Donderdag 08/12/2022

En toen werd Hugo naar de uitgang begeleid

De VLD-senaatsfractie wordt niet langer geleid door Hugo Coveliers. Op vraag van Karel De Gucht, Guy Verhofstadt en Patrick Dewael stemden de liberale senatoren hun voorzitter gisterenvoormiddag weg. 'De situatie was onhoudbaar geworden', verklaarde De Gucht gisteren. 'Ik heb heel wat over mij heen laten gaan, maar blijkbaar was Hugo Coveliers niet tot betere gevoelens te bewegen.'

Brussel

Eigen berichtgeving

Ruud Goossens

'Hugo Coveliers moet oppassen of het gaat niet goed aflopen met hem." De Antwerpenaar kan niet zeggen dat Karel De Gucht hem niet gewaarschuwd had. Na een interview in Knack eind augustus draaide de VLD-voorzitter de duimschroeven een laatste keer aan. Maar Coveliers wilde niet luisteren. Toen hij De Gucht in P-Magazine met "een Albanese maffialeider" vergeleek, was de maat vol voor de VLD-top. Verhofstadt, Dewael en De Gucht besloten dat het maar eens gedaan moest zijn met het fractieleiderschap van de Antwerpenaar.

Tijdens discrete gesprekken werd de afgelopen dagen bij de andere senatoren gepolst naar hun visie op Hugo Coveliers. Meteen bleek dat de VLD-top niet echt veel druk moest uitoefenen om zijn mening door te zetten. Heel wat senatoren hadden zich de afgelopen weken en maanden al behoorlijk geërgerd aan de wijze waarop Coveliers zijn mening formuleerde tijdens de parlementaire debatten over het migrantenstemrecht. Niet alleen de twee voorstanders van dat stemrecht (Patrik Vankrunkelsven en Annemie Van de Casteele) maar ook andere VLD-senatoren zoals Jacques Germeaux of Stephan Noreilde voelden zich niet lekker onder Coveliers' vleugels.

Donderdagavond vertrok er een schrijven dat ondertekend was door negen van de elf fractieleden naar Coveliers. De pen was vastgehouden door De Gucht. Enkel Jean-Marie Dedecker en Jacques Devolder tekenden niet, maar volgens De Gucht "zagen ook zij in dat het zo niet verder kon". Op een fractievergadering gisterenmorgen werd de Antwerpenaar dan formeel weggestemd. "Door zijn negatieve uitlatingen over de partij, de premier, het regeerakkoord en mijzelf heeft Coveliers de partij schade toegebracht", zei De Gucht achteraf. "De situatie was onhoudbaar geworden. Ik wil wel benadrukken dat zijn houding tijdens het debat over migrantenstemrecht niet heeft meegespeeld. Daar zat hij volledig op de partijlijn."

Volgens de VLD-voorzitter was de putsch tegen Coveliers "een bijzonder pijnlijke aangelegenheid". "Het was en blijft mijn overtuiging dat Hugo een uiterst verstandig man is", aldus De Gucht, die hoopt dat Coveliers in de fractie blijft zetelen. "Ik heb mij de afgelopen zes maanden enorm ingespannen om hem tot betere gevoelens te bewegen. Ik heb daarbij ook heel wat over mij heen laten gaan. Maar het is niet gelukt." De VLD-voorzitter zei dat hij op vraag van enkele fractieleden nog een ultieme bemiddelingspoging wilde ondernemen. "Maar nog voor die had plaatsgevonden, ging hij al te keer op de radio. Dan heeft het geen zin. Er was geen beterschap te verwachten."

De Gucht ontkende dat Coveliers de laan werd uitgestuurd op vraag van SP.A-voorzitter Steve Stevaert. "Wij nemen onze beslissingen zelf. Maar ik kan wel begrijpen dat Stevaert niet gelukkig is over een aantal uitspraken van Coveliers. Je mag kritiek hebben maar je moet een voorzitter van een coalitiepartner niet gaan beschimpen. Dat moet je trouwens nooit doen." Tijdens de fractievergadering bleek Coveliers echter niet bereid om een knieval te maken. "Hij was eigenlijk aan het zeggen dat hij niets fout had gedaan. Toen wisten we zeker dat er geswitcht moest worden", zei een senator achteraf.

Op voorstel van Karel De Gucht werd de Oost-Vlaming Paul Wille als vervanger van Coveliers naar voren geschoven. Wille is 54 jaar, zit sinds 1999 in het Vlaams Parlement en is ook gemeenschapssenator. Volgens De Gucht zal hij de fractie leiden "met veel overleg, voorzichtigheid en dossierkennis". De opvolger van Coveliers zegt dat hij zijn team "in fase" wil brengen met de partij. Qua profiel is Wille, een ernstige, degelijke, wat grijze figuur, zowat het tegendeel van Coveliers.

In de VLD-top begint men te beseffen dat té veel verdeeldheid de partij naar een verkiezingsnederlaag kan leiden. "Als we het uitstekend deden in alle peilingen, zou het gedrag van Coveliers misschien nog getolereerd zijn", luidde het gisteren bij een senator. "Maar nu het allemaal wat minder loopt, kon het zo niet verder." Of zoals De Gucht het zei: "Het is mijn taak om de partij in de best mogelijke omstandigheden naar de verkiezingen te leiden."

Liberale senaatsfractie zal geleid worden door Oost-Vlaming Paul Wille

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234