerige België voor de zonnige Valley. Na het starten, uitbouwen en verkopen van Storify, is hij vandaag actief met Open Collective. Hiermee stort de Belg zich in het fintech-wereldje (financiële technologie). Damman herkent de kreet van Kestens: "Er is zeker een glamoureuze perceptie, terwijl het vooral hard werken is. Maar al dat werk is zeer de moeite. Omdat je het directe resultaat ervan kunt zien. Het gaat niet om het behagen van je baas, het gaat over het creëren van waarde in de wereld. En daar schuilt het gevaar, dat je te enthousiast bent, en daardoor te veel werk op je neemt. Een start-up is een marathon, geen sprint."

Rollercoaster

Het opstarten van een eigen bedrijf is een rollercoaster aan emoties. Met de nodige ups-and-downs, waarbij de downs achteraf beschouwd de meest leerzame en heilzame blijken te zijn. Maar waar je wel eerst door moet.

Omar Mohout herkent als geen ander die dualiteit. Mohout is het Belgische aanspreekpunt voor start-ups en groeifinanciering. Voor dienstenbedrijf Sirris staat hij start-ups bij, nadat hij eerder zelf een drietal bedrijven uit de grond stampte. "Het klopt dat de start-ups te vaak als hip worden gezien, terwijl ze inderdaad ook een andere keerzijde hebben. In die zin is de uithaal van Davy Kestens zeker goed als tegengewicht voor het overdreven enthousiasme dat vaak aan die hele start-upwereld kleeft. Wat velen onderschatten, is wat er allemaal bij en naast komt kijken. Je hebt dan misschien wel een creatief idee dat je wilt uitbouwen, er is ook nog een pak werk dat helemaal niet creatief is, dat niet leuk is, maar wel noodzakelijk om je bedrijf uit de startblokken te krijgen."

Sales en marketing zijn per definitie de achilleshiel van tal van start-ups, weet Mohout. "Je wilt creatief zijn, je wilt groeien, maar een bedrijf bouwen betekent ook administratie, verkoop, prospectie."

Lorenz Bogaert heeft het allemaal al eens eerder meegemaakt. De man achter het vastgoedplatform Realo zat eerder aan de knoppen van sociaal netwerk Netlog. Samen met zijn kompaan Toon Coppens was Bogaert lange tijd hét gezicht van de Vlaamse start-upscene. Vandaag is hij ook investeerder in diverse start-ups.

Bogaert: "Ik ben niet zo'n fan van het begrip start-upscene. En al helemaal niet van het hippe statuut dat sommigen daaraan willen kleven. Het is doodgewoon heel erg hard werken, net zoals iedereen die een bedrijf runt, hard moet werken. En wie dat ernstig aanpakt, heeft geen tijd om zich bezig te houden met die zogenaamde start-upscene."

Bogaert geeft toe dat het zeker in het begin niet eenvoudig is om het juiste evenwicht te vinden. "Tegelijk moet je jezelf de vraag durven stellen of wat je op dat ogenblik doet wel de nodige meerwaarde heeft voor je bedrijf en voor jezelf. Ik werd vroeger ook vaak gevraagd voor conferenties en events. Tot ik besefte dat het mij alleen maar afleidde van de zaken die ik echt wou doen: zorgen voor mijn bedrijf. Ook leren delegeren is belangrijk en niet vanzelfsprekend."

Kapitalistische werkcultuur

Net voor de zomer verscheen overigens nog een vermakelijk boek, van Dan Lyons: Disrupted - My Misadventure in the Start-Up Bubble. Daarin doorprikt de auteur op onnavolgbare wijze de (Amerikaanse) start-upcultuur. Zijn gram: achter de pingpongtafels gaat in werkelijkheid een hyperkapitalistische, zelfs achterbakse werkcultuur schuil.

Noch Lorenz Bogaert, noch Omar Mohout herkent de stijlfiguur die Lyons schetst. Bogaert: "Elk bedrijf heeft als doel groeien. Of je nu een IT-start-up bent, een krant of een bakker. De gelijkenissen zijn veelal groter dan de verschillen."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234