Vrijdag 04/12/2020

‘En nu de Ronde van Vlaanderen’

MONACO

Wij zochten de nieuwe Waalse wielerkeizer op in zijn nieuwe thuishaven Monaco, waar hij een lange neus trekt naar het Belgische najaar.

“Tout est grand ici.” Philippe Gilbert, net terug van zijn eerste training van het nieuwe seizoen, begeleidt ons naar de boorden van de Middellandse Zee. De als legoblokken op elkaar gestapelde hotels, kantoren en appartementen geven hem gelijk. “Hier schijnt de zon het hele jaar. Paradijs voor vissers ook. Maar niks voor mij. Geef mij maar een goeie everzwijnenjacht op Baraque Fraiture.”

Coureurs vormen een leefgemeenschap op zich. Met hoeveel zitten jullie hier?

“Een vijftiental. Rebellin, Hushovd, Pozzato, Vinokoerov, een paar andere Russen en Kazakken, zes of zeven Australiërs. En Steeg-mans... denk ik... (haastig) ik zie hem nooit. Allemaal wonen we binnen twee kilometer van elkaar. Thuis moet ik al drie kwartier rijden om Christophe Brandt op te pikken.”

Heb je hier tijd voor een sociaal leven?

“Vrienden maken is niet moeilijk. Af en toe laat ik mijn familie overkomen. Geen vijftig man, hé. Ik heb maar één extra kamer.”

En qua ontspanning? Het Stade Louis II ligt vlakbij. En er is de GP formule 1.

“Eén keer ben ik gaan kijken naar AS Monaco tegen Marseille. Pfff... Geen sfeer, geen bezieling, niks. Ten tijde van de GP F1 zat ik in de Giro. Iets voor na mijn carrière, misschien. Al wil ik het dan vooral graag zelf proberen. Als rallypiloot. Ah, j’adore.”

Hier zal ik nooit oud worden, wist Tom Boonen al snel. Jij?

“Ik wel. Bij Tom speelt de taalbarrière. Ik voel me overal thuis. Ik ben een man van de wereld, niet emotioneel vastgekluisterd aan een bepaalde regio. J’aime bien de bouger.”

Wie kan jou van een tweede opeenvolgende Kristallen Fiets houden?

“Als je twee Wereldbekerklassiekers wint, is er normaal geen probleem.”

Boonen wint Parijs-Roubaix én het BK.

“Ja. Maar ’t is toch anders. Het was 29 jaar geleden dat een Belg nog eens de Ronde van Lombardije won. Parijs-Roubaix winnen we negen van de tien keer.”

En voor Boonen is er net als in 2008 een ‘ja, maar...’

(knikt) “Het is niet aan mij om hem te overladen met kritiek. Maar... ’t is jammer. Tom is een bovenstebeste kerel, maar wat hij uitspookte, strekt niet tot voorbeeld voor onze jeugd. Dat is wat me het meeste stoort. Voor de rest doet hij privé wat hij wil. Het is zijn leven.”

Je kwam wel moeilijk op gang in het begin van het seizoen. De resultaten bleven uit, er waren de problemen met die nieuwe fietsen, je programma werd overhoopgegooid. Hoe kwam dat?

“De eerste drie maanden bij Silence-Lotto waren de slechtste uit mijn carrière. Ik heb me toen echt rot gevoeld. Nergens werd ik in gekend, niemand die naar me luisterde of me wat vroeg. ‘Wat doe ik in godsnaam in deze ploeg? Waarom heb ik hier getekend?’, zat ik me op een bepaald moment af te vragen. Ik wilde hard werken en resultaten neerzetten. Maar de ploeg ging daar té weinig in mee, vond ik. Het was vechten tegen de bierkaai. Tot de dag dat ik derde werd in de Ronde van Vlaanderen. Plots kreeg ik de inspraak waar ik al zo lang had geijverd.”

Was het dan een gebrek aan vertrouwen?

“Zeg maar een gebrek aan professionalisme. Ik hield het stil, omdat ik geen polemieken wilde. Maar nu moet het me van het hart. Volgens mij speelde de erfenis van McEwen de ploeg te veel parten. Ze waren het gewoon om te werken voor een spurter, wat relatief simpel is. Ik ben een ander type-renner, die de koers graag hard ziet gemaakt. Da’s een iets ingewikkelder strategie.“Ik was enkel voorzien voor de Gold Race en de Waalse klassiekers. Maar tot mijn grote vreugde en opluchting mocht ik dan tóch aanzetten in de Ronde. De koers die ik altijd al wilde rijden en waarvan ik nu al tien jaar lang overtuigd ben dat ik ze op een mooie dag zal winnen.”

Eén dikke vis heb je laten zwemmen. Hoe bestond het dat QuickStep op het BK in Aywaille nog het gat toereed op een kopgroep van vijf met drie Lotto’s?

“Ik had net aangevallen en zat à bloc. Vanendert heeft zich 100 procent gegeven. Van de anderen weet ik het niet. Het was ook nog ver, hé. En de vlakke aankomst speelde niet in mijn voordeel.”

Laat je bij het uitdraaien van de laatste bocht het gat op Van Avermaet, dan blijft de titel in de ploeg.

(koel) “Dat was niet het werk van de kopman... (herpakt zich) Van de favoriet. Die dag werden er grove fouten gemaakt bij Silence-Lotto. Dirk De Wolf is een vriend voor het leven, maar op het BK heeft hij niet professioneel gehandeld. Tot vier, vijf keer toe vroeg ik in de slotronde informatie vanuit de koers, ik kreeg nooit een antwoord. Jammer.”

Entre les deux, son coeur balançait. Het was moeilijk kiezen voor hem. Heeft het de vriendschapsband tussen jou en De Wolf op de proef gesteld?

“Neen. Dirk is lief, supergemotiveerd, maar o zó geweldig. Un peu trop. Omdat hij me graag heeft, dat besef ik wel. Als je tien jaar samenwerkt, smeed je een band.”

Volgend jaar start je in quasi alle klassiekers als topfavoriet.

“Daarom heb ik ook een sterke ploeg nodig. Omdat ik een verantwoordelijkheid te nemen heb. Ik heb jongens nodig die voor mij door een muur kunnen gaan.”

Jongens als Hoste, Roelandts, Van Avermaet... Die dit jaar wel onder de verwachtingen bleven.

“Precies. ‘Werk aan de winkel deze winter, mannen’, heb ik ze gezegd. ‘Want we moeten er stààn, volgend jaar.’ Niet in Qatar of Tour Down Under. Maar op de momenten dat het moet, dat ík het wil.”

Je praat als een echte leider.

(lacht) “Ja, maar de dag dat ik faal, zal ik niet gespaard worden. Ik besef heel goed dat ik geen cadeaus zal krijgen. Ik ben op een niveau aanbeland waarop een derde triomf in de Omloop niet langer volstaat. Er wordt méér van me verwacht.”

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234