Zondag 07/03/2021

Gamen met echte acteurs

Bij performance capturing spelen acteurs, gekleed in een soort duikerspak met lichtgevende bollen over hun hele lijf, hun rol in een lege hal. De makers van The Last of Us zetten een nieuwe stap in het gebruik van de technologie, die videogames meer dramatische panache moet geven.

Overlevingsgame The Last of Us is wellicht een van de laatste videogames die Sony zelf uitgeeft voor zijn eigen PlayStation 3, voordat hun nieuwe console dit najaar op de markt komt, en de inzet is groot: de game moet in het rijtje van videospellen terechtkomen die zich kunnen meten met Hollywoodentertainment, zoals Assassin's Creed III en Call of Duty: Black Ops II eind vorig jaar.

Om het menselijke element zo goed mogelijk naar voren te schuiven, perfectioneerde Naughty Dog, de Sony-gamestudio die de game ontwikkelde, een procedé dat de laatste jaren stevig opgang aan het maken is in de videogame-industrie: het gebruik van echte acteurs, wier beeltenis, stem en mimiek tegelijkertijd worden opgenomen en gebruikt in het 3D-model dat uiteindelijk door de speler kan worden bediend. The Last of Us werd daarin voorgegaan door titels als L.A. Noire, Heavy Rain, de Uncharted-games, de recente Tomb Raider-reboot, en de afgelopen vier afleveringen van schietspellenreeks Call of Duty.

Digitaal skelet

Performance capturing, zoals de techniek heet, gebeurt op basis van tientallen zogeheten markers. Dat zijn witte plastic bollen die op het lijf van een acteur worden geplakt, en die door een batterij van vijftig tot honderd camera's in 360 graden worden opgenomen. Voor opnames waarbij tegelijkertijd de mimiek wordt gecapteerd, zoals bij The Last of Us, komen daar ook nog eens tientallen facial markers bij, kleine stickers op het gelaat die de minste beweging daarvan registreren. Die bewegingspunten worden vervolgens omgezet naar een digitaal skelet, dat zich in de gamesoftware precies op dezelfde manier beweegt als de acteur toen hij voor de camera's stond.

"Het zijn twee werelden die bij elkaar komen", zegt actrice Ashley Johnson (29), die de 14-jarige overlevende Ellie vertolkt in The Last of Us. "Ik had geen ervaring met performance capturing voor games, tot nu. Wat ik moest doen was al niet makkelijk: een veertienjarige spelen die zich, door de omstandigheden waarin ze zich bevindt, moet gedragen als een volwassene. En dan moest dat ook nog eens gebeuren in een soort sporthal, met al die technologie aan mijn lijf."

De technologie in kwestie heeft de afgelopen jaren een stevige groeicurve doorgemaakt. De klassieke aanpak was dat een stemacteur de dialogen insprak, het personage zelf door een 3D-artiest werd gemaakt, en een animator er handmatig voor zorgde dat het natuurgetrouw bewoog. Maar het werd meer en meer gangbare praktijk dat een acteur zowel de stem als het uiterlijk, de mimiek en de bewegingen aan een gamepersonage verleende. Die vier elementen kwamen ook meer en meer samen, en sinds de game Heavy Rain in 2010 worden ze gewoon tegelijkertijd geregistreerd. Ook de accuratie van de camera's verbetert zienderogen, en de opnamestudio's die ervoor worden opgetrokken, worden groter en groter: een gemiddelde faciliteit bestaat uit een vijftigtal camera's, maar gamegigant Electronic Arts heeft er in zijn vestiging in het Canadese Vancouver zo'n 118 tegelijkertijd draaien.

Ondertussen wordt er verder gesleuteld aan een toekomst waarin acteurs zich misschien niet meer in zo'n duikerspak met witte plastic bolletjes moeten hijsen. "We zijn nu al meer en meer aan het experimenteren met markerloze technologie, krachtige software die gewoon de bewegingen van een videocamera analyseert", zegt John Helliker van het Screen Industries Research and Training Centre (SIRT) in het Canadese Toronto, een onderzoekscentrum voor de film-, tv- en videogame-industrie. "Vanaf het moment dat die technologie matuur genoeg is, wordt alles mogelijk."

Beter acteren

Maar voorlopig hebben gamemakers nog andere katjes te geselen: er is, met name, nog werk aan de manier waarop acteurs hun werk doen in een performance capturing-installatie. Vooral hun neiging om (bij gebrek aan echte sets en echte voorwerpen) te overacten moet nog worden weggeschaafd. Maar stilaan wordt er een traditie gekweekt om ook het betere, fijnere werk te doen onder een hemel van performance capturing-camera's. Jonge en onbekende acteurs, die hun eerste stappen zetten dankzij het nieuwe medium, en een handvol meer door de wol geverfde collega's zoals Willem Dafoe, die voor het komende Beyond: Two Souls bijna een jaar in een opnamestudio van het Franse Quantic Dream vertoefde, doen daarin het pionierswerk. "De scènes die ze ons doen spelen, worden steeds veeleisender, zowel voor de technologie als voor de acteurs", zegt Troy Baker (36), die Joel vertolkt in The Last of Us.

The Last of Us is beschikbaar voor PlayStation 3.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234