Vrijdag 23/08/2019

Mobiliteit

Europa moet aan de batterij: Belgisch bedrijf wordt hofleverancier voor elektrische auto's

Umicore: een rijk industrieel verleden vlecht samen met een innovatieve toekomst. Beeld rv

Over twee jaar is een kwart van het Europese wagenpark elektrisch, maar de huidige Europese productie van de noodzakelijke accu's is ronduit embryonaal. De Europese Commissie wil snel een volwassen batterijenproductie zien. In het continent dat nu nog een blinde vlek is, lijkt het Belgische Umicore eenoog.

Het aandeel elektrische auto's in Europa is met 0,2 procent nu nog zeer gering. Maar doordat de barrières almaar sneller worden geslecht, zal reeds vanaf 2020 het marktaandeel van nieuwe elektrische auto's groeien tot bijna 20 procent, luidt de verwachting. Daarna gaat het enkel crescendo en zal tegen 2030 geen enkele benzine- of dieselauto meer worden verkocht. Maar volgens de verschillende rapporten moet de Europese auto-industrie zich ernstig zorgen maken over die elektrische toekomst. 

Europa heeft meer dan tien gigafabrieken nodig om in de toekomst aan de vraag naar accu's voor elektrische auto's te kunnen voldoen. Dat is het oordeel van Eurocommissaris voor Energie Maros Sefcovic, die wil dat er tempo wordt gemaakt met investeringen, ook vanuit de overheid. Hij had al meermaals overleg met industriële partijen en diverse lidstaten om in Europa een grootschalige batterijenproductie van de grond te krijgen. Een eerste initiatief dateert van oktober vorig jaar. Europese multinationals als Solvay, Umicore, Siemens, Volkswagen en Renault zaten toen rond de tafel. 

Maros Sefcovic opperde om het pad van Airbus te volgen. De pan-Europese vliegtuigbouwer kon dankzij grootschalige overheidsinvesteringen met succes de concurrentie aangaan met het Amerikaanse Boeing. Dat scenario zou zich idealiter ook in de productie van accu's voor elektrische wagens moeten kunnen herhalen. Nu gaapt een enorme kloof tussen Europa en wat Azië en de Verenigde Staten op dat vlak tentoonspreiden. Symptomatisch daarbij is allicht de batterijenfabriek van Tesla. Elon Musk bouwt in de woestijn van de Amerikaanse staat Nevada een fabriek met een capaciteit van 35 gigawattuur per jaar.

Samen

Europa mikt op een jaarlijkse capaciteit van honderd gigawattuur tegen 2025. Maar daarvoor moet dringend samengewerkt worden. Een belangrijke stap daarbij is om de batterijenproductie tot een project van gezamenlijk strategisch belang in Europa te bestempelen. Dat maakt allerlei vormen van staatssteun mogelijk.

De Europese Investeringsbank (EIB), eigendom van de EU-lidstaten, draagt al aan projecten bij. Sefcovic zegde toe dat hij nog deze maand met een concreet actieplan komt om de batterijenproductie verder aan te zwengelen. Hij kan op steun rekenen van zeker tachtig industriële partijen, zo stelde hij.

Het zal niemand verbazen dat een van die partijen het Belgische Umicore is. Het bedrijf is al sinds midden de jaren 90 bezig met onderzoek en ontwikkeling van kobalt-lithiumverbindingen – de grondstof voor herlaadbare batterijen. In 2000 opende Umicore zijn eerste fabriek in Korea, dicht bij de producenten van consumentenelektronica. De opgang van de smartphones zorgde al voor een beetje schaalgrootte, maar met de doorbraak van elektrische voertuigen is het hek helemaal van de dam. 

Loftrompet

Wie ons verdenkt van enig chauvinisme bevelen we de Wall Street Journal aan. Financieel columnist Stephen Wilmot, stak er recent de loftrompet over Umicore op. Waar Tesla met alle glamour gaat lopen, zijn er betrouwbaarder manieren om in te spelen in de doorbraak van elektrische auto's, klonk het. Waarna hij verwees naar Umicore die al het nodige doet om aan de boomende vraag te voldoen naar kathodes, "een cruciaal onderdeel in de batterijen die elektrische auto's laten zoemen".

Umicore produceert die batterijmaterialen in China, Japan en Zuid-Korea, en opent nog een vestiging in het Chinese Jiangmen. Tegelijk kondigde het bedrijf ook aan dat het een fabriek voor herlaadbare batterijen in Europa gaat bouwen. Waar die fabriek moet komen is nog geen uitgemaakte zaak.

Het selectieproces loopt nog volop, Marc Grynberg, de CEO van Umicore, wilde enkel de criteria waarmee rekening wordt gehouden kwijt. "Kwalitatief personeel, kostencompetitief, duurzame energiebevoorrading, het logistieke aspect en de snelheid waarmee vergunningen worden uitgereikt. Wij willen al in 2020 starten met de productie, het moet dus snel vooruitgaan", klonk het.

Onder meer de Antwerpse haven en het stadsbestuur halen alles uit de kast om die Europese batterijfabriek binnen te halen. Maar ook de site van Caterpillar in Gosselies wordt naar voren geschoven door supporters. Al zitten andere Europese lidstaten natuurlijk ook niet stil. Umicore is een hype, en dat voor een bedrijf van ruim 200 jaar.  

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
© 2019 MEDIALAAN nv - alle rechten voorbehouden