Zondag 18/04/2021

Er zit muziek in de nieuwe 'Donkey Kong'

In de lyrische kritieken die de nieuwe Nintendogame Donkey Kong Country: Tropical Freeze wereldwijd ontvangt, is er één prestatie die vaak terugkeert: de ritmische, herkenbare, opzwepende soundtrack. Het onderstreept nog eens hoe muziek een nauwelijks te onderschatten rol speelt in videogames.

Muziek is altijd al belangrijk geweest in Nintendo's Donkey Kong-reeks. Toen het bedrijf twintig jaar geleden de primaat - in de originele Donkey Kong nog een slechterik - zijn eigen game gaf met Donkey Kong Country, waren de aanstekelijke achtergrondmelodietjes een belangrijke factor in de charme van het spel. Tien jaar later, met Donkey Kong: Jungle Beat, waagde de Japanse spellenmaker zich zelfs aan een experimentje door de game volledig te laten spelen met twee plastic bongo's in plaats van een traditionele knoppencontroller. En onlangs verscheen Donkey Kong Country: Tropical Freeze, een game waarin de muziek, vooral bestaande uit rumbamelodietjes en bongodrums, opzwepender wordt naarmate de speler verder geraakt in de levels.

Het is de verdienste van David Wise, een Britse componist, die Nintendo al aan boord houdt sinds de eerste Donkey Kong Country uit 1994. Hij maakte voor die game de muziek als werknemer van de Britse gamestudio Rare, die door Nintendo onder de arm werd genomen om het spel te ontwikkelen. Het afgelopen jaar werkte hij als ingehuurde kracht aan de soundtrack van Tropical Freeze voor Nintendo's studio in het Amerikaanse Austin, Texas. "Een groot stuk van de emotionele verbondenheid van de speler met een game zit in de muziek", zegt Wise. "Die zorgt ook voor de herkenbaarheid van het spel, omdat ze de ritmische onderbouw ervan accentueert."

Zware middelen

Het belang van soundtracks en muziekscores in videogames wordt vaak onderschat, maar er gaan ongeveer dezelfde middelen naar als naar de soundtrack van een film. De technologie waarop videogames worden gespeeld, is dan ook op auditief vlak allang op punt: terwijl de visuele mogelijkheden van nieuwe consoles steeds blijven groeien, leverden de PlayStation 2- en Xbox-consoles, respectievelijk in 1999 en 2001 gelanceerd, al geluid in Dolby 5.1, het formaat waarmee geluid naar homecinemasetjes wordt geblazen. En gezien de onwaarschijnlijke groei van de productiebudgetten die game-uitgevers tegenwoordig uittrekken voor nieuwe titels, mogen ook de soundtrack en de muziekscore wat kosten.

Tot originele nummers en werk van bekende muzikanten toe: Chemical Brothers maakten bijna twintig jaar geleden al muziek voor de PlayStationgame WipeOut, en Nine Inch Nails-frontman Trent Reznor componeerde in 1996 de rocksoundtrack voor de schietgame Quake. Momenteel is ex-Beatle Paul McCartney muziek aan het maken voor de nieuwe schietgame Destiny, die later dit jaar in de winkel komt.

In keurige opnamestudio's, zoals de Abbey Road Studios in Londen, lopen zelfs bijna evenveel videogamemakers de deuren plat als rockmuzikanten. Recente games waarvoor de muziek in die tempel werd opgenomen, waren bijvoorbeeld L.A. Noire, de Halo-games en heel recentelijk Castlevania 2: Lords of Shadow. "Scores voor films, maar ook voor videogames, zijn de dingen waaraan we ons brood verdienen", zegt muziekingenieur Jim Jones van de Abbey Road Studios. "Je kunt maar zoveel keer de Vijfde van Beethoven opnieuw opnemen voor een cd-uitgave. Onze faciliteiten, en de orkesten van wereldformaat die hier in de buurt zitten, brengen op dankzij de orkestrale muziek die we voor dit soort projecten opnemen."

'Gameplay' boven

Maar videogamesoundtracks opnemen vergt een iets specifieker metier dan filmscores opnemen: de muziek moet evengoed de actie op het scherm volgen, maar bij een videogame is die vaak veel minder strak afgelijnd dan bij een film. Een paar componisten gaan zelfs zo ver dat ze de soundtrack 'programmeren': in de Halo-games, bijvoorbeeld, komen er naarmate de tegenstand op het scherm groter wordt blazerssecties, paukenslagen en gregoriaanse koren bij.

Bij Donkey Kong Country: Tropical Freeze staat het adrenalineniveau van ieder level op voorhand vast, daar moest Wise dus gewoon het ontwerp van de game volgen. Maar hij wist wel op een slimme manier zijn muziekscore te combineren met de geluidseffecten van de game. Op een bepaald moment in de game laat Donkey Kong zich bijvoorbeeld snel zakken langs een reeks slingerplanten, waaraan allemaal bellen hangen. Het geluid van iedere bel die de speler passeert, ligt precies in de pas van de soundtrack. "Gameontwerp, zeker bij dit soort spellen, is heel ritmisch", zegt Wise. "Het was op zich dus niet zo moeilijk om het ritme van de muziek af te stemmen op het ritme van de game."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234