Zondag 31/05/2020

Fabriek van de toekomst staat in Gent

Een fabriek die bedrijven helpt overschakelen op biogrondstoffen, opent vandaag in de Gentse Kanaalzone haar deuren. Initiatiefnemer Wim Soetaert verwacht veel van zijn project. 'Zeven jaar geleden werd met ons gelachen. Vandaag zijn velen jaloers.'

Hoe raken bedrijven verlost van olie en andere op petroleum gebaseerde grondstoffen, die mede verantwoordelijk zijn voor de opwarming van de aarde? Het is een vraag waarop professor industriële biotechnologie Wim Soetaert van de Universiteit Gent het antwoord denkt te hebben gevonden met zijn proeffabriek voor biogebaseerde producten. "Voor de meeste bedrijven is het te duur om zelf de technologie te ontwikkelen om succesvol met biogebaseerde grondstoffen aan de slag te gaan. De stap tussen laboratorium en fabriek is te groot. Als de innovatie mislukt, blijven ze zitten met een dure fabriek waarmee ze niks meer kunnen aanvangen. Bio Base Europe biedt hen de mogelijkheid om in onze proeffabriek voor een fractie van de kosten hun eigen technologie te ontwikkelen", zegt hij.

De proeffabriek is een zogeheten open innovatiecentrum. Er staan verschillende installaties die naargelang het gewenste eindproduct al dan niet aan elkaar worden aangesloten. Dat gaat dan van bioraffinage tot bioplastics en biodetergenten. De pilootfabriek van Bio Base Europe in de Gentse haven draait op biogrondstoffen zoals maïskolven, suiker en plantaardige olie. "Onze fabriek is zoals een grote keuken, waarin we met diverse grondstoffen diverse producten kunnen maken", zegt Soetaert.

Vandaag wordt de fabriek plechtig geopend, maar eigenlijk is ze al een jaartje operationeel. De twintig werknemers hebben al een aantal zeer succesvolle producten in elkaar gedraaid. Het gaat vooral om bioplastics en om biobrandstoffen. Welke bedrijven klant zijn, wil Soetaert niet zeggen. "Daar moeten ze zelf maar over communiceren. Voor ons telt confidentialiteit en onafhankelijkheid."

Soetaert, die zelf directeur is van de fabriek, ziet de toekomst groot. "Vandaag zitten we nog in een moeilijke opstartfase, maar dat zal wellicht veranderen want we krijgen veel belangstelling uit het bedrijfsleven", zegt hij. Het is evenwel niet de bedoeling om Bio Base Europe uit te bouwen tot een winstmachine. "De grote winst is voor onze klanten en voor de samenleving. We willen ertoe bijdragen dat onze economie sneller overschakelt van fossiele naar hernieuwbare grondstoffen."

Soetaert is ervan overtuigd dat de overschakeling naar een groene economie sneller zal verlopen dan iedereen denkt. Vijf procent van de producten in de chemische industrie wordt al gemaakt uit biogrondstoffen. Zo bracht Coca-Cola flessen op de markt die voor 25 procent uit biomateriaal bestaan. "Biogrondstoffen zijn niet meer marginaal. De chemiesector verwacht tegen 2030 30 procent van zijn productie met biogrondstoffen te realiseren. Ik geloof dat we dichter bij de 50 procent zullen zitten", zegt Soetaert.

"Er is evenwel een groot probleem. De technologie om biogrondstoffen te gebruiken is nog niet volwassen en de fabrieken voor groene technologie moeten nog gebouwd worden. Daarom slaagt de petroleumindustrie er nog steeds in om goedkoper te produceren", zegt Soetaert. "Maar dat zal snel veranderen. Onze technologie wordt volwassen en petroleum wordt steeds duurder." De Gentse professor ziet de Leuvense technologie-instelling Imec als grote voorbeeld. Imec biedt bedrijven een platform voor innovatie op het vlak van micro-elektronica. "Wat Imec is voor micro-elektronica wil de pilootfabriek van Bio Base Europe zijn voor biogerelateerde ontwikkelingen." De proeffabriek werd opgericht met een budget van 21 miljoen euro. Het geld komt van Vlaanderen, Nederland en de Europese Unie. Het Bio Base-project loopt al sinds 2008 in de kanaalzone Gent-Terneuzen. Een van de steunpilaren is Ghent Bio-Energy Valley. Dat is een samenwerkingsverband van een twintigtal bedrijven en diverse overheden in Gent.

"We hebben Ghent Bio-Energy Valley in 2005 opgericht. Zeven jaar geleden werd met ons nog hartelijk gelachen. Vandaag hebben we zoveel kennis achter de hand dat we uniek zijn in de wereld", aldus Soetaert. "We hebben een voorsprong opgebouwd. Het komt erop aan die niet uit handen te geven."

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234