Vrijdag 12/08/2022

Frederik du Chau

De Gentse animatiefilmer droomde al als kleine jongen van Hollywood. Nu kon hij met grote sterren als Dustin Hoffman werken. Zijn 'Racing Stripes', over een zebra die een paard wil worden, kwam vorige week in de VS uit in meer dan drieduizend zalen

Een Belg die zijn strepen verdient in Hollywood

Muizen

Van onze medewerker

Luc Joris

Het aantal Belgische regisseurs dat in Hollywood zijn draai gevonden heeft, kun je op één hand tellen. Een van die witte raven is Gentenaar Frederik Du Chau. Eind van de jaren tachtig studeerde hij als animator af aan de Gentse Koninklijke Academie voor Schone Kunsten. Na een korte tussenstop bij de Disney-studio in Parijs trok hij richting Californië om zijn kinderdroom waar te maken. Met zijn jongste film Racing Stripes, een dierenfabel over een zebra die een racepaard wil worden, is hem dat aardig gelukt.

Sting schreef een song voor de film. Dustin Hoffman, Whoopi Goldberg en rapper Snoop Dogg lenen hun stemmen. De familiefilm, een combinatie van live-action en animatie, kostte 60 miljoen dollar en opende in de VS vorige week tegelijk in 3.185 bioscopen. In nauwelijks vijf dagen bracht hij al meer dan 19 miljoen dollar op. Bingo voor Du Chau, al liep het in Hollywood niet altijd even vlot voor hem. De direct-to-video dinosaurusanimatie Land before Time 3 (1995) was het ideale opstapje, maar met Quest for Camelot (1998), de eerste lange animatiefilm van Warner, liep het mis. De film was een artistiek noch een commercieel succes en Du Chau dacht dat niemand in Hollywood nog met hem wilde werken.

"Tja, dat is Amerika", aldus Du Chau, die De Morgen ontmoette op de toepasselijke locatie van dierenpark Planckendael. "Als je blijft pushen, kun je er altijd je droom waarmaken, ook al lukt er eerst iets niet. Dankzij de dvd- en videoverkoop heeft Quest for Camelot inmiddels wel 100 miljoen dollar opgebracht. Succes is heel relatief. Warner wist dat ik me helemaal kapot gewerkt heb om die film te redden, want daar ging het om. Oorspronkelijk zou iemand anders die regisseren. Na zijn ontslag kwam Warner bij mij aankloppen. Ik wou het niet doen, maar ik was jong en had geen keuze. Als je neen zegt, heb je afgedaan. Ik had de ervaring niet om me daarboven te stellen."

Na Quest legt Du Chau zich toe op scenario's schrijven. Inmiddels heeft hij er acht verkocht aan studio's als Warner, Miramax en Sony. Tussendoor probeert hij ook verschillende projecten als regisseur op te starten. Stripped, een nogal kunstzinnige proefserie voor HBO, naar een New Yorkse undergroundstrip, valt in het water, net als Hong Kong Phooey, een live-actionfilm gebaseerd op de animatieserie van Hanna en Barbera.

Via zijn agent bij ICM verneemt Du Chau echter dat de Hollywood-bonzen op zoek zijn naar scenario's over paarden. De rechten van het boek Seabiscuit waren net verkocht en Spirit stond op stapel. Samen met scenarist Kirk DeMicco zoekt Du Chau naar een originele invalshoek. Het idee van een zebra die een volbloed racepaard wil worden, slaat onmiddellijk aan. Alcon scoorde eerder met Insomnia. De jonge, aan Warner gelieerde onafhankelijke productiemaatschappij springt op de gestreepte kar. "De regels zijn hetzelfde, of je nu bij Alcon zit of bij een studio, maar daarbinnen had ik carte blanche.

"Racing Stripes is inderdaad een formulefilm. Mij stoort dat niet. Ik zit in de filmbusiness en net als elke andere business probeert men daar winst te maken. Maar ik heb evenveel ideeën als gelijk welke andere kunstenaar. Mijn ideeën gaan in de richting van winst maken voor iemand anders. Dat is mijn job. Ik heb een baas die me zegt dat ik maar best zorg dat mijn film geld opbrengt. Misschien had ik wel een volwassener toon, maar verder... Hollywood is een fabriek en je doet wat ze je zeggen."

Du Chau heeft drie jaar met een ploeg van 450 mensen aan Racing Stripes gewerkt. De film, een kruising tussen Babe, Seabiscuit en National Velvet, werd zelfs in Zuid-Afrika opgenomen. Op een domein van 600 hectare werd een typische Kentucky-boerderij nagebouwd, incluis Kentucky-gras. "Zuid-Afrika is de enige plaats waar je aan zebra's kunt geraken", legt Du Chau uit. "We hadden twaalf zebra's voor de volwassen Stripes en vier babyzebra's voor de kleine Stripes. Niemand heeft zoveel getrainde zebra's. Met een helikopter zijn we over enkele parken in Zuid-Afrika gevlogen. We hebben onze dieren uitgekozen en ze met een slaapmiddel gevangen. Vervolgens zijn we ze gaan trainen. Uit 22 hebben we er twaalf gekozen die we min of meer konden temmen."

Van animatronics of computerbeelden wilde Du Chau niet weten. Een echt paar dierenogen kun je volgens hem niet vervangen. "We hebben dat getest. We hebben scènes gedraaid met een pop, met computer-generated images (cgi) en met een echt dier. Je komt nooit in de buurt van wat je met een echt dier kunt Totnogtoe heeft trouwens niemand met cgi kunnen bereiken wat een acteur kan, zelfs niet Golum in The Lords of the Rings."

Over de samenwerking met sterren als Hoffman en Goldberg - Du Chau stond ook in voor de stemmenregie - heeft Du Chau ook niets dan lof. "Het was een eer om met acteurs van Oscarkaliber te werken. Eens ze je vertrouwen en merken dat je weet wat je doet, kun je met hen doen wat je wilt. Het is overigens makkelijker om met grote sterren te werken dan met onbekende acteurs.

"Eigenlijk hoort dit altijd bij mijn droom die begon toen ik zes of zeven jaar was. Je werkt niet met Hoffman de dag nadat je met je koffer vanuit België in LA arriveert. In het begin was het moeilijk, maar zoals ze in de VS zeggen: the bigger the risks, the bigger the rewards. Ik heb ook een jaar met animatielegende Chuck Jones samengewerkt. Veel hebben we toen niet gedaan, want Chuck vertelde voortdurend verhalen. Bijvoorbeeld over hoe hij als kind op Sunset Boulevard in de Oranges Groves naar Charlie Chaplin lag te kijken terwijl die een film aan het opnemen was. Ik ben ook opgeleid door Disney-legendes als Ollie Johnston, Frank Thomas en Carl Fallberg, mensen die aan Bambi meegewerkt hebben. En ja, ik kom uit België. Je droomt van Hollywood als je klein bent en nu is dat mijn leven. Dat kunnen ze me nooit meer afpakken."

Racing Stripes of Streep wil racen draait vanaf 2 maart in de Belgische bioscopen.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234