Dinsdag 26/10/2021

Gestreden voor hopeloze goede doelen, en verloren

In een nieuw filmpje pakt Islamitische Staat uit met de massaonthoofding van een twintigtal gevangenen. Eén van hen was de Amerikaanse gijzelaar Peter Kassig (26), een Irakveteraan die zich bekeerde tot de islam en die stug zijn hoogstpersoonlijke droom van wereldvrede nastreefde.

"Ik ben uiteraard nogal bang om te sterven, maar het ergste is de onwetendheid, het willen weten, het hopen, en de vraag of ik nog hoop mag hebben", schreef Peter Kassig (26) afgelopen juni in een brief aan zijn ouders. "Als ik toch zou sterven, dan ga ik ervan uit dat jullie en ikzelf onze toevlucht en troost kunnen zoeken in de kennis dat ik uitdoofde nadat ik geprobeerd had lijden te verzachten en hulpbehoevenden te helpen."

Vandaag is Kassig dood verklaard. Volgens een nieuw filmpje van Islamitische Staat (IS), waarvan de authenticiteit nog moet worden bevestigd, werd de Amerikaanse hulpverlener samen met een groep van twintig gegijzelde Syrische officieren onthoofd. IS toonde geen mededogen voor de bekering van Kassig tot de islam tijdens zijn gevangenschap. Ook de wereldwijde campagne op Twitter waarin moslims opriepen tot de vrijlating van 'Abdul-Rahman', zoals hij zich zou hebben genoemd, baatten niet.

Vier medailles

Kassig stierf als tegenpool van alles waar IS voor staat. De jonge Amerikaan was een menslievende idealist, op zoek naar het beste in zichzelf en in anderen. "We krijgen elk maar één leven, en dat is het", vertelde hij in een interview met CNN in 2012, toen hij in Turkije en Libanon de hulporganisatie Special Emergency Response and Assistance (SERA) opzette om geneesmiddelen te brengen naar en verpleegkundigen te trainen in oorlogsgebieden waar reguliere hulpverleners niet durven te komen. "We krijgen één kans, geen herkansingen. Ik ben een idealist en geloof in hopeloze goede doelen."

Toen Kassig als achttienjarige de middelbare school verliet, nam hij in juni 2006 dienst in het leger, om na zijn training te worden ingedeeld bij het 75e Ranger Regiment, een beroemde elite-eenheid die aan het begin van de Irakoorlog onder meer naam maakte met de bevrijding van de Amerikaanse krijgsgevangene Jessica Lynch. Kassig deed als infanterist een 'tour of duty' in Irak van april tot juli 2007. In de korte tijd dat hij in Irak was, verdiende hij vier medailles. In september kreeg hij eervol ontslag om 'medische redenen' (die onbekend bleven).

Bij zijn terugkeer in zijn geboortestad Indianapolis, Indiana, had Kassig aanvankelijk moeite om de draad van het gewone leven weer op te nemen. Hij volgde een studie als traumaverpleger, huwde, scheidde, maar vond vanaf 2010 uiteindelijk een doel in een studie politieke wetenschappen aan de Butler University. Tijdens de 'spring break' in de lente van 2012 trok Kassig naar Beiroet om de taal, cultuur en geschiedenis van het Midden-Oosten te doorgronden. De confrontatie met de verhalen van 2,5 miljoen Syrische vluchtelingen in Libanon gooiden zijn studieplannen overhoop. Hij ging aan de slag op de spoedafdeling van een hospitaal in de noordelijke Libanese stad Tripoli, waar Syrische oorlogsgewonden werden verzorgd.

Diep onder de indruk van de verhalen besloot Kassig aan het thuisfront in Indiana fondsen te verzamelen om hulp aan Syrië te leveren. "Het is mijn hoop dat we op een dag allemaal zullen inzien dat er tussen ons meer gelijkenissen dan verschillen zijn. We kunnen van hen houden en de wereld veranderen", schreef hij toen aan een vriend. Met 2.000 dollar richtte hij zijn ngo SERA op. Eind dat jaar reed hij met een eerste vrachtwagen, met een ton rijst, brandstof en twee kookovens, de Syrische grens over om hulp te bieden in het kamp van Qah.

Jurassic Park

Zijn werk werd begin 2013 opgemerkt door het magazine Time, waarvan de correspondent Kassig vroeg wat hij binnen vijf jaar wou doen. "Ik wil de noodlijdenden dienen zolang ik leef", vertelde hij. "De waarheid is dat ik er soms aan denk iets anders te doen, maar uiteindelijk is dit werk het enige waarvan ik vind dat het mijn leven zowel betekenis als richting geef. Ik hoop dat SERA een internationale ngo wordt die wereldwijd honderdduizenden mensen kan helpen. Mijn werk is belangrijk voor de boodschap die ze stuurt aan de mensen thuis, dat een van de beste aspecten van onze Amerikaanse way of life onze vaardigheid is om samen te komen in tijden van rampspoed en naast mensen te staan die een helpende hand nodig hebben."

Kassig besefte als ex-militair goed genoeg de risico's die hij nam. Toen hij vorig jaar op 1 oktober vanuit Beiroet met een voorraad geneesmiddelen vertrok naar de Syrische stad Deir ez-Zor, waagde geen westerse journalist of hulpverlener zich nog over de grens omdat de kidnappingsgolf al begonnen was. Kassig zocht het noodlot op. "De stad Deir ez-Zor in het oosten van Syrië bereiken is net zoiets als naar de commandopost in Jurassic Park gaan: je moet door de wildernis heen, maar als je er eenmaal bent, ben je veilig", zei hij toen nog grijnzend tegen Volkskrant-correspondent Remco Andersen.

Hij verdween spoorloos. Een maand geleden verscheen Kassig voor het eerst in beeld, aan het eind van de vierde onthoofdingsvideo van IS, waarin een strijder het hoofd van hulpverlener Alan Henning afsneed. Kassig wordt de volgende, zei de beul, mogelijk de Britse 'Jihadi John', die volgens sommige berichten intussen gewond zou zijn geraakt tijdens een luchtaanval.

Dromen over thuis

Kassig was de enige zoon van wetenschapsleraar Ed en verpleegster Paula, die zelf ooit vluchtelingen verzorgde. In een recente videoboodschap vroegen zijn ouders IS vergeefs hem te sparen. Hun troost is dat Kassig op het einde van zijn leven niet alleen was maar zijn lot deelde met andere gijzelaars, onder wie James Foley en Steven Sotloff, die in augustus en september werden onthoofd. "Ik ben niet alleen. Ik heb vrienden, we lachen, we spelen schaak, en we delen verhalen en dromen over thuis en geliefden", schreef Kassig in juni, en drukte zijn ouders op het hart dat hij de propaganda niet geloofde dat ze hem in de steek hadden gelaten. "Maak je geen zorgen pa, als ik neerga, zal ik denken aan wat ik ken als waarheid, dat jij en ma meer van mij houden dan de maan en de sterren."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234