Woensdag 20/01/2021

'Enthousiasme van fans brandt je vooruit'

Onverzadigbaar is Alejandro Valverde, bijna 37. Na een vijfde Waalse Pijl gaat hij zondag op jacht naar een vierde Luik-Bastenaken-Luik. Daarmee kan hij nog wat meer Eddy Merckx worden in de Ardennen. Maar diep in zijn hart sluimert een andere ambitie: de Ronde van Vlaanderen.

Een Ardens resultatenrapport dat hem op gelijke hoogte van Eddy Merckx plaatst? Alejandro Valverde moet er in de bar van zijn hotel in Herstal toch even bij gaan zitten. "Echt? Wist ik niet. Wat een eer! Het maakt me trots. Eddy is el más grande, de allergrootste. Een legende. Dé referentie in de wereld van het wielrennen. Dat laat een mens niet onverschillig." Valverde kan diezelfde Merckx zondag qua aantal podiumplaatsen in de Waalse klassiekers zelfs overvleugelen. En bij winst wordt hij de oudste laureaat ooit van La Doyenne. "Dat laatste vind ik niet zo belangrijk. Zolang ik maar win", lacht hij minzaam.

Leeftijd: Valverde zal het in de halfuur durende babbel constant wegwuiven. Twee dagen na Luik-Bastenaken-Luik wordt hij 37. Andere rotten in het vak, zoals Tom Boonen of Fabian Cancellara, vonden het dan allang goed geweest. Hij gaat vrolijk door en blijft de zeges opstapelen als legoblokjes. "Het verbaast mij net zo goed. Ik heb er geen zinnige verklaring voor, maar ik zie nu minder af op en naast de fiets dan tien, twaalf jaar geleden. Misschien omdat koersen nooit een opoffering voor mij is geweest. Geen job maar een passie. Vroeger waren er pasión en presión, maar de druk is met die rijke erelijst van mijn schouders gevallen. Wat de passie nog doet toenemen. Ik hoef ook geen zes uur per dag keihard te trainen om competitief te kunnen zijn. Dat is mijn geluk."

Hoe sterk ook de twijfel rond wat hij op zijn oude dag nog allemaal voor mekaar krijgt, Valverde veegt hem me een opvallende flair en innemendheid van tafel. De ideale schoonzoon toont hij zich. "Elke nieuwe zege haalt een immense vreugde in mezelf naar boven. Alsof het de eerste keer betreft. Overal waar ik start, start ik als favoriet. Dat maakt winnen een stuk moeilijker maar de voldoening, als het dan uiteindelijk is gelukt, zoveel groter."

Niet dat er nog veel moet, vindt hij. Daar oogt zijn palmares net iets te mooi voor. De regenboogtrui? "Geen obsessie meer." Olympisch eremetaal? "Ach, Tokio 2020 kunnen mijn vijfde Spelen worden. Leuk mocht ik ze nog eens meemaken, maar meer ook niet." Parijs-Roubaix? "Ik hou van die koers. Maar ik moet realistisch blijven: ik zal ze nooit winnen."

Kwiatkowski grootste gevaar

Eén droom blijft nog volledig intact. En niet de minste. "Ik heb op tv weer enorm genoten van de Ronde van Vlaanderen. Mijn besluit staat vast: op een dag waag ik me eraan." Twee jaar geleden was het bijna zover. Toen haakte Valverde last minute af, na twee tegenvallende tests in Dwars door Vlaanderen en de E3 Harelbeke. Volgens Movistar-teammanager Eusebio Unzué is hij nochtans rijp om nu te oogsten.

"Ik weet het niet", zegt Valverde. "De Ronde laat zich niet zomaar winnen. Het is een monument dat je door en door moet kennen, minutieus moet voorbereiden. Maar wat een sfeer. Het enthousiasme van de fans alleen al brandt je vooruit. Ongelooflijk, hoe jullie deze sport beleven. In Vlaanderen is koers religie." Anders dan in Wallonië, Valverde's uitverkoren terrein, waar hij zondag, na een vijfde Waalse Pijl op zoek gaat naar een vierde Luik-Bastenaken-Luik.

Vreemd, onthaalt hij deze editie zonder QuickStep-renners Philippe Gilbert en Julian Alaphilippe. "Het zadelt me op met een dubbel gevoel. Ja, het zijn twee belangrijke rivalen minder. Maar ze hadden ook dankbare bondgenoten kunnen zijn in het doorvoeren van de selectie. Nu is het opletten voor Dan Martin en Kwiatkowski. Vooral die laatste vrees ik. Hij heeft zijn zinnen gezet op Luik. Ik mag me niet bezondigen aan de fout die ik maakte in de Amstel Gold Race. Eén meter liet ik Kwiatkowski daar en hij was weg."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234