Maandag 20/01/2020

Champions League

Fans zingen 'SuperJan' weer toe

Spurs-verdediger Jan Vertonghen voor de aftrap in Turijn, vorige maand. Beeld Photo News

Er prijkt weer een rode S op de borstkas. Op zijn dertigste is Jan Vertonghen de superheld van Tottenham. Zijn trainer noemt hem zelfs een van de beste verdedigers in Europa. Vanavond kan hij de kwalificatie voor de Champions League-kwartfinale afdwingen.

Bij zijn komst naar Tottenham in de zomer van 2014 had trainer Mauricio Pochettino zijn huiswerk gemaakt. In zijn mapje met analyses van Jan Vertonghen zat ook een dvd-schijfje van de match tussen Liverpool en Spurs - of toch enkele bezwarende shots uit de spelerstunnel op Anfield. Met de handjes op de rug leunde Vertonghen voor de aftrap tegen een muurtje. Hij keuvelde met Nacer Chadli. Hij lachte. Hij wisselde enkele woorden met Luis Suárez, ex-ploeggenoot bij Ajax, en gaf hem vervolgens een stevige knuffel. Geen enkel spoor van spanning of rivaliteit, zo net voor een topper.

Een vroege owngoal van Younes Kaboul na twee minuten, waarbij een voorzet tussen de benen van Vertonghen door schoot, deed de perceptie over onze landgenoot keren. In de studio's van Sky Sports slepen de analisten het fileermes. Glenn Hoddle, voormalig Engels bondscoach en een Spurs-coryfee: "Ik vind Vertonghen een goede speler, maar zijn houding in de tunnel stond me niet aan." Een stoel verder knikte collega-analist Graeme Souness instemmend. Spurs-fans voor de buis, achter hun computer of op hun smartphone volgden.

De reputatie van 'SuperJan', opgebouwd tijdens een sterk maidenseizoen, kreeg flinke deuken. Zijn houding en lichaamstaal, alsof hij alles heeft opgegeven, waren in de weken ervoor meermaals in vraag gesteld. Niet het minst door zijn clowneske trainer van toen, Tim Sherwood. Na Vertonghens blunder op Chelsea schreef een journalist met een rechtstreekse lijn naar Sherwood dat de Rode Duivel niet zo goed is als hij zelf denkt.

Perfectionist

"Mijn lichaamstaal is een drama", luidde de zelfanalyse van Vertonghen toen. "Ze laat duidelijk zien hoe ik me voel." Diep in zichzelf, zo weten mensen die met hem samenwerkten, is Vertonghen een perfectionist. Half werk vindt hij maar niks, maar als het niet loopt zoals hij dat wil, liet hij het tot voor kort helemaal lopen. Zijn lichaamstaal als groene kryptoniet, de enige zwakte van Superman.

"Toen ik hier arriveerde", zegt Pochettino, "is dat het eerste wat ik tegen hem heb gezegd: 'Waarom ben je zo? Zo'n lichaamstaal past niet. Je bent een krijger, verdomme, een warrior!' Zijn houding is de afgelopen drie jaar enorm verbeterd. We hebben er op training hard aan gewerkt. Vertonghen en ik botsen regelmatig tijdens de oefensessies. Hij is intelligent, hé. Hij heeft altijd een antwoord klaar of hij zoekt naar een achterliggende reden."

Pochettino's analyse botst compleet met die van zijn voorganger. "Eindelijk heeft Vertonghen zich gerealiseerd hoe sterk hij wel is. Hij lijkt wel twintig. Hij is sneller dan voorheen, beter dan voorheen. Als hij dat wil, kan hij tot zijn veertigste mee. Hij verdient alle lof."

Logisch dat het SuperJan-lied op Wembley steeds luider gaat weerklinken bij een scherpe tackle. Vanavond tegen Juventus wellicht opnieuw.

Alderweireld overvleugeld

Over de stinkende lichaamstaal van de recordinternational hoor je anno 2018 niemand meer piepen. SuperJan is herboren. Sinds twee jaar presteert Vertonghen constant op een hoog niveau. Ex-verdediger Jamie Carragher, een van Engelands beste, lichtte er onlangs tijdens een analyse van Spurs de kwaliteiten van Vertonghen uit. Het is een les voor elke aspirant-verdediger. "Kijk hoe Vertonghen daar staat: lichtjes door de knieën gebogen, wachtend op die bal. Hij staat klaar om achteruit te lopen, klaar om vooruit te gaan. Als verdediger moet je altijd voorbereid zijn op alles. Dat is hij."

De contractperikelen en zijn aanslepende hamstringblessure zullen er voor iets tussen zitten, maar bij Tottenham wordt er niet meer geschreeuwd om Toby Alderweireld, die tot november geroemd werd als een van de beste verdedigers in de Premier League. Samen vormden beide Ajax-maatjes een ijzersterk duo, met Alderweireld als de speler die de meeste credits kreeg. Nu is het andersom. Vertonghen heeft Alderweireld onder zijn rode cape geduwd. Alderweireld is trouwens nog niet volledig hersteld van de hamstringblessure die hij tien dagen geleden op training opliep. Hij raakt zeker niet klaar voor Juventus.

Pochettino: "Voor mij was Vertonghen de voorbije jaren de meest regelmatige in mijn achterhoede. Een sleutelpion. Ik ben zo trots dat hij dit niveau heeft bereikt, niet alleen op het veld maar ook ernaast. Naar mijn mening is hij een van de beste verdedigers in de Premier League en bij uitbreiding zelfs in Europa. Hij heeft enorm veel kwaliteiten: fysiek en technisch. Nu is hij een complete speler geworden."

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234