Zondag 25/10/2020

Familie Santens in vrije val

De badhanddoekenproducent Santens staat aan de rand van het faillissement, en een hulplijn vanuit Azië lijkt de laatste strohalm. Het verhaal is symptomatisch voor het verlies van aanzien en impact van de eens zo fiere en invloedrijke familie.

Zelfs een vernedering heeft zo haar grenzen, maar de familie Santens lijkt de kelk tot op de bodem te moeten ledigen. Uitgerekend vanuit Azië komt de helpende hand om de badhanddoekenproducent van de ultieme genadeslag te redden. Azië, dat met zijn spotgoedkope textiel de West-Europese textielbedrijven een wurgkoord rond de nek spande. De textielsector is flink gedecimeerd, deels door die ongenadige concurrentie. Consumenten letten meer op het prijskaartje dan op het kwaliteitslabel. En dat heeft zijn prijs: herstructurering na herstructurering was zijn deel. In drie jaar tijd gingen zo'n 5.000 jobs voor de bijl, berekende beroepsfederatie Fedustria.

Het verhaal van de familie Santens is voor een flink stuk symbolisch voor die episode. Santens, een naam als een klok, dat het gedreun van de weefmachines ver overstijgt. Ja, Santens, dat zijn vooral handdoeken. Maar het was ooit zoveel meer. Met belangen in diverse kmo's, de financiële wereld, beroepsfederaties en in de politiek. Santens was synoniem voor impact en ontzag. Als je alle belangen en participaties van de familie Santens samentelt, kom je snel aan een groep die tekent voor dik 215 miljoen euro. En via die verschillende belangen stelt ze ruim 1.400 mensen tewerk. Maar de fiere familie zit in de hoek waar de klappen vallen, en werd bovendien meegesleurd in een fraudeverhaal waar ze eigenlijk geen uitstaans mee had. Al leek het wel de fataliteit te versnellen.

Van haute finance tot yoghurtjes

Het verhaal start in 1903, als Jean-Baptiste Santens een bescheiden textielzaakje opzet. Het begin van wat vier generaties later een heus imperium mag worden genoemd. Het echte hoogtepunt van de familie situeert zich in de jaren zeventig. Toen was kleinzoon Marc Santens voorzitter van beroepsfederatie Febeltex (inmiddels omgeturnd tot Fedustria) en het VEV (Vlaams Economisch Verbond, dat later opging in wat we vandaag kennen als Voka). De textielbaron was ook jaren voorzitter van Kredietbank, de voorloper van de huidige KBC. Zijn broer Luc Santens hanteerde in die periode ook al de voorzittershamer bij Febeltex en het VKW (katholiek werkgeversplatform). Hun neef Lieven Santens was, in lijn met de traditie, jaren burgemeester van Oudenaarde en medeoprichter van de golfclub van Oudenaarde.

Maar dan kwam de fameuze generatiewissel, en dat opvolgingsproces verliep niet zonder slag of stoot. Marc Santens moest als pater familias de overdracht van de groep van de derde naar de vierde generatie in goede banen leiden. Concreet betekende zulks dat twee keer twee broers - Marc en Luc, en Lieven en Herman - de rol moesten overdragen aan de volgende generatie, die ongeduldig stond te trappelen. Er werd geopteerd voor een splitsingsscenario. De Groep Santens werd in vier divisies verkaveld: badlinnen, confectie, tapijten en de technologiepoot Santens Engineering Systems (SES). Die herverdeling had tot gevolg dat de kinderen van Herman en Lieven het bedrijf verlieten. Herman kreeg in de verdeling Santens Engineering Systems doorgeschoven, maar verkocht dat door. Hij investeerde zijn geld onder meer in het vleesverwerkingsbedrijf Welda in Oudenaarde, waar zijn zonen Frank en Johan terechtkonden en er de leiding namen.

Lieven Santens investeerde deels in de tapijtproducent Mc Three. Dochter Anne en zoon Bernard trokken zich diverse participaties aan. Maar met de crisis zitten verscheidene van die bedrijven in een negatieve spiraal. Het luchttechniekbedrijf Typhoon, dat in de Lisakat Group van Lieven Santens zat, werd verkocht. In Lisakat zitten onder meer de bouwmaterialengroep Lecot en RF Technologies, specialist in brandwerende producten. Dochter Françoise Santens is gehuwd met Werner Pycke, bekend bij tal van kleintjes door de melkbrikjes en yoghurtjes onder de merknaam Inex. De twee broers Marc en Luc trokken in de verdeling de badlinnengroep en de confectie naar zich toe. Opvolgers waren Jean-Baptiste, genoemd naar de stamvader, en diens neef Frédéric.

Het is deze groep die vandaag spartelt om te overleven. Het bedrijf heeft de jongste jaren als gevolg van de textielcrisis fel moeten saneren. De groep plooide zich terug op de vestiging in Oudenaarde. Isabelle Santens, zus van Jean-Baptiste en nicht van Frédéric, is dan weer bekend als de sterke vrouw achter de bekende confectieketen Andres. Veronique Santens, de zus van Frédéric, is nog een bekende naam in de stamboom. Ze is gehuwd met Dominiek De Clerck van de bekende familie Beaulieu. Ook daar hield de crisis lelijk huis. Bovendien is de groep al jaren onderwerp van een gerechtelijk onderzoek naar fiscale fraude.

Nekslag

En daar kunnen ze nu ook bij de Santens over meepraten. De badhanddoekenproducent werd eventjes meegesleurd in een gerechtelijk onderzoek. Via een zakelijke partner van Lieven en Marc Santens kwam het gerecht een witwasschandaal op het spoor. Het bedrijf Santens zelf werd koosjer bevonden, maar de schade was geleden. De banken en de leveranciers vertrouwden het hele zaakje niet.

Als klap op de vuurpijl kreeg het bedrijf ook nog eens af te rekenen met fors gestegen grondstofprijzen en een afkalvende afzetmarkt. Zoveel leed is zelfs voor een fier geslacht als de Santens van het goede te veel. Het bedrijf opereert al sinds maart onder de Wet op de Continuïteit van Ondernemingen, zodat het Oudenaardse bedrijf bescherming tegen zijn schuldeisers geniet. Die bescherming loopt af op 11 november. Uiterlijk gisteren moesten bieders hun offertes indienen bij de door de rechtbank aangestelde mandatarissen. Dan zal blijken wat er met het bedrijf en zijn zowat 450 werknemers staat te gebeuren.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234