Woensdag 06/07/2022

NieuwsAstronomie

Europese sonde moet nog onontdekte komeet in de ruimte onderzoeken

Komeet Oumuamua was in 2017 het eerste interstellaire object dat mensen ontdekten. Beeld AP
Komeet Oumuamua was in 2017 het eerste interstellaire object dat mensen ontdekten.Beeld AP

Het wordt de eerste ruimtemissie die zichzelf na lancering parkeert en geduldig zal wachten op een nog onbekend doelwit. Zo moet de Comet Interceptor een ongerepte komeet te bekijken, mogelijk zelfs afkomstig van buiten het zonnestelsel.

George van Hal

Hoewel de mensheid al eerder met sondes kometen bezocht – bollen ijs en gruis uit de diepe ruimte – ging het daarbij altijd om objecten die al relatief veel tijd in de buurt van de zon hadden doorgebracht. Door onder meer opwarming waren ze dan al een beetje aangetast, terwijl ‘ongerepte kometen’ dankzij een veel wijdere baan om de zon nog vrijwel geheel in de oorspronkelijke staat zijn gebleven.

Dat is voor wetenschappers extra interessant omdat kometen materiaal bevatten dat is overgebleven na het ontstaan van het zonnestelsel. Hun chemische samenstelling zou onder meer kunnen helpen onthullen hoe de aarde en overige planeten ooit zijn gevormd.

En dan bestaat er ook nog een kans dat de Comet Interceptor-missie van de Europese ruimtevaartorganisatie ESA een hemellichaam kan bezoeken dat afkomstig is van buiten ons zonnestelsel, een stuk steen en ijs waarin de overblijfselen zitten van de planeetvorming rond een andere ster dan de zon. Zo’n object zou dan onder meer de verschillen kunnen blootleggen tussen de geschiedenis van ons zonnestelsel en dat van andere planeetstelsels.

Hoewel interstellaire kometen veel zeldzamer zijn dan gruizige ijsbollen uit onze eigen kosmische achtertuin, hebben astronomen er de laatste jaren toch twee gezien. Zo bezocht komeet Borisov ons in 2019 en was Oumuamua in 2017 het eerste interstellaire object dat mensen ontdekten. Beide voorwerpen hadden de duizelingwekkende afstanden tussen de sterren getrotseerd en waren toevallig tijdelijk in de zwaartekracht van de zon verstrikt geraakt.

Driedimensionaal

Comet Interceptor moet in 2028 richting de ruimte vertrekken, zo maakte ESA bekend. Na lancering vliegt hij naar Lagrangepunt L2, een plek in de ruimte waar de zwaartekracht van de zon en de aarde elkaar in balans houden. Daar blijft hij maximaal zes jaar wachten totdat onderzoekers een geschikt doelwit hebben gevonden. Het team schat de kans dat het een doelwit vindt dat Comet Interceptor binnen zijn levensduur kan bereiken op zo’n 80 procent.

null Beeld BBC
Beeld BBC

Zodra de missie zo’n doelwit heeft bereikt, zal Comet Interceptor, dat uit één hoofdvoertuig en twee kleinere sondes bestaat, een aantal uur om de komeet cirkelen op een afstand van een paar honderd kilometer boven het oppervlak en het object driedimensionaal in kaart brengen. Daarnaast meten de sondes onder meer de chemische samenstelling van de komeet en van het door die komeet uitgestoten gas en stof.

Bij succes geeft Comet Interceptor de mensheid op die manier haar eerste close-up van een nog ongerept hemellichaam. Dat is iets dat ook wetenschappers nog nooit eerder hebben kunnen aanschouwen.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234