Vrijdag 03/12/2021

Game over voor GUNKtv

Het moest die eerste mei in 2009 een mooie avond worden voor Duco Sickinghe, de grote baas van Telenet. Zijn bedrijf had die dag een nieuwe digitale zender gelanceerd en na een drukke dag op kantoor wou de grote baas wel eens met eigen ogen te zien wat GUNKtv in de aanbieding had. Duco zag echter niet meteen wat hij had verwacht. Die avond stond op GUNKtv het grote lanceringsfeest geprogrammeerd, maar nog voor dat op antenne ging, kregen de kijkers een teaser voorgeschoteld van wat er de komende weken en maanden nog op hen af zou komen. En dus zag Duco presentatrice Evy Goffin rondstruinen op een of andere eroticabeurs met, zoals dat op dat soort beurzen wel meer het geval is, een gezonde portie bloot op de achtergrond. Een voorgerecht dat de Telenet-topman behoorlijk zwaar op de maag viel, zeker omdat het pikante programma zonder leeftijdswaarschuwing op antenne ging.

Duco nam meteen zijn telefoon om Stefan Devroey, die toen namens Telenet in de raad van bestuur van GUNK zetelde, diets te maken dat dit niet meteen was wat hij van een gamezender verwachtte. Een duidelijke waarschuwing die helaas in dovemansoren viel. Want na die desastreuze start ging het van kwaad naar erger. De nieuwe zender mocht dan nu en dan wel de kranten halen, maar de koppen boven die artikels waren opnieuw niet wat eigenaar Telenet had verwacht. De hoofdrol in die stukken was immers niet weggelegd voor de gamesactiviteiten die het kabelbedrijf via GUNKtv in de kijker wou zetten. Neen, het was Frank Molnar, het creatieve brein achter de zender, die willens nillens met alle aandacht ging lopen.

‘Deurwaarder legt beslag op BMW van Frank Molnar’, ‘Zusjes in ziekenhuis na proeven van pikante saus voor tv-opnames’, ‘Naaktmodel Jess Donckers en echtgenoot Frank Molnar vallen door de mand’. Die laatste krantenkop kostte Molnar meteen zijn job. Hij stuurde het bericht de wereld in dat Jess Donckers, zijn vrouw, wereldwijd het gezicht zou worden van de Madonna-lingerielijn. Maar de Queen of Pop bleek nog nooit van Jess Donckers te hebben gehoord, laat staan van Frank Molnar. Het hele verhaal was een zoveelste ‘stunt’ van Molnar. Een stunt die de zender waar hij het gezicht van was en moederbedrijf Telenet, alweer, in een slecht daglicht stelde. Voor CEO Stefan Devroey en Telenet, een bedrijf dat zijn reputatie hoog in het vaandel draagt, was de maat deze keer echt vol. Begin september vorig jaar zetten zij Molnar aan de deur.

Niets op papier

Het was een ontslag waar niemand echt van opkeek in het kleine gamewereldje. Molnar sleept in dat milieu een behoorlijk kwalijke reputatie met zich mee. Sinds de eerste editie van het vtm-programma Big Brother hem naar het BV-schap katapulteerde, verdween Franky Geza Molnar, zoals de man officieel heet, nooit meer uit de aandacht. Hij ging aan de slag bij muziekzender JIMtv, versierde daar met De Freaky Frank Show zelfs een eigen programma, maar besloot zich dan toch toe te leggen op videogames, een wereld waarin hij ook voor zijn deelname aan Big Brother al thuis was. Met zijn eigen bedrijfje VGAS stampte hij het gameblad GUNK uit de grond en begon hij met de productie van televisieprogramma’s onder de noemer GUNKtv. Die programma’s kwamen op antenne bij JIMtv, VT4 en muziekzender TMF, maar ook toen al liep de samenwerking met bad boy Molnar niet altijd over een leien dakje.

“Toen ik aan de slag ging bij TMF, was een van mijn eerste taken het bekijken van de verschillende samenwerkingen met externe partners”, vertelt een oud-programmadirecteur van die zender. “Bij het hoofdstuk Frank Molnar viel mijn mond open van verbazing. Ik werk al twintig jaar in het televisiewereldje, maar dat soort toestanden heb ik nog nooit meegemaakt. Hoewel TMF elk jaar zowat 70.000 euro op de rekening van VGAS overschreef, was er geen enkel officieel contract. De hele samenwerking was uiterst flou. Omdat er niets op papier stond, kon Molnar doen wat hij wou, er stond immers nergens zwart op wit wat we precies van hem verwachtten.”

