Dinsdag 15/06/2021

Ging 't stad boekje te buiten?

De Nederlandse groothandel Sligro krijgt in Antwerpen een bouw- en milieuvergunning om een vestiging neer te zetten op het Eilandje. Mag niet, zeggen critici. Maar schepen Rob Van de Velde (N-VA) verdedigt zijn 'realpolitiek'.

"Alweer verleent dit stadsbestuur een vriendendienst aan grote bedrijven", zegt Groen-fractieleider Wouter Van Besien over de komst van de Nederlandse groothandel Sligro. In Antwerpen duiken wel vaker bouwdossiers op waarin politiek en projectontwikkelaars elkaar makkelijk lijken te vinden. Nu ook bij Sligro, dat aan het Straatsburgdok een winkel genre Makro wil bouwen.

Op het gewestplan is de plek aan het Eilandje ingekleurd als industriegebied voor ambachtelijke bedrijven en kmo's. Commerciële activiteiten, zoals winkels, zijn dus niet toegelaten. Toen het Havenbedrijf de terreinen in concessie gaf aan de nv Straatsburgdok, was dat voor een distributiecentrum dat goederen "via maritieme weg" zou vervoeren. Op een duurzame manier, dus.

16.000 vierkante meter

In principe zou een winkel dan ook weinig kans maken, zeker als de klanten met de auto komen. Maar voor Sligro maakt het stadsbestuur geen bezwaar. In het najaar van 2016 keurde het college de bouw- en milieuvergunning goed. Het verbod op winkelactiviteiten werd omzeild door een vergunning uit te reiken voor een distributiecentrum, niet voor een winkel. Zo past Sligro toch binnen de officiële bestemming.

Maar wie een blik op de plannen werpt, ziet dat Sligro toch sterk op een winkel lijkt. Zowat 13.000 van de 16.000 vierkante meter oppervlakte wordt ingenomen door winkelruimte, met acht kassa's, allerlei vers-togen en standen en een grote ruimte voor winkelwagentjes. Enkel een kleine ruimte is niet toegankelijk voor klanten.

Toen een groep buurtbewoners en concurrenten de vergunningen aanvocht bij de provincie, oordeelde de provinciale stedenbouwkundige ambtenaar dat de winkel onverenigbaar is met het bestemmingsplan. Bovendien zou de winkel een zware last leggen op de buurt rond het Eilandje. Ook de Vlaamse dienst Milieuvergunningen gaf een negatief advies, omdat de impact op de files in de buurt onzorgvuldig werd bestudeerd en werd onderschat.

Ondanks die kritische adviezen werden de vergunningen toch bekrachtigd door de provincie. Al gaf de provincie wel de opmerking mee dat de winkel "het reeds overbelaste autoverkeer in de omgeving, vooral het kruispunt met de Noorderlaan, nog bijkomend zal belasten". Resultaat is dat de Nederlanders op dit moment over alle vergunningen beschikken om te bouwen.

Gaat de stad haar boekje te buiten? Schepen van Ruimtelijk Ordening Rob Van de Velde (N-VA) vindt van niet. "In een stad moet je realpolitiek kunnen voeren. Als we alle regels strikt toepassen, zoals het vervoer over maritieme weg, dan kunnen niet alleen Sligro, maar ook alle andere bedrijven hun boeltje pakken." Volgens Van de Velde is niemand in Antwerpen gebaat bij leegstand.

Daarnaast verwijst de N-VA-schepen naar de harde strijd tussen commerciële concurrenten. Belgische bedrijven proberen de komst van de Nederlandse speler, die zich de laatste tijd vrij agressief op de Belgische markt werpt, tegen te houden. "Als stad willen wij ons niet mengen in die strijd", klinkt het.

Maar volgens Gregory Verhelst, de advocaat van de klagers, spelen er politieke motieven mee. De nv Straatsburgdok is eigendom van de familie Van Wellen (Van Wellen Group), die sterke banden heeft met de Antwerpse politiek. "De stad heeft hen van in het begin beloofd dat ze die vergunning wel zou regelen", zegt hij. "Nu wringt ze zich in allerlei bochten om dat te doen."

Dreigbrief

Dat de financiële belangen groot zijn, blijkt uit de brief die zaakvoerder Louis Van Wellen op 27 maart persoonlijk naar een van de klagers stuurde. Daarin stelt hij dat de nv Straatsburgdok een huurprijs van 50.000 euro per maand van Sligro dreigt mis te lopen, of 600.000 euro per jaar. In de brief waarschuwt hij dat hij de misgelopen inkomsten persoonlijk op hem zal verhalen. "Een pure dreigbrief", klinkt het.

Raf Michiel, managing director bij Van Wellen Group, bevestigt aan onze redactie dat de brief werd verstuurd. Maar hij ontkent dat het de bedoeling is de klager af te schrikken. "Wij hebben gewoon vastgesteld dat die man in Brugge woont en niet in Antwerpen, zoals hij beweert. Welk recht heeft hij dan om onze zaak te blokkeren? Als hij recht in zijn schoenen staat, heeft hij niets te vrezen."

Groen-kopman Wouter Van Besien eist volledige transparantie. "Dit dossier is één grote leugen", klinkt het scherp. "Waarom doet het stadsbestuur zoveel moeite om dit dossier erdoor te jagen? En welke contacten hebben de schepenen gehad?" Die vragen zal het stadsbestuur vanavond moeten beantwoorden op de Antwerpse gemeenteraad.

Het zou niet de eerste keer zijn dat er verhalen opduiken over belangenvermenging in Antwerpse bouwdossiers. In sommige dossiers, zoals dat van de Lins Tower op de Tunnelplaats, was er sprake van een grijze zone waarin politiek en projectontwikkelaars elkaar makkelijk vinden. Bij een audit in februari kwamen er bij de dienst Vergunningen echter geen fouten aan het licht.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234