Dinsdag 28/06/2022

Geen figurantenrol meer voor Malisse

Is Xavier Malisse de man die de vroege uitschakeling van Justine Henin en Kim Clijsters op Roland Garros kan compenseren? In ieder geval toont hij zich in Parijs een (w)aardige reservist door er voor het eerst de achtste finales te halen. Vandaag speelt hij op Court Central tegen de Fransman Sébastien Grosjean. Voor een inspiratiebron moet Malisse het niet ver zoeken. Filip Dewulf weet wel hoe het aanvoelt om in Roland Garros de tweede week op een showcourt te spelen.

Parijs

Van onze verslaggever ter plaatse

Bart Fieremans

Het was nog voor het weelderige tijdperk Clijsters-Henin, maar ook nog niet zo erg lang geleden, dat België als tennisland in Roland Garros zijn eerste grote prestatie verrichtte. Daarvoor zorgde Filip Dewulf in 1997 door in Parijs de halve finales in het mannentoernooi te halen. Zo ver is Xavier Malisse nog lang niet, maar hij is wel op de goede weg.

De vergelijking met Dewulf gaat nog om een andere reden op. Zaterdag speelde Malisse tegen precies dezelfde speler (Albert Portas) in dezelfde derde ronde op precies dezelfde court als Dewulf in 1997. Met dit verschil: Dewulf moest toen een marathonwedstrijd spelen - pas beslist in de vijfde set met 8-6 - terwijl Malisse zaterdag met verbazingwekkend gemak won: 6-2, 6-3 en 7-6. Omdat Malisse zelf erg goed speelde en vooral met zijn opslag brokken maakte, maar ook omdat Portas erg zwak speelde. Zelfs van zijn specialiteit - Portas heeft als bijnaam de 'dropshot dragon' omdat hij graag de tegenstander met doodleggertjes achter het net tergt - bakte hij zaterdag niet veel. Geen wonder dat Portas zichzelf en zowat de hele wereld in het Spaans vervloekte.

Maar Xavier Malisse mag terecht trots zijn de vierde ronde in Roland Garros te bereiken. Eerder had hij met Tim Henman toch ook al een grote naam uitgeschakeld. Het lijkt er dus op dat dit geen toevalstreffer is maar een logisch gevolg van zijn verbeterde fysieke en mentale toestand, zoals Malisse zelf beklemtoont. Het jaar 2000 stond voor Malisse nog gelijk met het jaar nul - hij leek toen helemaal op een dood spoor te zitten - maar toen hij eenmaal uit dat sportieve en private dal was gekropen, slaagde hij er als tennisser in de nodige regelmaat in zijn prestaties te brengen en zijn status van klassespeler waar te maken. Bewijs: zijn 38ste plaats op de wereldranglijst.

Mocht Malisse vandaag kunnen winnen van Sébastien Grosjean, dan kan hij ook voor het eerst een echte prestatie op een grandslamtoernooi voorleggen. Een kwartfinale is geen kattenpis meer, en wie weet hoeveel vertrouwen Malisse daaruit put. "Deze week is in ieder geval al van het beste dat ik ooit op gravel gespeeld heb", zei Malisse na zijn zege. "De motivatie is bijzonder groot om de kwartfinale te halen."

Al beseft Malisse wel dat Grosjean (ATP 10) een andere koek is. Hij is de halve finalist van vorig jaar in Roland Garros, maar vooral ook: hij is Fransman. Dat betekent dat van de 15.000 toeschouwers de overgrote meerderheid als één man achter Grosjean zal staan. Een test voor de mentale sterkte van Malisse. "Laat ze maar roepen en tieren", zo maakt hij zich sterk. "Ik ben de underdog, en heb niets te verliezen." Met de stijgende druk tijdens de tweede week van een grandslamtoernooi - Dewulf had er indertijd last van - zegt Malisse ook geen problemen te hebben: "Ik zal het terrein niet verlaten zonder er alles voor gedaan te hebben, maar ik zal ook proberen te genieten."

Dean Goldfine, de huidige Amerikaanse coach van Xavier Malisse, ziet dat het goed is. Sinds begin dit jaar werkt hij samen met Malisse, op vraag van zijn vorige coach David Felgate. Goldfine, die ook Todd Martin begeleidt, heeft nog geen spijt van zijn beslissing. "Malisse is de talentrijkste speler met wie ik al mocht samenwerken. Ik wist dat het mentale aspect een beetje zijn probleem is, maar hij heeft op dat gebied al veel vooruitgang geboekt." Goldfine vond Malisse zaterdag knap tennissen. "Xavier heeft nog al zo gespeeld, maar wat me hier in Roland Garros aangenaam verrast, is dat hij die goede lijn over meerdere wedstrijden kan doortrekken." En er is nog altijd ruimte voor verbetering, meent Goldfine. "Hij mag nog wat meer het net opzoeken. He has great hands. Hij heeft veel gevoel. Als hij fysiek en mentaal zo blijft doorwerken, dan is hij toptien waard."

Overigens is gisteren in het mannentoernooi titelverdediger Gustavo Kuerten uitgeschakeld. Hij verloor in drie sets van de Spaanse gravelspecialist Alberto Costa: 6-4, 7-5 en 6-4. Ook Lleyton Hewitt, de nummer één van de wereld, ligt eruit na vier hardbevochten sets (7-6, 6-7, 4-6 en 3-6) tegen de Argentijn Guillermo Canas.

Programma: Court Central (derde wedstrijd na 11uur): Malisse - Grosjean

Titelverdediger Gustavo Kuerten uitgeschakeld, ook Lleyton Hewitt ligt eruit

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234