En daar maakte Molnar dankbaar gebruik van. “Ik hou zeer negatieve herinneringen aan onze samenwerking over. Deadlines halen bijvoorbeeld was een ramp. TMF zond toen nog uit vanuit Groot-Brittannië. Alle tapes moesten per koerier naar Londen om ze daar op antenne te gooien. Frank maakte er een sport van om net voor die koerier vertrok met zijn tapes bij ons binnen te vallen. Op die manier maakte hij het ons onmogelijk om de inhoud van die programma’s te controleren. En dat terwijl het moederbedrijf in New York ons wel op de vingers tikte wanneer er iets te zien was wat hen niet beviel.” Dat was trouwens niet het enige probleem, ook de commerciële deals die VGAS afsloot deden bij TMF wenkbrauwen fronsen. “Bij de zoektocht naar adverteerders voor hun blad bood VGAS potentiële klanten ook televisiedeals aan. Wie adverteerde in het blad kon op de nodige aandacht in het gelijknamige televisieprogramma rekenen. Alleen zagen wij daar als zender geen euro inkomsten van. Toen we die deals op het spoor kwamen, was dat voor ons ook meteen reden genoeg om de samenwerking met Frank en zijn bedrijf stop te zetten.”

Ex-vriendin

De schimmige manier van zaken doen betekende trouwens niet dat het VGAS op financieel gebied voor de wind ging. De cijfers voor het boekjaar 2008 bijvoorbeeld kleuren donkerrood. Wat het eigen vermogen betreft, dook VGAS 165.360 euro onder nul, het bedrijf torste een schuld van maar liefst 732.864 euro en maakte in 2008 78.756 euro verlies. Het water aan de lippen, zoals dat heet. Maar net op het moment dat VGAS en Molnar helemaal kopje onder dreigen te gaan, komt Telenet aankloppen. Hun aanbod is simpel. Zij verlossen Molnar en VGAS van de schuldenlast en krijgen het in ruil voor het zeggen bij het bedrijfje dat voortaan als T.Vgas door het leven zal gaan. Maar waarom kiest een bedrijf als Telenet er voor om in zee te gaan met een figuur als Molnar? Iemand met een dubieuze reputatie die, afgaande op zijn bedrijfsresultaten, ook geen kaas heeft gegeten van zaken doen?

“Omdat Frank, ondanks alles, een goed zicht heeft op de gamewereld. Bovendien weet hij hoe je videogames naar televisieprogramma’s moet vertalen. Dat waren precies de twee dingen die wij niet hadden”, legt Telenet-woordvoerder Stefan Coenjaerts uit. “Wij hebben met 9lives.be een heel succesvolle gamewebsite die we graag verder willen uitbouwen. Het koppelen van die site aan de knowhow van Frank om zo samen een gamezender op te startten leek ons toen een opportuniteit. Natuurlijk hadden we weet van de reputatie van Frank, maar we vonden zijn ideeën desondanks waardevol genoeg om in te investeren.” Want daar zijn zowel vrienden en vijanden het over eens: Molnar heeft wel degelijk zijn connecties in het gamewereldje en zijn naam opent nog steeds veel deuren. Dat zijn zakelijk instinct minder goed ontwikkeld is, was ook Telenet opgevallen. “Het was nooit de bedoeling dat Frank CEO van T.Vgas zou worden”, vertelt Coenjaerts. “Hij deed dienst als uithangbord van de zender en was de creatief verantwoordelijke, maar op zakelijk vlak had hij niets in de pap te brokken.”

Voor die rol leek Olivia Devuyst, een ex-vriendin van Molnar, de geknipte persoon. Zij werkte al een aantal jaar met Molnar samen bij VGAS en schoof mee aan tafel tijdens de onderhandeling met Telenet. Daar maakte ze indruk en het leek een uitgemaakte zaak dat zij de touwtjes bij T.Vgas in handen zou krijgen. Toen de onderhandelingen naar hun einde liepen, wou Devuyst haar leven echter een andere wending geven en wou ze liever niet meer met haar ex samenwerken. Devuyst stapte op en Telenet stuurde Stefan Devroey naar de luxeloft van de GUNK-redactie om daar een oogje in het zeil te houden. Maar ook dat zette weinig zoden aan de dijk. Niet alleen bleef het moeilijk om Molnar in het gareel te houden, ook de financiële resultaten van het bedrijf lieten te wensen over.

“En dat terwijl we van begin af aan hadden duidelijk gemaakt dat GUNKtv een zender moest zijn die opleverde”, zegt Coenjaerts. “Toen dat in het begin niet lukte, hebben we de zender letterlijk en figuurlijk krediet gegeven. Maar wanneer de schulden zich blijven opstapelen, moet je als goede huisvader op een gegeven moment op de rem gaan staan.” Bij Telenet zijn ze ook niet te beroerd om een kat een kat te noemen. “In 2009 maakte T.Vgas 781.553 euro verlies”, zegt Coenjaerts. “De cijfers voor 2010 zijn nog niet gepubliceerd, maar ik kan nu al zeggen dat het verlies significant hoger ligt dan dat van het jaar voordien.”

