Dinsdag 11/05/2021

Frodo was een verjaardagsgeschenk

Sommige sprookjes bestaan echt. En dan hebben we het niet over de verhalen, mythen en legenden die J.R.R. Tolkien indertijd tot leven bracht in zijn Lord of the Rings-trilogie. En evenmin over de fabelachtige en indrukwekkende manier waarop Peter Jackson dat Tolkien-universum in beeld heeft gebracht. Nee, het sprookje in kwestie betreft de jonge Amerikaanse acteur Elijah Wood en het verjaardagscadeau dat hij kreeg toen hij achttien werd.

Parijs

Eigen berichtgeving

Jan Temmerman

Elijah Wood werd op 28 januari 1981 geboren in Cedar Rapids, in de Amerikaanse staat Iowa. Moeder Debbie Wood vond dat haar zoontje talent had en het blijkbaar ook zelf plezierig vond om een publiek te entertainen, en dus nam ze de zevenjarige Elijah mee naar de jaarlijkse International Modeling and Talent Association Convention in Los Angeles. Daar werd de jongen ontdekt door een agent en een week later verhuisde de familie Wood naar L.A. De kleine Elijah mocht aantreden in allerlei commercials en televisieprogramma's, en zijn acteerdebuut maakte hij als achtjarige in een videoclip van Paula Abdul. Zijn eerste filmervaringen deed de jonge Wood op in Back to the Future, Part II uit 1989 - "Ik was amper een dag op de set", grapt hij nu - en in Internal Affairs. Echt opgemerkt werden zijn acteerprestaties in de film Avalon van regisseur Barry Levinson uit 1990. Daarna volgde snel een reeks andere films, zoals Paradise ('91), Radio Flyer ('92), Forever Young ('92) met Mel Gibson, The Good Son ('93), North ('94), The War ('94) als zoontje van Kevin Costner, The Ice Storm ('97) van Ang Lee, Deep Impact ('98) van Mimi Leder en The Faculty ('98) van Robert Rodriguez.

Het was tijdens het draaien van die horrorfilm dat Elijah Wood hoorde over de Lord of the Rings-plannen van Peter Jackson. Er rees meteen een dubbel probleem: Jackson was op zoek naar een jonge Britse acteur én hij had nog nooit van Elijah Wood gehoord of ook maar een film van hem gezien. En toen deed de jonge acteur iets ongewoons dat aan de basis zou liggen van een nieuw Hollywood-sprookje en dat hem, kort na zijn achttiende verjaardag, het verlossende telefoontje zou bezorgen met de mededeling dat hij de rol van Hobbit Frodo mocht vertolken. Wat Elijah Wood deed was geen gewone auditie, want hij verkoos, met enkele vrienden, zijn eigen screentest te ensceneren.

"Ja, dat verhaal klopt", glimlacht hij. "En nee, dat is geen gewoonte van mij. Het was de eerste keer dat ik zoiets gedaan heb. Ik dacht dat zo'n auditie - in een castingkantoor, met een witte muur achter mij, in mijn gewone kleren, met een videocamera voor mij - niet in staat zou zijn de passie over te brengen die ik voor de rol en voor de film voelde. Dat was gewoon niet de juiste omgeving. En dus besloot ik mijn eigen test te draaien, in kostuum, vanuit verschillende opnamehoeken, zodat we het als een echte scène konden monteren. Ik begon dus met een dialectcoach te werken om mijn accent juist te krijgen, kocht een boek om te zien hoe de Hobbits verondersteld werden eruit te zien, ging een kostuum huren bij de Western Costume Company in de San Fernando Valley, vroeg enkele vrienden om mij te helpen en samen zijn we dan de Hollywood Hills ingetrokken om de opnamen te maken."

Inmiddels begon Peter Jackson zich een beetje zorgen te maken. Hij wist dat de casting van Frodo essentieel zou zijn. "Frodo moest de hele film dragen", zei hij. De regisseur had al zo'n 200 jonge Britse acteurs aan het werk gezien, maar echt enthousiast was hij nog niet geworden. Toen hij de tape van Elijah Wood in handen kreeg, bleek die naam hem absoluut niets te zeggen. Maar zijn vrouw en coscenariste Fran Walsh had Elijah wel aan het werk gezien in het uitstekende familiedrama The Ice Age van Ang Lee. De tape werd bekeken en Jackson kon opgelucht ademhalen: "We wisten onmiddellijk dat we Frodo gevonden hadden. Zijn ronde gelaat en zijn grote ogen zijn zeer expressief. Elijah is in staat om om emoties op een zeer efficiënte manier over te brengen, zelfs zonder een woord te zeggen. Daarom zitten er ook zoveel close-ups van hem in de films. Ik kan bij wijze van spreken zijn ogen gebruiken om het verhaal te vertellen.

