Zaterdag 08/08/2020

'Gekke Mario' speelt weer geniaal bij Nice

Straks zet Mario Balotelli voet in Zulte Waregem, voor het Europa League-duel. Het voetbalgenie leek helemaal ontspoord, maar aan de Côte d'Azur bloeit hij weer open.

31 augustus 2016. Op de laatste dag van de zomermercato wisselt Mario Balotelli (27) voor de derde keer in evenveel jaar van club. Niet Manchester United of Real Madrid kondigt de Italiaan aan. De realiteit is minder prestigieus: OGC Nice, subtopper in de Ligue 1, reikt de spits een laatste strohalm. Want dat was het stilaan, na kwakkelseizoenen voor AC Milan en Liverpool. Balotelli trof er slechts één keer raak en bij Italië verdween hij helemaal uit beeld door slecht gedrag. Balotelli arriveerde met een loodzware bagage in Zuid-Frankrijk.

Velen zien in de transfer een publiciteitsstunt. Wel een succesvolle, want de persaandacht is enorm en de fanshop van Nice verkoopt per uur gemiddeld tien shirtjes met nummer 9. Sportief waren de verwachtingen niet hooggespannen. Hoe zou Nice er in godsnaam wel in slagen om Balotelli weer op het rechte pad te krijgen? De stranden en nachtclubs van Monte Carlo liggen er binnen handbereik.

En toch, de integratie in de kleedkamer verloopt vlot. En ook op het veld levert Balotelli zowaar inspanningen. Met een aangepast trainingsschema stoomt trainer Lucien Favre hem klaar om weer te schitteren. "Hij kan opnieuw aansluiten bij de wereldtop", stelde de coach.

Balotelli scoort zes keer in zijn eerste vijf wedstrijden voor Les Aiglons. Nadien wordt zijn bloedvorm wat afgeremd door blessures, maar op het einde van het seizoen klokt Balotelli toch af op vijftien doelpunten. Extra lichtpunt: de weinige controverses rond zijn persoon. Balotelli haalde slechts één doldwaze stoot uit. Makelaar Mino Raiola beloofde zijn poulain een dag zijn Bentley te lenen, indien hij twee keer zou scoren in zijn debuutmatch tegen Marseille. Zo geschiedde. Maar Balotelli reed na een bezoekje aan de nachtclub tegen een paaltje.

Voorts lijkt Balotelli herboren bij de Franse club. Een verlengd verblijf leek eerst ondenkbaar door zijn hoge loon (450.000 euro per maand), maar Balotelli koos voor stabiliteit en leverde in. Afgelopen weekend trof hij twee keer raak tegen Monaco. Essevee geniet dus best van het moment, morgen. Want als Balotelli deze lijn doortrekt, voetbalt hij binnenkort weer waar hij thuishoort: in de Champions League.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234