Spierballengerol

Alsof de schade die Molnars stunts het imago van Telenet toebrachten en de rood gekleurde boekhouding nog niet genoeg waren, kreeg GUNKtv ook nog tegenwind vanuit een andere hoek. Dat Telenet als distributeur een eigen digitaal kanaal opstartte, het tweede al na kinderzender Studio100tv, viel bij de Vlaamse televisiezenders niet in goede aarde. Vooral bij de Vlaamse Mediamaatschappij (VMMa), moederbedrijf van onder andere vtm, 2BE en JIMtv, konden ze het project van het kabelbedrijf maar matig appreciëren.

“Wij houden het initiatief van Telenet nauwlettend in de gaten”, liet directeur-generaal Peter Quaghebeur in een interview met deze krant weten. “Het is een gevaarlijk precedent. Iemand toont de weg en de anderen zeggen: ‘Eigenlijk zouden wij dat ook kunnen.” De reactie van Telenet op die kritiek was even scherp. “Wij willen onze klant zo goed mogelijk bedienen”, klonk het. “Als dat betekent dat we dan eens op iemands tenen moeten staan, dan is dat maar zo.” Die uitspraken maakten deel uit van een partijtje spierballengerol. Beide partijen zitten immers nog steeds met elkaar aan tafel om te bepalen hoeveel geld Telenet aan de VMMa moet doorstorten voor het gebruik van hun programma’s. Telenet kan zijn klanten immers enkel een aantrekkelijk aanbod doen als het erin slaagt zoveel mogelijk zenders voor zijn digitale kar te spannen. En daar staan behoorlijk wat euro’s tegenover.

In een poging dat bedrag nog wat op te drijven kwam VMMa met het argument dat GUNKtv een extra concurrent was voor hun jongerenzender JIM. Dat had een negatief effect op de reclame-inkomsten van die laatste zender en daar wou de VMMa een financiële compensatie voor. Terwijl de fratsen van Molnar elkaar in sneltempo opvolgden en de inkomsten van GUNKtv zwaar tegenvielen, werd Telenet dus ook onder druk gezet door de VMMa om het hele project op te doeken. Al wordt dat aan de Medialaan ontkend. “Natuurlijk waren we niet blij toen Telenet met GUNKtv op de proppen kwam”, vertelt woordvoerster Sara Vercauteren. “Een distributeur de plots een eigen zender begint, automatisch zorgt dat voor spanningen.” Maar volgens Vercauteren was het al snel duidelijk dat GUNKtv geen echte bedreiging voor de VMMa-zenders zou zijn. “En dus hebben we ons bij de situatie neergelegd.”

Relativeren

Ook bij Telenet relativeren ze het lobbywerk van de VMMa. “Die aanvankelijke ongerustheid was ongegrond”, vertelt Stefan Coenjaerts. “Wij hebben nooit de ambitie gehad om zelf televisie te maken. We hebben enkel het operationeel management van een digitale zender overgenomen.” Beide partijen zijn dus plots wel héél erg vriendelijk voor elkaar en dat heeft zijn reden. De onderhandelingen tussen de VMMa en Telenet zitten de laatste weken eindelijk op het goede spoor en een akkoord lijkt alvast een paar stappen dichterbij. Die gesprekken nu op de helling zetten door een paar oude koeien uit de sloot te halen lijkt geen van beide partijen een goed idee.

Proper opruimen

Lobbywerk of niet, feit is dat de raad van bestuur van T.Vgas begin februari besliste om de zender op te doeken. De zender houdt dus op te bestaan, maar wat er met de andere onderdelen van het bedrijf moet gebeuren is nog hoogst onzeker. “We willen de operatie op een propere manier opruimen”, zegt Coenjaerts. Er zijn pogingen geweest om de zender van de hand te doen, maar omdat die oplossing de ontevredenheid bij de andere zenders niet zou sussen is daarvan afgezien. Even is er ook onderhandeld over een management buy-out, waarbij de huidige leiding van de zender zonder Telenet zou voortgaan, maar ook die gesprekken sprongen af.

Voor GUNKtv lijkt het dus definitief over and out. De andere activiteiten - het tijdschrift GUNK en de gamesite 9lives.be - blijven wel bestaan. Of het magazine dezelfde titel behoudt en of T.Vgas de uitgever blijft, is nog onduidelijk. Er zouden gesprekken lopen met verschillende kandidaat-overnemers. De site 9lives.be blijft dan weer wel zeker onder de vleugels van Telenet bestaan. “Gaming blijft heel belangrijk voor ons”, benadrukt Coenjaerts. “Er is zeker nog ambitie om die tak van ons bedrijf verder uit te bouwen.”

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234