Woensdag 19/01/2022

Formule 1 lonkt voor jonge Saelens

De jongste jaren is er steeds vaker sprake van jong Belgisch racetalent met internationaal niveau. Eén van deze jonge leeuwen, David Saelens, won het voorbije weekend het Formule 3-kampioenschap in Frankrijk. De F3 is de springplank naar de F3000, het kleine broertje vande Formule 1.

Brussel.

eigen berichtgeving

Het seizoen '98 was nochtans slecht begonnen voor Saelens. Na zes manches was hij nog niet verder geraakt dan een vierde plaats. Half mei kwam er de ommekeer. In de daarop volgende zes races won hij alle twaalf de reeksen en was hij ook telkens vanop de pole vertrokken. Met nog één race te gaan in Le Mans had hij leider Franck Montagny ingelopen. Twee tweede plaatsen waren voldoende voor de titel en zo gebeurde het ook. Saelens, koel en beredeneerd, werd in Le Mans kampioen.

Saelens is de eerste Belg die een (Frans) F3-kampioenschap op zijn naam schrijft. Zijn naam prijkt nu op het lijstje waar ook Lafite, Prost, en Alesi in voorkomen. Saelens lijkt in de voetsporen te treden van zijn illustere voorgangers Ickx en Boutsen, die zelf in dergelijke kampioenschappen hun sporen verdienden. Saelens, onder de taalgrens al langer als groot talent beschouwd, krijgt eigenlijk nu pas in Vlaanderen erkenning. Saelens vindt het wel nog te vroeg om hem al als F1-kandidaat te beschouwen. "Al hoop ik uiteraard dat mijn prestaties van dit jaar mij in de goede richting duwen", zegt hij in een gesprek met De Morgen. "Wat ik volgend jaar ga doen, is nog niet duidelijk. Al heb ik goed gepresteerd dit jaar, in feite sta ik nog nergens. Ik zou echter wel ontgoocheld zijn als het mij niets zou opleveren."

Na het behalen van de titel was je duidelijk opgelucht. Dit weekend rijd je in Francorchamps tegen toppers uit andere F3-kampioenschappen. Moet je iets bewijzen?

"Ik heb dit jaar voldoende bewezen: de overwinning in de Masters F3 in Zandvoort en dan de titel. Nu ga ik puur om te racen, voor de sport. Al blijft het leuk dat soort races te winnen. Piloten uit de andere F3-kampioenschappen, zoals uit de Duitse en de Engelse, doen ook mee aan dergelijke meetings. Daarom was ook Zandvoort bijna zo belangrijk als het winnen van een kampioenschap, omdat je er de strijd aangaat met de internationale top. Wie daar wint, zit goed. De races in Spa en Mação, eind november, zijn van eenzelfde niveau."

"Vooral de Brazilianen Haberfeld en Bernoldi (beiden uit de Engelse F3, red) zullen er staan. En ook de Fransman Montagny, die mijn rechtstreekse concurrent was in de F3."

Wat vonden de Franse collega's toen je als 'buitenlander' hun titel binnenhaalde?

"De meeste reacties waren vrij positief, sportief ook. Maar zoals overal is er ook in mijn wereld jaloezie. De concurrentie is ontzettend zwaar."

Midden oktober ga je in Le Castellet tests rijden met een F3000-wagen van het Junior-team van West-McLaren. Wat verwacht je daarvan?

"Ik probeer me vooraf vertrouwd te maken met de technische kant van de wagen. Het zal uiteraard een enorm verschil zijn. Enerzijds zijn de reglementen strenger, waardoor je minder mogelijkheden hebt om de wagen af te stellen. Anderzijds is er de krachtbron. Zo'n F3000-bolide telt 500 pk, zowat het dubbele van een F3. Hoe dan ook, het is zoals bij elke auto, je kruipt erin en tracht zo snel mogelijk te gaan. De rest zie je wel als je erin zit."

Het zit je op dit moment mee. Maar wat doe je als het een keer slecht gaat, zoals in het begin van het seizoen?

"Dat is de moeilijke taak van een coureur. De resultaten hangen voor een groot deel af van de inzet van het hele team, zij zijn de belangrijkste steun. Je moet niet alleen hun vertrouwen winnen, je moet het ook verdienen. Je moet hen laten zien dat je gemotiveerd bent en blijft. Het is mentaal ontzettend zwaar".

"Overigens is het ook fysiek een keiharde sport. We zijn echte allroundatleten".

Saelens werkt nauw samen met kinesist en 'topsportconsultant' Gerrit Kempeneers, die het principe 'gezonde geest in een gezond lichaam' hanteert. "Maar de grootste inzet moet natuurlijk van de piloot zelf komen", zegt hij. "David is een kerel met veel karakter, maar ook een evenwichtig iemand die perfect begrepen heeft dat je enkel met veel discipline en hard werken de nodige kansen creëert."

Saelens' erelijstje mag er reeds gerust wezen. Twee podiumplaatsen in de 24 uren van Francorchamps ('93 en '96) en verscheidene ereplaatsen in diverse Europese kampioenschappen. Volgend jaar start hij vermoedelijk in de F3000, dat omgedoopt wordt tot 'Junior Formula 1 Championship'. Misschien zien we daar ook Bas Leinders aan het werk, die nog steeds een kans heeft om het Duitse F3-kampioenschap te pakken.

Michaël Reynders

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234