"Ik weet dat Peter (Jackson) gezegd heeft dat hij de tape bekeken heeft en dat hij toen Frodo zag. Nu het personage van Frodo realiteit is geworden, zou het interessant zijn om eens naar de verschillen te kijken. En die verschillen zullen zeker enorm zijn. Ik ben dus enerzijds wel nieuwsgierig, maar anderzijds ook wel een beetje bang om die tape nog eens terug te zien, want ik denk dat hij eigenlijk niet eens zo goed was", lacht Elijah Wood.

Toen hij de interviewkamer in het Parijse Georges V-hotel binnenstapte, was het even wennen. Verdwenen was de dichte, donkere en krullende haarbos waarmee we Elijah Wood tijdens de persvisie de avond voordien door The Two Towers zagen rennen. In plaats daarvan krijgen we nu een bijna kaalgeschoren acteur te zien. "Neen, dat is niet voor een nieuwe rol. Ik heb het gewoon voor mezelf gedaan. Vrienden hadden mij al vaak gezegd dat men zoiets minstens één keer in zijn leven moet doen en dit leek mij nu een geschikt moment. Ik heb mijn haar in één keer, zonder spiegel, laten afscheren. Als je dan voor de eerste keer in een spiegel kijkt, is het wel even wennen, maar ik kan het iedereen aanbevelen. Of mijn haar voldoende gegroeid zal zijn als ik over enkele maanden opnieuw naar Nieuw-Zeeland moet voor de aanvullende opnamen van The Return of the King? Och, er bestaan ook pruiken."

Een vrouwelijke collega wil weten of die nieuwe haarsnit volgens hem enige invloed zal hebben op zijn imago als posterboy voor verliefde tienermeisjes, die Leonardo DiCaprio véél te oud vinden? "Ach, ik zie mezelf absoluut niet als een sekssymbool", schokschoudert hij. "Viggo Mortensen en Orlando Bloom, dat zijn de mannen met wie je daarover moet praten."

Zelf is Elijah Wood midden dit jaar nochtans het onderwerp geweest van een opgewonden geruchtenstroom naar aanleiding van het draaien van Try Seventeen, een kleine independent-film - "Ik had zin in een iets kleiner project", zegt hij met veel gevoel voor understatement - waarin hij de affiche deelt met popsterretje Mandy Moore en de Duitse actrice Franka 'Lola' Potente. Volgens het roddelcircuit zou Elijah zijn romance met Mandy afgebroken hebben, omdat hij heel erg verliefd was geworden op de zes jaar oudere Franka. Over zijn privé-leven wil de jonge acteur geen details kwijt, maar over zijn Lord of the Rings-avontuur des te meer.

"Ik was achttien toen ik naar Nieuw-Zeeland vertrok voor een draaiperiode die ruim vijftien maanden zou duren. Ik was nog nooit zo lang van huis weg geweest. Ik kende daar eigenlijk niemand en ik zou er ook voor het eerst alleen wonen. Alsof dat nog niet genoeg was, voelde ik ook nog de druk van de miljoenen Tolkien-fans, die allemaal hun eigen beeld van Frodo hadden. Dat intimiderende gevoel is na het succes van de eerste film grotendeels verdwenen."

In de persmap beschrijft Elijah Wood zijn Frodo-personage als "een zeer nieuwsgierige avonturier. Hij is heel verschillend van de andere Hobbits, die liever bij hun eigen soort blijven. Frodo wil weg en de rest van de wereld met al haar wonderen zien." Dat lijkt nu bijna een autobiografish statement. "Dat klopt", knikt hij. "Er kunnen inderdaad parallellen getrokken worden tussen de reis die Frodo onderneemt en mijn eigen tocht. Ik was out of my element en hij is dat ook. Frodo weet ook dat het welslagen van de tocht grotendeels op zijn schouders rust, hij voelt de verantwoordelijkheid."

