Dinsdag 24/11/2020

Fernand Huts dreigt met verhuis

De logistieke groep Katoen Natie bevriest haar geplande en goedgekeurde investeringen in de Antwerpse haven. Dat zegt haar voorzitter Fernand Huts, die daarmee de rechtsonzekerheid aan de kaak stelt. Hierdoor bereikt het partijtje armworstelen tussen Huts en de havenvakbonden een nieuw hoogtepunt.

'Provocateur', het woord wordt nogal snel in de mond genomen als de naam Huts valt. Maar nu is het Huts echt menens. Complete rechtsonzekerheid heerst er in de haven, aldus de topman die verwijst naar het aanslepende dossier over het al dan niet moeten inhuren van streng gereglementeerde en duurdere havenarbeiders. Eind juni brak een conflict los tussen de havenvakbonden en Logisport NV, een van de bedrijven uit de logistieke groep Katoen Natie.

Logisport voert onder meer orderpicking voor e-commerceopdrachten uit. De klanten zijn grote internationale retailmerken. Er werd volgens de bonden havenarbeid uitgevoerd door niet-havenarbeiders, waarna het tot een staking kwam bij het naburige Katoen Natie Terminals en ABES. Er kwam een inspectie vanuit de federale overheidsdienst Werkgelegenheid, Arbeid en Sociaal Overleg (FOD WASO) aan te pas.

De illegale tewerkstelling van Polen, zoals de bonden hadden geopperd, wordt nu door de sociale inspectie als nonsens van tafel geveegd. Maar de inspectie concludeert wel dat er bij Logisport havenarbeid wordt uitgevoerd, en er dus havenarbeiders die arbeid moeten verrichten. Nu werken er zo'n 800 voornamelijk laaggeschoolden die als bedienden zijn ingeschreven. Het bedrijf moet zich tegen eind oktober in orde stellen, of er volgt een rechtszaak.

Fernand Huts gaat niet akkoord met die conclusie en om zijn standpunt kracht bij te zetten dreigt hij met een delocalisatie. "Wij hebben op dit ogenblik projecten ten bedrage van 211 miljoen euro. Deze investeringen werden goedgekeurd en liggen klaar voor uitvoering, maar met deze rechtsonzekerheid kunnen we niet investeren", stelt Huts. De investeringen situeren zich voornamelijk op de site Singelberg, in de gemeente Beveren. Hij wil uitwijken naar andere regio's. "We hebben veel Franse klanten en veel grond in Frankrijk. We worden ook geholpen door de Franse regering."

Verwarrend

Huts stelt in één adem door ook de Belgische overheid in gebreke "voor geleden en toekomstige schade na het geven van foute adviezen" over de toepassing van de wet-Major (die zegt dat meldt dat havenarbeid in havengebied uitsluitend mag verricht worden door erkende havenarbeiders). "Aangezien de bedrijven Katoen Natie Terminals, ABES en Logisport heel wat schade lijden door de foute adviezen van de Belgische staat, zullen de drie bedrijven een ingebrekestelling sturen aan de Belgische staat", zegt Huts. Hij hoopt dat de instanties hun mening zullen herzien over Logisport, maar stelt klaar te zijn om zich voor de rechtbank te verdedigen.

Dat Huts geen havenarbeiders wil inzetten, heeft niet alleen met het statuut te maken, maar is ook historisch, financieel en cultureel geïnspireerd: "havenarbeiders verrichten grof werk, terwijl logistieke taken meer finesse vergen". Volgens Huts zijn er nog heel wat bedrijven die in het havengebied soortgelijke (orderpicking-)activiteiten doen zonder havenarbeiders, zoals Honda of Bpost. "Dit is een zeer verwarrende toestand, voornamelijk omdat de FOD WASO ernaast schiet."

Op het kabinet van minister van Werk Monica De Coninck (sp.a), tot wier bevoegdheid de FOD WASO behoort, wil men niet reageren op de uitspraken van Huts, omdat het gaat om een lopend conflict. De 'grote Fernand Huts show' was goed gepland en getimed. Net op het moment dat hij de pers verzamelde ging even verder de Vlaamse Havendag van start. Dat Huts voor gesprekstof zou zorgen wist de flamboyante entrepreneur, die vaker in de clinch gaat met het havenbestuur, maar al te goed. In de wandelgangen werd het dreigement van Huts afgedaan als een zoveelste provocatie.

Meer ten gronde werd wel geopperd dat er werk mag gemaakt worden van de discussie rond havenarbeid. "Het staat zelfs in het regeerakkoord dat die gemoderniseerd zal worden. De eerste aanzetten daartoe moeten nog deze legislatuur genomen worden", zegt een bron op het kabinet. Havenschepen Marc Van Peel (CD&V) bevestigt dat, maar wil over de inhoud van het conflict dat Huts heeft niks zeggen. "Ik hoop dat die storm snel gaat liggen. Of mijnheer Huts de zaak vooruit helpt door alles op de spits te drijven, betwijfel ik evenwel." Ook in regeringskringen klinkt het dat vooralsnog "de wet moet gevolgd worden. Huts mag zoveel dreigen en chanteren als hij wil, hij staat niet boven de wet."

---

INTERVIEW FERNAND HUTS

'Ik urineer niet op het heilige altaar van de wet-Major'

Fernand Huts zegt dat hij kiest voor een opbouwende positie. Tegelijk dreigen met het bevriezen van 211 miljoen euro aan investeringen, en de Belgische staat in gebreke stellen, staat daar een beetje haaks op. Maar de voorzitter van Katoen Natie ziet dat anders.

Huts: "U kan toch niet van mij verwachten dat ik bang in een hoekje ga zitten wachten en gewoon de klappen dien te incasseren. Als de federale overheid de wet-Major wil toepassen in een gebied die voor de Vlaamse overheid zelfs geen havengebied is, mag ik toch wijzen op die tegenspraak?

U hebt eerder al twee adviezen naast u neergelegd. Deze formele beslissing dat u met havenarbeiders en niet met bedienden mag werken kon u verwachten?

"U zegt het zelf, het waren adviezen. Die hebben we inderdaad in het verleden gekregen, en we hebben daar steeds netjes ons antwoord op gegeven. En dat bleef telkens zonder gevolg. Als de FOD WASO echt meende dat we fout bezig waren, dan had ze eerder moeten optreden. Ze is pas nu in werking getreden na een vakbondsactie, die niet eens in het bedrijf waarvan sprake werd opgevolgd. Ik weet niet welke de achterliggende reden is van de vakbonden, alleen weet ik dat ze de tewerkstelling in de haven op de helling zet."

U hekelt de oubollige wet-Major...

(onderbreekt) "Neen, dat is formeel onjuist. De wet-Major wordt door Katoen Natie niet aangevallen. De 750 havenarbeiders die onder die wet vallen, blijven in de toekomst gewoon onder de wet verder werken. Ik urineer niet op het heilige altaar van de wet-Major. Logisport werkt met bedienden zoals het dat al twintig jaar doet. Als ik die mensen als havenarbeiders moet tewerkstellen, lopen al mijn klanten weg. En zijn in één klap ruim 800 laaggeschoolde mensen werkloos."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234