Woensdag 21/10/2020

Er draait iets gigantisch om de zon

Onbekende nieuwe ijswereld ontdekt

Brussel

Eigen berichtgeving

Hij schittert, ligt verborgen onder een laagje ijs en is groot. Gigantisch zelfs. Met 2001 KX76 hebben Amerikaanse sterrenkundigen het grootste ruimtevoorwerp ontdekt dat om de zon draait, op planeten na. Zijn diameter alleen al doet de astronomen likkebaarden naar nog grotere exemplaren. Misschien zelfs groter dan de planeet Pluto, zo meldde de BBC gisteren.

"Wow", was het eerste dat bij Lawrence Wasserman opkwam toen hij op 22 mei een krabbel op de foto van het fonkelend lichtpuntje moest zetten. Hij is een van de ontdekkers en werkt in het Lowell Observatorium in Arizona. "We wisten meteen dat dit een kanjer was." Ze kregen gelijk. 2001 KX76 brak alle records. Eerder dit jaar ontdekten wetenschappers al een soortgelijke gigant, 2000 Varuna in de Kuiperriem. Ook 2001 KX76 werd daar aangetroffen. Die naam wordt gebruikt omdat zogenaamde 'trans-Neptuniaanse' kleinere hemellichamen achter Neptunus in een baan om de zon cirkelen. Observaties hebben uitgewezen dat het grootste deel van die lichamen een ring of een riem inneemt rondom de zon.

Om de juiste diameter te achterhalen hanteren astronomen rekenregeltjes die een relatie leggen tussen de helderheid van een voorwerp in de ruimte en de afmetingen. "De precieze diameter hangt af van de veronderstellingen die de sterrenkundigen daarbij maken", zegt Robert Millis, directeur van het Lowell Observatorium. "Traditioneel berekend is 2001 KX76 met een duidelijke voorsprong de grootste. Bereken je het anders, dan kom je uit op afmetingen die minstens vijf procent groter zijn." Maximaal bekeken heeft de gigant een diameter van 1.270 kilometer.

Daarmee zou het Ceres, de grootste bekende asteroïde, vlot voorbijsteken. Ter vergelijking: Pluto's maan Charon komt met een geschatte diameter van 1.200 kilometer net aan de hielen van 2001 KX76. Bij de afmetingen van de aarde valt het wel in het niets, die heeft nog een tienvoudige diameter van ongeveer 12.700 kilometer. Al zijn de verwachtingen bij het team hooggespannen dat de Kuiperriem nog grotere exemplaren verbergt. "Alles wijst erop dat voorwerpen zo groot als Pluto of nog groter daar ergens op ons liggen te wachten," zegt Robert Millis. "Tot we de Kuiperriem volledig hebben kunnen uitvlooien, kunnen we niet voorspellen hoe groot het zonnestelsel is." (NC)

Astronomie

Sterrenkundigen verwachten nog meer grote ruimtelichamen te vinden

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234