Dinsdag 27/10/2020

Fictief personage, écht bestaan

On the Road (1957) - Jack Kerouac

IDENTIKIT

Wie?

Jack Kerouac ontmoette Neal Cassady, de 'Adonis van Denver', in 1946. Ze werden boezemvrienden, en hun trips door de VS en Mexico leverden het kruit voor On the Road.

Leeftijd

Geboren in 1926, gestorven in 1968. Cassady was ten tijde van On the Road 21 à 24 jaar.

Uiterlijke kenmerken

Charismatisch, welbespraakt, knap, ruig en onstuimig. "A hard-living, fast-driving, pill-popping womaniser", schreef The Guardian ooit.

---

"Een boek over jonge mensen, die in geleende en soms ook wel gestolen auto's over de Amerikaanse wegen racen, van de ene orgie naar de andere, een boek van extase: die van de marihuana, van de liefde, van de jazz." Zo luidde de smakelijke omschrijving van On the Road door de ooit vooraanstaande Nederlandse criticus Jacques den Haan. Is deze ultieme beatroman een onverslijtbaar cultboek of eerder een wat rommelig verteld verhaal, vol enerverende autotrips door de Verenigde Staten en Mexico? De meningen zijn verdeeld over Jack Kerouacs klassieker. Toch doet het boek bij herlezing een beetje gedateerd aan, met zijn richtingloze Sturm und Drang en zijn naïeve cultus van het onstuimige leven.

On the Road overleefde zijn schepper Jack Kerouac (1922-1969) niettemin moeiteloos. Samen met Allen Ginsberg en William S. Burroughs groeide Kerouac uit tot het uithangbord van de beatgeneration. Nog aangezwengeld door zijn vroege, in alcohol gedrenkte dood op zijn 47ste werd Kerouac een rebels culticoon. Maar Kerouac raakte verstrikt in zijn eigen contradicties: hij was tegelijk een biseksuele homofoob, een jazzliefhebber die aan het eind van zijn leven begon te supporteren voor de Ku Klux Klan. Om uiteindelijk zelfs de door hem mee in het leven geroepen tegencultuur af te serveren als 'communistisch'. Behoudt het oeuvre van Kerouac niet eerder een culturele dan een literaire betekenis?

De expedities van verteller Sal Paradise (grotendeels het alter ego van Kerouac) en zijn kompaan Dean Moriarty blijven nieuwe generaties aanspreken, niet het minst door de recente verfilming van Walter Salles. Aangedreven door benzedrine hamerde Kerouac On the Road in 1951 op zijn typemachine in drie luttele weken, op een fameuze rol van 12 voet lang, kwestie van zijn 'spontane proza' niet te hoeven onderbreken. Pas zes jaar later vond Kerouac een uitgever. In On the Road putte Kerouac rijkelijk uit zijn reisavonturen met de charismatische Neal Cassady, "the holy-con man with the shining mind", die model stond voor Dean Moriarty. "Dean is een perfecte knul om mee te trekken omdat hij zowaar op de weg is geboren toen zijn ouders in 1926 in een oud kreng van een wagen op weg naar Los Angeles door Salt Lake City kwamen", staat er op de eerste pagina van On the Road.

Onafscheidelijk

Kerouac ontmoette Cassady voor het eerst in 1946 in New York. Het was voor Kerouac een scharniermoment. Cassady en Kerouac werden op slag onafscheidelijk. De 'Adonis van Denver' zette de beatkoning voorgoed op het pad van het teugelloze bestaan, uitmondend in talloze avontuurlijke expedities door de VS en Mexico, als antidotum tegen een soort existentiële leegte. Sport- en literatuurgek Cassady - die ook een bescheiden literair oeuvre naliet - was net als Kerouac afkomstig uit de arbeidersklasse. Cassady experimenteerde erop los met drank, drugs en seks. Zijn levenswandel mag gerust onorthodox worden genoemd. Precies Cassady's gebrek aan remmingen wilde Kerouac in taal vatten én injecteerde hij in het personage van Dean Moriarty. Ook de ongedwongen toon van zijn meanderende brieven inspireerden Kerouac tijdens het schrijven aan On the Road. Cassady zal ook opduiken in andere Kerouac-romans als The Dharma Bums, Visions of Cody, Big Sur en Desolation Angels.

Cassady's bezwerende uitstraling is veelbezongen. Niet alleen zijn fysieke verschijning maakte indruk. Ook met zijn verbale capaciteiten ketende hij iedereen aan zijn lippen. Zeker toen On the Road hem in de legende katapulteerde, werd Cassady een paradepaard van de hippiebeweging. Maar het einde van Cassady was troebel. Op 4 februari 1968 werd hij bewusteloos aangetroffen langs de spoorbaan in San Miguel de Allende, verteerd door een cocktail van drank en barbituraten. Een dag later overleed hij. Een jaar later was ook Kerouac dood.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234