Donderdag 22/08/2019

Olympische Winterspelen

Geen kosmonaut? Dan maar skipistes bouwen

Nikolaj Belokrinkin viel bij een gevecht op een reep glas die zo zijn lijf in ging. Zijn droom om ruimtevaarder te worden was voorbij. Beeld Courtesy of PyeongChang Olympics organizing committee

In Pyeongchang beginnen vandaag de trainingen voor het alpineskiën. Nikolaj Belokrinkin werd als buitenlander aangetrokken om de pistes perfect te maken. Het had ook anders kunnen lopen.

Alles is toeval, zegt Nikolaj Belokrinkin (34). De man die kosmonaut zou worden, is nu de chef van de skipistes van Pyeongchang. Eigenlijk had hij ook skiprof moeten worden, net als zijn ouders. Zijn moeder haalde de nationale selectie, zijn vader zelfs de Spelen van Grenoble in 1968.

Hij ging voor de top, maar hij had de pech op te groeien in het Rusland van de jaren 90. Niks functioneerde, er was geen economie. De Belokrinkins overleefden dankzij een moestuin buiten het dorp, even ten noorden van Moskou. Elk winter gingen dertig 25 kilozakken met aardappelen de schuur in. Geld voor dure trainingstrips was er gewoon niet.

In plaats van mee te doen met wedstrijden werd hij vrijwilliger bij de skibond. Voor wereldbekerwedstrijden sneeuw uit Siberië halen en daarmee de piste bouwen. Leren effenen, een schans bouwen, hekken installeren. Nee, teleurgesteld was hij niet. Bovendien had hij nog die veel oudere droom: de ruimte in. Dat was begonnen op de kleuterschool, met een speelgoedraket.

Kosmonaut worden in Rusland begint met de juiste middelbare school, waar veel aandacht is voor wis- en natuurkunde. Alleen zo maak je kans binnen te komen bij het Moskou Instituut voor Natuurkunde en Technologie, faculteit ruimtevaarttechnologie. Het toegangsexamen is zeg maar de Olympische Spelen voor wiskunde. Je studeert er zes jaar, inclusief onderzoeksstages. Daarna ga je promoveren. Als je 33, 34 jaar bent, en 100 procent fit, kom je in aanmerking voor het kosmonautenprogramma.

Maar je hebt niet alles onder controle in het leven. Het gebeurde in het laatste jaar van de middelbare school. Op weg naar huis liep hij langs een portiek. Twee jonge gasten vroegen om een sigaret, maar ze wilden geld natuurlijk.

De skipiste in het Zuid-Koreaanse Jeongseon wordt klaargemaakt voor de Winterspelen, die morgen beginnen. Beeld EPA

"Rot op", zei hij, maar ze bleven aandringen en het kwam op vechten aan. Hij gooide een van die jongens door de ruit van de winkel, maar werd zelf meegetrokken. Hij viel op een dunne reep glas die zo, pats, zijn lijf in ging. Veertig minuten lag hij te bloeden voor de ambulance arriveerde. Het glas had zijn lever op een haar na gemist.

Vier jaar later zou hij er toch een prijs voor betalen. Hij kreeg een stage aangeboden bij Energy, de Russische NASA. Maar bij de medische test keek de arts met een frons naar zijn litteken. Wist hij niet dat je met zoiets nooit in aanmerking komt als kosmonaut?

Water injecteren

Hij ging het bedrijfsleven in, maar het begon al snel te knagen en toen het wereldbekercircus in Sotsji aankwam, nam hij ontslag. Daar ontmoette hij de skimanagers die de Winterspelen in hetzelfde Sotsji aan het voorbereiden waren. Er was toevallig een vacature. Of hij geen interesse had?

Moderne wedstrijdpistes maak je met bijna uitsluitend kunstsneeuw. Met legerachtige rupsvoertuigen wordt de lucht eruit gereden en geslagen. Overdag wordt water in de piste geïnjecteerd, zodat alles 's nachts dichtvriest. Zo wordt ijslaag op ijslaag gestampt. Het belangrijkste: op de wedstrijddag moet de piste voor iedere skiër exact hetzelfde zijn, zodat iedereen een gelijke kans krijgt.

De piste die hij in Jeongseon heeft gebouwd, is bijzonder. Zowel de vrouwen als de mannen gaan op dezelfde helling afdalen, een primeur voor de Winterspelen. Mannen houden van een ijzige, harde piste, vrouwen hebben liever een iets zachtere laag. Hij moet de juiste balans vinden. Als ze tevreden zijn, doet hij misschien wel de Spelen van 2022 in Beijing. Maar eigenlijk houdt hij niet van grote steden. Hij heeft de ruimte nodig, de bergen. Of misschien nog eens met een raket de ruimte in. Twintig miljoen dollar en je bent er.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
© 2019 MEDIALAAN nv - alle rechten voorbehouden