Zondag 29/11/2020

Ex-CEO van Google gaat op zoek naar iets anders

Na 17 jaar komt er een einde aan het triumviraat aan de top van Alphabet, het moederbedrijf van Google. Eric Schmidt stopt als uitvoerend voorzitter bij de technologiereus omdat hij zich meer wil focussen op wetenschap en filantropie. Of is er meer aan de hand?

Ze waren zelf nog geen dertig, er werkten ongeveer 200 mensen voor hun bedrijf en de zoekmachine van Google stond nog lang niet op punt. Sergey Brin en Larry Page beseften dat ze een ervaren gids nodig hadden om investeerders te overtuigen. Wie had er in 2011 een zoekmachine nodig? Alsof dat iets zou opbrengen. Bovendien had het duo helemaal geen zin om zich bezig te houden met de dagelijkse beslommeringen die bij het leiden van een bedrijf hoorden. Zo kun je de wereld niet veranderen.

Ze zagen in de toen vijftigjarige Eric Schmidt de ideale partner. In ruil voor een aanzienlijk aandelen- en optiepakket droeg Schmidt altijd pak en das en deelde hij zijn twintig jaar ervaring in Silicon Valley. Onder leiding van het driemanschap groeide Google, waar in 2015 moederbedrijf Alphabet werd boven gezet, uit tot de onbetwistbare technologiegigant zoals we die vandaag kennen. Alphabet is ondertussen 625 miljard euro waard en heeft volgens persbureau Bloomberg meer dan zeventigduizend mensen in dienst. Met diensten zoals Gmail, Google Maps en de Chrome-browser domineert het bedrijf op verschillende manieren het internet.

Springplank

Schmidts rol evolueerde doorheen de jaren. In het begin kwam het er vooral op neer om de chaos in goeie banen te leiden. "Larry en Sergey hadden een goed gevoel voor nieuwe producten en diensten, ik was de man die de wereld om hen heen zo goed mogelijk organiseerde", vertelde hij.

Hoe machtiger het bedrijf werd, hoe meer Schmidt het profiel van grijze muis van zich afgooide. Zo is hij niet alleen een fervente bezoeker van het Burning Man-festival, hij liet ook steeds meer zijn stem gelden op het internationale toneel. In 2014 waarschuwde hij op het Wereld Economisch Forum in Davos voor de impact van automatisering. "Het is een race tussen computers en mensen - en mensen moeten winnen", zei hij, net nadat Google zelf roboticabedrijven overnam.

Politiek had Schmidt al langer kleur bekend. Hij speelde in 2008 een belangrijk klankbord voor Barack Obama tijdens zijn eerste presidentsverkiezing. Dat bezorgde hem acht jaar lang een vlotte toegang tot een luisterend oor van Obama.

Ook in 2016 schaarde hij zich volop achter de kandidatuur van democrate Hillary Clinton in de hoop de goede relaties met het Witte Huis te bestendigen. Verschillende Amerikaanse media zagen in het manoeuvre ook een springplank om de politieke carrière van Schmidt te lanceren.

Dr. Strangelove

Maar Schmidts link met de Democraten brak Alphabet uiteindelijk zuur op. In het eerste jaar onder president Trump bekoelde de relatie tussen Silicon Valley en Washington. Schmidt waarschuwde zijn personeel over de "evil things" die Trump zou doen als president. Denk aan het tijdelijke inreisverbod voor vluchtelingen en onderdanen van zeven moslimlanden dat voor Google en co. een doorn in het oog was. Tegelijkertijd woonde hij wel enkele vergaderingen van de technologiesector en de president bij.

De boulevardpers raakte de voorbije jaren gefascineerd door Schmidts buitenechtelijke relaties met jongere vrouwen. Zo kwamen Vanity Fair en The New York Post te weten dat hij voor 12 miljoen euro een appartement kocht en geluidsdicht liet maken. Hij hield er de bijnaam 'Dr. Strangelove' aan over.

De door mannen gedomineerde technologiesector werd dit jaar ook nog getroffen door verschillende schandalen rond de behandeling van vrouwen. Google ontsloeg een werknemer nadat die een memo had geschreven waarin hij zei dat vrouwen biologisch minder geschikt zijn om in de sector te werken.

Schmidts soms controversiële privéleven zou volgens sommigen een rol kunnen hebben gespeeld in zijn beslissing. "Zijn vertrek doet vragen rijzen", zegt Bob O'Donnell, een technologiewatcher aan Bloomberg, "en in deze tijd moeten die vragen gesteld worden."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234