Dinsdag 19/01/2021

'Geld verdienen blijft bij ons taboe'

Hij stond er deze week op het podium van TEDxBrussel maar wat onwennig bij, tussen alle whizzkids. 'Enfant terrible' Frédéric Dela Faille (38) werd dankzij zijn fotoapp FrontBack zéér hip in technologieland: 'Sorry mam, dat ik zo slecht naar je luisterde.'

Drie seconden. Langer had hij vorig jaar naar eigen zeggen niet nodig om te beslissen dat hij van New York naar San Francisco zou verkassen. Dat zijn vriendin intussen in The Big Apple achterbleef, of dat San Francisco peperduur was, daar stond hij hoegenaamd niet bij stil. "Ik had in Frisco mensen ontmoet die op dezelfde golflengte zaten als ik. Volgens de Belgische logica zouden zij dan bij mij - de bedenker en baas van FrontBack - komen werken, maar verhuizen naar New York was voor hen geen optie. Dus heb ík maar mijn koffers gepakt om met hen te kunnen samenwerken."

Frédéric Dela Faille staat mijlenver af van de typische hoogopgeleide computernerd die dankzij zijn doorgedreven wiskundig inzicht plotseling hoge ogen gooit in Silicon Valley. De Brusselaar behaalde nooit een diploma, maar deed zich wel opmerken als een getalenteerde graffitiartiest, die meer dan hem lief was, in aanraking kwam met de arm der wet. Na een carrière als digitaal designer in de reclamewereld trok hij twee jaar geleden naar New York. "Op zoek naar een nieuwe uitdaging, en om Engels te leren."

Uw schoolparcours verliep niet bepaald rimpelloos, en u bracht meer tijd door op straat dan op de schoolbanken. Is dat achteraf een nadeel gebleken?

Frédéric Dela Faille: "Nee, eerder een voordeel. Ik heb in mijn leven nooit een deftig boek gelezen, heb ook helemaal niets met theoretische concepten. Ik heb nooit naar iemand geluisterd - sorry mam - en ben stilaan gaan begrijpen hoe de wereld in elkaar zit door goed te observeren en dingen uit te proberen. Eigenlijk was ik een sale gamin.

"Mijn grootste angst hier op TEDx was dat ik op het podium de tekst van mijn voordracht zou vergeten (grijnst). Ik heb namelijk nooit echt gestudeerd, maar die lastige jeugd heeft mijn ondernemerschap zeker mee gevoed."

Enkele jaren geleden trok u vanuit Brussel naar New York, zonder welomschreven plan. Vandaag woont u in San Francisco en ontmoet u daar iedereen die er enigszins toe doet. Is er nog een weg terug als het ooit fout loopt?

"Als ik ooit naar België terugkeer, dan zal ik sowieso iemand anders zijn. Het parcours dat ik de voorbije twee jaar heb afgelegd, valt mentaal niet meer te wissen. Tegelijk is het niet zo dat ik vandaag een geweldig exotisch leven leid. Aanvankelijk woonde ik in een loft waarin ook het bedrijf ondergebracht was. Nu hebben we een huis gehuurd in San Franciso, en daarin speelt mijn hele bestaan zich af. Wonen en werken lopen er 24 uur per dag door elkaar."

U nadert de veertig. Niet bang dat u ooit spijt zult krijgen van de radicale levenskeuzes die u nu maakt?

"Mijn vriendin woont in New York en toont gelukkig begrip voor die keuzes. Maar ik snap je vraag wel: vrouw, gezin, ontspanning, ik heb er momenteel geen tijd voor. Ik werk en woon op kantoor. Zo ziet mijn leven er voorlopig uit en dat aanvaard ik ten volle."

Hoeveel mensen hebt u al in dienst?

"Momenteel zes. Enkele maanden terug waren we nog met tien, maar het is niet eenvoudig om werknemers te vinden die even gepassioneerd zijn en even radicale keuzes willen maken voor de business. De concurrentie is in San Francisco ook gigantisch. Hier in België komen werknemers aankloppen bij een bedrijf met de vraag of je hen een baan kunt aanbieden. Daar werkt het omgekeerd: ik moet de kandidaten ervan overtuigen voor mij aan de slag te gaan."

Jezelf en wat zich voor de lens van je smartphone bevindt in één beeld vatten: het lijkt vooral een leuk gadget maar ook niet meer dan dat. Wat is dan de essentie van FrontBack?

"Waar het allemaal om draait, is dat we mensen met elkaar in verbinding brengen, hen nieuwsgierig maken naar een leefwereld of omgeving die ze misschien niet kennen. Want natuurlijk weet je wel waar je vrienden mee bezig zijn, of in welk milieu ze hun leven doorbrengen, maar de moderne technologie kan je ook een blik gunnen in het leven van miljoenen andere mensen op deze planeet over wie je eigenlijk totaal niets weet. Mijn eigen moeder heeft haar nieuwe vriend ontmoet via het web. Twintig jaar terug hadden ze zelfs nooit van elkaars bestaan geweten."