Zoals inmiddels wellicht genoegzaam bekend is de tocht in kwestie bedoeld om eindelijk een eind te maken aan de ring uit de titel. Het mythische en magische, maar toch zeer geloofwaardige universum waarin Tolkien die reis situeert, is Middle-Earth of Midden-Aarde, gelokaliseerd in een eeuwenoud verleden en bevolkt door de meest uiteenlopende wezens, gaande van mensen, dwergen en tovenaars, over elfen (M/V) en Hobbits, tot Ringwraiths, die ook wel Dark Riders worden genoemd, duivelse Orcs, wilde wolven of Wargs, trollen en ook nog wandelende bomen of Ents. In het eerste deel van The Lord of the Rings was de jonge Hobbit Frodo in het bezit gekomen van die magische ring, die indertijd aan Sauron, ook bekend als Dark Lord of Mordor, toebehoorde. Met die ring moet het mogelijk zijn absolute macht over Midden-Aarde en al zijn bewoners te verwerven. Dat is niet zo'n aantrekkelijk idee en daarom wordt besloten de ring terug te brengen naar de zogenaamde Crack of Doom, waar hij indertijd gesmeed werd en waar hij dus ook vernietigd kan worden. Om die gevaarlijke reis tot een goed einde te brengen, krijgt Frodo het gezelschap van enkele andere hobbits, van tovenaar Gandalf, dwerg Gimli en nog een paar mensen. Dat is de zogenaamde Fellowship of the Ring en dat was meteen ook de titel van het eerste LOTR-boek én film.

Dat eerste deel eindigde met het uiteenvallen van de Fellowship in drie groepjes. Een daarvan bestaat uit de Hobbits Frodo Baggins en Samwise Gamgee (rol van Sean Astin). Samen nemen zij bij het begin van The Two Towers het vreemde creatuur Gollum (rol van Andy Serkis) gevangen. Gollum was in een vroeger leven de Hobbit Smeagol, maar het contact met de ring heeft hem in een afzichtelijk monster veranderd. Gollum wil nog steeds die ring, die hij steevast met het sissende 'Preciousssss' aanspreekt, te pakken krijgen. Als Frodo en Sam beloven dat ze hem nadien zullen vrijlaten, wil hij hen wel naar Mordor, het duistere land van Sauron, gidsen, waar Frodo en Sam de ring in de Crack of Doom hopen te vernietigen. Maar is Gollum wel te vertrouwen?

Helemaal niet, volgens Sam. Maar Frodo denkt daar anders over. Hij voelt dat hij op een vreemde manier gefascineerd wordt door Gollum. "Het is alsof hij in een donkere spiegel kijkt", zegt Elijah Wood. "Naarmate Gollum bekentenissen aflegt tegenover Frodo, begint hij zich ook te herinneren wie hij was voor hij met de ring in contact kwam. Dat zijn de momenten waarop het personage van Smeagol terug naar de oppervlakte komt. Voor Frodo is het alsof hij naar iemand kijkt die zich in een terminale fase bevindt van een ziekte, waarvan hij de eerste symptomen bij zichzelf begint waar te nemen."

Voor sommige acteurs kan succes ook de vorm van een ziekte aannemen, die hun persoonlijkheid én hun werk zeer ingrijpend kan veranderen. Heeft Elijah Wood ook al in die 'donkere spiegel' gekeken?

"Ik weet niet of de impact van de LOTR-film beslissend zal zijn voor mijn toekomst, maar het kan zeker een invloed hebben op mijn carrière. En als dat het geval zou zijn, vind ik het fantastisch. Zelf ben ik nog nooit bij zo'n reusachtig project betrokken geweest en ik denk dat dit voor de meeste acteurs geldt. Maar ik ben niet bang om getypecast te worden of alleen maar bekend te blijven als het Frodo-personage, want ik ben tenslotte al een tijdje bezig in dit vak en ik heb voor The Lord of the Rings al in veel films gespeeld."

Klopt het dat Elijah Wood de ring mee naar huis mocht nemen? "Ja, ik bewaar hem in een houten kistje", glundert hij. Maar er zijn tijdens de opnamen natuurlijk véél verschillende ringen gebruikt. Hij trekt zijn grote ogen nog wat meer open en zegt met gespeelde verontwaardiging: "Moet je dat nou verklappen!?"

morgen deel 3: 'The making of': van boek naar film

'Ik een sekssymbool? Viggo Mortensen en Orlando Bloom, dát zijn de mannen met wie je daarover moet praten'

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234