Donderdag 21/10/2021

'Enfinity verkocht voor 1 euro'

Het zonnepanelenbedrijf Enfinity, geesteskind van de veelbesproken Patrick Decuyper (42), zou aan het Amerikaanse SunEdison verkocht zijn voor één euro, zo bevestigen betrouwbare bronnen. De deal redt Enfinity van het faillissement, maar kost onder meer Marc Coucke miljoenen euro's.

Het West-Vlaamse Enfinity dat op een faillissement afstevende, heeft nu toch nog een overnemer gevonden. De Amerikaanse groep SunEdison zou het zonnepanelenbedrijf voor een symbolische euro overkopen. Het nieuws wordt niet officieel bevestigd. "We reageren niet", laat woordvoerder Jurgen Vandamme vanaf zijn vakantieadres weten. Ook bij het in Missouri gevestigde SunEdison, dat vandaag met half-jaarcijfers komt, werd gisteren geen commentaar gegeven.

Marc Coucke, de topman van Omega Pharma, die belangen heeft in Enfinity en nu fors verlies lijdt, stuurde via Twitter enkel niet mis te verstane boodschappen. Wanneer een twitteraar twee euro biedt voor Enfinity, reageert Coucke met "Deal!". Hij liet ook nog weten dat hij "pas mag reageren na officieel nieuws". Het lijkt dus een kwestie van tijd vooraleer de verkoop van het groenestroombedrijf bevestigd zal worden.

Enfinity werd in 2005 opgericht door Patrick Decuyper, de man die eerder dit jaar probeerde voetbalclub Zulte-Waregem naar Antwerpen te verhuizen.

Samen met z'n zakenpartner Gino Van Neer dokterde Decuyper een businessmodel uit waarbij de winst grotendeels gebaseerd was op de overheidssubsidies die in de zonnepanelenmarkt gepompt werden. Van Neer en Decuyper kochten zonnepanelen bij een fabrikant en lieten ze plaatsen door onderaannemers. Wat zij vooral deden was op zoek gaan naar locaties, veelal daken van bedrijven.

Het bedrijf in kwestie streek een huurprijs op en kreeg gratis energie. Het energieoverschot en de groene stroomcertificaten waren voor Enfinity. De eerste jaren leek het bedrijf vleugels te hebben. The sky was the limit en er werd vlot geïnvesteerd. "Als je iets kunt zeggen, is het dat Enfinity te snel gegroeid is", zegt energiekenner André Jurres van energie-blog.com. "De doodsteek was de internationale expansie. Theoretisch is dat een valabel verhaal, maar als je als jong bedrijf in 12 of 15 landen tegelijk investeert, moet je een zeer goede basis hebben. De kostenstructuur groeide ook enorm snel. Er werden meteen 150 à 200 mensen extra aangenomen. Maar die moeten wel elke maand betaald worden, hè."

Vers geld

Het businessmodel van Decuyper had bovendien een paar dingen niet ingecalculeerd. Op het moment dat het Waregemse bedrijf de eerste zonnepanelen plaatste, strooide Vlaanderen kwistig in het rond met subsidies. Wie in de periode 2006-2009 panelen op het dak plaatste, kon rekenen op groenestroomcertificaten van 450 euro, gedurende twintig jaar. Wie daarentegen pas in de tweede helft van vorig jaar voor zonnepanelen koos, kreeg nog amper 90 euro, en dat tien jaar lang.

"Die subsidievermindering was een streep door de rekening", zo zegt een bron. "Al konden ze dat nog wel opvangen. De contracten werden aangepast. Plots was er van een huurprijs geen sprake meer en op den duur was de stroom ook niet langer gratis, maar werd tegen een lage vergoeding aan het bedrijf verkocht."

Alleen bleef het niet bij subsidieverlagingen. Kon overtollige energie vroeger gratis op het net gegooid worden, dan moet daar tegenwoordig ook een vergoeding voor betaald worden. Dat was een extra streep door de rekening van Decuyper. Komt daar nog bij dat zonnepanelen, willen ze technisch optimaal blijven renderen, onderhoud vergen. Bronnen laten weten dat Enfinity wat dat betreft steken liet vallen.

Mettertijd had het West-Vlaamse bedrijf vers geld nodig. Het is op dat moment dat Marc Coucke, samen met enkele andere lokale miljonairs op het toneel verschijnt. Coucke investeert "blindelings en zonder de boeken in te kijken" acht miljoen euro in de ondernemer. Dat geld is hij nu kwijt.

De injectie bleek immers verre van voldoende. Sinds midden 2012 moest Enfinity steeds verder afbouwen. Er werden installaties, vooral in het buitenland, verkocht om cash geld te genereren. Tegelijkertijd vielen er ontslagen. Een paar maanden geleden werd duidelijk dat Decuyper op zoek moest naar een overnemer. Een deal met een Chinese geïnteresseerde sprong af en de problemen leken almaar groter te worden. Vorige week nog raakte bekend dat het parket binnengevallen was en de boekhouding had meegenomen. Dat onderzoek loopt nog.

Grote risico's

Op zich is er immers niks mis met een businessmodel zoals dat van Enfinity. "Er zijn verschillende bedrijven die net hetzelfde doen", zegt Alex Polfliet, voorzitter van de sectorvereniging zonnepanelen. "Zij hebben een gezonde boekhouding, maar ze zijn voorzichtiger."

Het probleem van Decuyper is dat hij grote risico's nam. Té grote, zo blijkt nu. "Als je als bedrijf zonnepanelen op je dak wou, dan bood Enfinity je 50 euro huurprijs per kilowatt én gratis stroom aan", zegt een bron. "Een ander, gelijkaardig bedrijf gaf niks voor de huur en vroeg 10 euro per megawatt. Als bedrijf is het dan verleidelijk om op het eerste aanbod in te gaan, maar het moet wel realistisch zijn, natuurlijk."

Enfinity was tot en met 2011 de grootste speler in de Benelux. Op dit moment zou zowat 10 procent van alle stroom die via zonnepanelen gegenereerd wordt in Vlaanderen van Enfinity-panelen komen. Voor wie zulke panelen op z'n dak heeft, zou weinig veranderen. Naar alle waarschijnlijkheid neemt SunEdison die contracten over.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234