Hoeveel gebruikers tellen jullie al?

"Daarover geven we geen officiële cijfers vrij - en die zijn ook niet zo belangrijk - maar ik kan je wel zeggen dat de app intussen al zowat drie miljoen keer werd gedownload."

U relativeert nu het belang van de cijfers, maar als u ooit een verdienmodel wilt ontwikkelen, dan zijn het toch de cijfers die adverteerders of andere investeerders over de brug moeten halen?

"Dat klopt, maar een bedrijf als dit groeit nu eenmaal in etappes. Vandaag proberen we nog volop het gedrag van en de interactie met onze gebruikers te begrijpen, om daar verder op in te spelen."

Vorig jaar haalde u nog 3 miljoen dollar op, maar er komt een dag dat ook die centen op zijn en uw investeerders graag een return on investment zien. Legt dat geen gigantische druk op uw schouders?

"Kijk, onze investeerders geloven 200 procent in dit platform en in de kracht van een netwerk. Ze beseffen beter dan wie ook dat de business te snel willen ontwikkelen vaak gelijkstaat met het doden van de business. Zowel wij als zij bekijken dit op de lange termijn. We krijgen dus de tijd om FrontBack rustig uit te bouwen."

Er bestaat dus niet zoiets als een businessplan waarin zwart op wit wordt vooropgesteld dat u pakweg vanaf 1 januari 2015 winstgevend moet zijn?

"Nee. Dat is het verschil tussen Sili-con Valley en de rest van de wereld. "Onze investeerders hebben niet in eerste instantie gekozen voor ons product. Ze kozen voor de ploeg en voor de visie die onze ploeg vertegenwoordigt. Zij beseffen beter dan wie ook dat dit product de komende maanden en jaren nog fundamenteel zal veranderen, onder invloed van de gebruikers en van de technologische evolutie.

"Zijn ze dan gek? Misschien wel, maar dit soort mensen investeert constant in nieuwe technologieën en ideeën, ze hebben al talloze succesverhalen geschreven en weten hoe dit wereldje werkt. Ook zij hebben er geen flauw idee van hoe FrontBack er over twee jaar zal uitzien, of wat we dan zullen doen, maar ze zijn er wel van overtuigd dat we met iets bezig zijn dat wellicht potentieel heeft. Dat is Silicon Valley."

Waarom slagen we er in België niet in om dit model in de markt te zetten?

"Starters die in Silicon Valley een eerste keer geld ophalen, gaan daarvoor doorgaans aankloppen bij business angels, die elk 50.000 tot maximaal 100.000 dollar investeren in een start-up. Zij beseffen heel goed dat de kans reëel is dat ze hun geld nooit meer terugzien, maar dat is voor hen geen punt. Voor iemand die voor flink wat miljoenen dollars al een of meerdere eigen bedrijfjes van de hand heeft gedaan, is honderdduizend dollar echt peanuts. Investeren in nieuwe beloftevolle start-ups zien die business angels als hun bijdrage aan het systeem dat hen ooit dezelfde kansen bood.

"Dat systeem is in Europa haast onbestaande, en dat is doodjammer. In België haal je als starter centen op op basis van een stevig businessplan. In Silicon Valley valt of staat alles met de passie van de starter zelf. Die starter behoudt ook de controle en eindverantwoordelijkheid over het bedrijf, ook al leeft en werkt hij twee jaar of langer bij gratie van zijn investeerders. Dat is essentieel: hoe wil je enthousiast blijven knokken voor je idee als je zelf de controle niet meer mag behouden?"

Gaan investeerders niet almaar meer op de rem staan alvorens geld te stoppen in nog maar eens een nieuwe app?

"Jazeker. De concurrentie is keihard, en net daarom maken passie en visie het verschil. Daarmee bedoel ik: internet en technologie gaan over het verbinden van mensen, over het inspelen op nieuwe noden die daaruit naar voor komen. FrontBack is voor mij geen nieuw bedrijfje, maar een logisch verlengstuk van mijn eerste app Checkthis. De mensen die in ons investeren, beseffen heel goed dat ook FrontBack voortdurend zal blijven evolueren, net omdat we inspelen op een veranderend gedragspatroon bij ons publiek. Uiteindelijk is er bij een app maar één beslissend criterium: het aantal mensen dat er gebruik van maakt."

U bent enkele dagen opnieuw in Brussel. Kijkt u na twee jaar in de VS anders naar uw geboorteland?

"De wil om zaken te doen, en het respect voor mensen die risico's nemen, dat mis ik hier toch echt. Geld verdienen, het is en blijft een taboe in dit land."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234