Maandag 19/08/2019

'Er is altijd wel ergens crisis'

De Europese voedsel-consument houdt door de crisis de vinger stevig op de knip. Een uitdaging voor voedingsreus Nestlé, zegt afscheidnemend CEO Benelux Vincent de Clippele. 'Maar we moeten er ook rekening mee houden dat de consument steeds kritischer wordt.'

'Regional Business Head Nestlé Professional Europe' staat voortaan op het visitekaartje van Vincent de Clippele (53). De Belg verkast naar het Zwitserse Lutry, om van daar uit de Europese zakelijke markt voor Nestlé te bestieren. Een groeipool voor het voedingsconcern. Mensen gaan steeds meer buitenshuis eten, aldus De Clippele.

Er wachten hem en Nestlé grote uitdagingen.De Europese voedselconsument voelt de crisis en houdt de vinger stevig op de knip. Nestlé reageerde daar al op door prijsstijgingen minder direct door te voeren. "Ach, er is altijd ergens crisis", zegt De Clippele. "Kijk naar de Arabische wereld, daar is het ook crisis. Je hebt ook natuurrampen, die zijn voor ons ook ingrijpend. Nu goed, de crisis in Europa weegt zwaar, dat kan niemand ontkennen. De eerste tekenen van herstel zijn er, maar het duurt even voor dat doordringt tot het bestedingspatroon van de consument."

De Clippele relativeert echter. "Crisissen zijn opportuniteiten. Het is voor iedereen een gelegenheid om gedrag in vraag te stellen. En dat is ook wat de consument nu doet. Wij spelen daar op in. We zetten in op innovaties, zoals de Nescafé Dolce Gusto, de koffiecups die nu in dertig smaken verkrijgbaar zijn. We zijn ook bezig met innovaties waarbij de klanten besparen. We hebben bijvoorbeeld een Dolce Gusto-koffiemachine die na twee minuten automatisch geen elektriciteit meer verbruikt. We doen het in de Benelux sowieso goed. In crisistijd zijn mensen ook gehecht aan sterke merken waar ze vertrouwen in hebben."

Dik vel

Eén voordeel heeft Vincent de Clippele: hij is van vele markten thuis. Tweetalig opgevoed, rechten gestudeerd in Gent, een managementopleiding gevolgd in Louvain-La-Neuve, Europese ervaring bij chocoladegroep Callebaut en modehuis Scabal en de voorbije jaren bij Nestlé de Nederlandse, Belgische en Luxemburgse markt onder zijn vleugels. "De uitdaging in mijn nieuwe job is dat onze sector heel erg lokaal gebonden is. Portugal, Noorwegen, Rusland, Frankrijk en een resem andere landen: dat zijn totaal verschillende markten. Kijk naar Nederland en Vlaanderen. Als je daar even in de supermarkt rondkijkt, zien de voedselrayons er helemaal anders uit. Nederlanders drinken alleen maar verse melk, Vlamingen UHT-melk. En zo zijn er talloze andere voorbeelden. Ook cultureel zijn er duidelijke verschillen. Nederlanders netwerken veel meer. En als je onenigheid hebt, gaan ze daar makkelijker over. Belgen nemen het persoonlijker."

Dik vel, Vincent de Clippele zal het in zijn nieuwe functie nodig hebben. Nestlé lag de jongste jaren onder vuur. Voor het gebruik van palmolie in chocoladereep KitKat en voor de uitspraken van topman Peter Brabeck, die beweerde dat water voor hem géén mensenrecht is. Even slikken, voor een bedrijf dat graag uitpakt met zijn duurzame filosofie en maatschappelijk verantwoord ondernemen.

"Wij vinden correctheid cruciaal", antwoordt De Clippele prompt. "Waarden als eerlijkheid, kwaliteit en respect voor lokale gemeenschappen zijn heel belangrijk voor ons. Wij zijn natuurlijk geen liefdadigheidsinstelling. We proberen meerwaarde te bieden aan onze aandeelhouders én aan de lokale gemeenschappen waar we mee samenwerken. Dat kan alleen als je op lange termijn denkt."

En toch, de palmoliekwestie deed het imago van Nestlé geen goed. Het is iets wat veranderd is bij de consument, zegt De Clippele: "Hij is de jongste jaren veel kritischer geworden. En hij richt zich ook rechtstreeks tot ons, via sociale media. Nu, wat die palmolie betreft: hoge bomen vangen veel wind, dat is duidelijk. We zijn bezorgd over elke vorm van ontbossing. We hebben ons ertoe verbonden om vanaf 2015 alleen nog maar 100 procent gecertificeerde palmolie te gebruiken. Waarom het zo lang moet duren? We hebben afspraken met leveranciers, we moeten ook een systeem op poten zetten om zo nauwgezet mogelijk te traceren waar de palmolie vandaan komt. We zijn het voedingsbedrijf dat het verst gaat in deze afspraken. Trouwens: we zullen onze afspraken wellicht eind dit jaar al realiseren. Dat we de druk van Greenpeace nodig hadden om actie te ondernemen, in plaats van uit eigen beweging in te grijpen? In een maatschappij heb je ook ngo's en actiegroepen nodig. Iedereen speelt zijn rol om bepaalde zaken op de agenda te zetten. Wij waren goed bezig, maar perfect was het niet. We zijn blij dat ngo's bestaan."

Waterschaarste

Veel meer ophef nog was er dit jaar over de uitspraak van topman Peter Brabeck dat water géén mensenrecht is. Hij pleit voor privatisering van 98,5 procent van de watervoorraad "om verspilling te voorkomen". "Die uitspraak werd uit zijn context getrokken", verzucht De Clippele. "In onze 'corporate business principles' staat zwart op wit dat water een mensenrecht is. Nog voor de VN dat vastlegde. Wat Peter Brabeck bedoelde, is dat we waarde moeten geven aan water. Wanneer water verkwist wordt in de landbouw, door biobrandstof, het vullen van zwembaden..., dan kan het geen recht meer zijn. Kijk naar verwarming: pas als die duurder wordt, gaan mensen nadenken over beter isoleren en ramen sluiten."

Vraag is: wat moeten mensen in gebieden met waterschaarste daarover denken? Sommigen beweren dat als een multinational als Nestlé exclusieve rechten op waterontginning krijgt in ontwikkelingslanden, de bewoners verplicht zullen worden om gebotteld water te kopen in plaats van het zelf uit de grond te halen. Waardoor de prijs van drinkwater stijgt. Dat leidt tot toestanden zoals in Nigeria, waar families soms een fiks deel van hun salaris moeten uitgeven aan water.

"Wij zijn geen concurrenten van kraantjeswater, wel van andere softdrinks. Bekijk de cijfers: 70 procent van het waterverbruik gaat naar landbouw, 20 procent naar de industrie en 10 gaat naar privégebruik. Op het totale verbruik vertegenwoordigt flessenwater 0,0009 procent. Weet je wat het grote probleem is met water? Waterverspilling. Net omdat er waterschaarste is, zou er strengere reglementering moeten zijn. Om er zelf aan te verdienen? We zijn geen liefdadigheidsinstelling, zoals ik al zei. Maar we zijn ook begaan met de toekomst van de planeet."

Vincent de Clippele trekt naar Zwitserland om de zakelijke markt in Europa in goede banen te leiden. 'De crisis weegt door, dat kan niemand ontkennen.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
© 2019 MEDIALAAN nv - alle rechten voorbehouden